Στις 23 Νοεμβρίου 1936 δημοσιεύεται το πρώτο τεύχος του εικονογραφικού περιοδικού Life, με εξώφυλλο τη φωτογραφία του υπερχειλιστή του φράγματος Fort Peck από τη Margaret Bourke-White.

Το Life ξεκίνησε στην πραγματικότητα νωρίτερα στον 20ό αιώνα ως ένα διαφορετικό είδος περιοδικού: μια εβδομαδιαία χιουμοριστική έκδοση, που δεν έμοιαζε με το σημερινό «The New Yorker» στη χρήση πικάντικων γελοιογραφιών, χιουμοριστικών κομματιών και πολιτιστικών ρεπορτάζ. Οταν το αρχικό Life αναδιπλώθηκε κατά τη διάρκεια της Μεγάλης Υφεσης, ο αμερικανός εκδότης Henry Luce με μεγάλη επιρροή αγόρασε το όνομα και επανεκκίνησε το περιοδικό ως περιοδικό με βάση τις εικόνες αυτή τη μέρα το 1936. Μέχρι τότε, ο Luce είχε ήδη γνωρίσει μεγάλη επιτυχία ως εκδότης του Time, ενός εβδομαδιαίου ειδησεογραφικού περιοδικού.

Από τα σχολικά του χρόνια, ο Luce ήταν ειδησεογράφος, υπηρετώντας μαζί με τον φίλο του Briton Hadden ως διευθύνοντες συντάκτες της σχολικής τους εφημερίδας. Η συνεργασία αυτή συνεχίστηκε κατά τη διάρκεια των κολεγιακών τους χρόνων στο Πανεπιστήμιο Γέιλ, όπου διετέλεσαν πρόεδροι και διευθύνοντες συντάκτες της εφημερίδας «Yale Daily News», καθώς και μετά το κολέγιο, όταν ο Luce εντάχθηκε στο δυναμικό του Hadden στην εφημερίδα «The Baltimore News» το 1921. Κατά τη διάρκεια αυτής της περιόδου η Luce και ο Hadden είχαν την ιδέα για το Time. Οταν ξεκίνησε το 1923, ήταν με την πρόθεση να μεταφέρει τις ειδήσεις του κόσμου μέσα από τα μάτια των ανθρώπων που τις έκαναν.

Ενώ η αρχική αποστολή του Time ήταν να λέει τις ειδήσεις, η αποστολή του Life ήταν να τις δείχνει. Σύμφωνα με τα λόγια του ίδιου του Luce, το περιοδικό προοριζόταν να προσφέρει έναν τρόπο στον αμερικανικό λαό «να βλέπει τη ζωή- να βλέπει τον κόσμο- να γίνεται αυτόπτης μάρτυρας μεγάλων γεγονότων… να βλέπει πράγματα χιλιάδες μίλια μακριά… να βλέπει και να εκπλήσσεται- να βλέπει και να διδάσκεται… να βλέπει και να δείχνει …». Ο Luce έδωσε τον τόνο του περιοδικού με την εκπληκτική φωτογραφία εξωφύλλου της Margaret Bourke-White με τον υπερχειλιστή, η οποία έκτοτε έχει γίνει σύμβολο της δεκαετίας του 1930 και των μεγάλων δημόσιων έργων που ολοκληρώθηκαν στο πλαίσιο του New Deal του προέδρου Φραγκλίνου Ρούσβελτ.

Το Life σημείωσε συντριπτική επιτυχία κατά τον πρώτο χρόνο έκδοσής του. Σχεδόν εν μία νυκτί, άλλαξε τον τρόπο με τον οποίο οι άνθρωποι έβλεπαν τον κόσμο, αλλάζοντας τον τρόπο με τον οποίο οι άνθρωποι μπορούσαν να βλέπουν τον κόσμο. Η πληθωρικότητα των εικόνων του ζωγράφισε ζωντανές εικόνες στο μυαλό του κοινού, αποτυπώνοντας το προσωπικό και το δημόσιο, και θέτοντάς το σε κοινή θέα για να το δει ο κόσμος. Στο αποκορύφωμά του, το Life είχε κυκλοφορία άνω των 8 εκατομμυρίων και άσκησε σημαντική επιρροή στην αμερικανική ζωή στις αρχές και τα μέσα του 20ού αιώνα.

Εχοντας ως κινητήρια δύναμη της δημοτικότητάς του το περιεχόμενο που ήταν γεμάτο εικόνες, το περιοδικό υπέφερε καθώς η τηλεόραση έγινε το κυρίαρχο μέσο επικοινωνίας της κοινωνίας. Το Life σταμάτησε να κυκλοφορεί ως εβδομαδιαία έκδοση το 1972, όταν άρχισε να χάνει κοινό και διαφημιστικά δολάρια από την τηλεόραση. Μεταξύ 2004-2007, ωστόσο, επανέλαβε την εβδομαδιαία έκδοσή του ως συμπλήρωμα των αμερικανικών εφημερίδων. Σήμερα μεγάλο μέρος του αρχείου του είναι διαθέσιμο στο διαδίκτυο.