Η ανοικοδόμηση της γενετικής των ασθενειών που ταλαιπωρούσαν τους αρχαίους λαούς μπορεί να βοηθήσει στην καταπολέμηση των παθήσεων – από την ελονοσία έως την ιλαρά – που συνεχίζουν να μαστίζουν την ανθρωπότητα μέχρι σήμερα.

Ως νεαρός έφηβος, ο βιορχαιολόγος Riaan Rifkin πέρασε διακοπές εξερευνώντας έναν οικισμό της Εποχής του Σιδήρου κοντά στο σπίτι του βόρεια της Πρετόρια της Νότιας Αφρικής. Επικεντρωμένος στην αναζήτηση, ο Rifkin αναζητά τώρα πολύ μικρότερα αντικείμενα της προϊστορικής ζωής: το DNA των αρχαίων παθογόνων μικροοργανισμών.

«Φανταστείτε να ζείτε σε μια σπηλιά πριν από πέντε ή 10 ή εκατό χιλιάδες χρόνια», λέει. «Ποτέ δεν σκουπίζατε ούτε σκουπίσατε. Έτσι, κάθε γεύμα που είχατε, κάθε επισκέπτης που είχατε, ό, τι κάνατε στη σπηλιά, θα υπήρχαν κομμάτια DNA αυτών των δραστηριοτήτων μέσα στο ίζημα».

Με την έλευση της γεωργίας και της κτηνοτροφίας, η Εποχή του Σιδήρου σημείωσε την εμφάνιση ασθενειών, όπως η ιλαρά, που εξαπλώθηκαν σε πλήθη ανθρώπων. Άλλες ασθένειες, όπως η ελονοσία που προκαλείται από τα κουνούπια, προηγούνται των ανθρώπινων οικισμών. Η μελέτη της προέλευσης των ασθενειών θα μπορούσε να τους αποτρέψει σήμερα.

Οι αρχαίοι άνθρωποι έμαθαν πώς να καταπολεμήσουν τις ασθένειες της εποχής τους. Πριν από περίπου 50.000 χρόνια, οι κάτοικοι των σπηλαίων κοιμόντουσαν με αρωματικά χόρτα των οποίων οι εντομοκτόνες ιδιότητες κρατούσαν τα τσιμπούρια και τους ψύλλους μακριά. Οι νομαδικοί λαοί έμαθαν να μετακινούν τους οικισμούς τους κάθε λίγες εβδομάδες πριν από το μάζεμα των παρασίτων που μεταφέρουν ασθένειες. Σήμερα, οι γυναίκες τής Himba στη Νότια Αφρική καλύπτουν το σώμα τους σε ένα μείγμα από λιπαρές ουσίες βουτύρου και κόκκινης ώχρας, μια πολιτισμικά σημαντική παράδοση που λειτουργεί επίσης ως αντηλιακό και εντομοαπωθητικό.

«Καταφέραμε να ανακατασκευάσουμε αρχαία βακτηριακά γονιδιώματα που χρονολογούνται πριν από περίπου 2.500 χρόνια από δείγματα της Νότιας Αφρικής», λέει ο Rifkin. “Νομίζω ότι μέσα σε μια δεκαετία περίπου, θα μπορέσουμε να το προωθήσουμε όλο και περισσότερο».