Οι μεγάλες πυρκαγιές έχουν προκαλέσει καταστροφές – αλλά έχουν επίσης οδηγήσει σε σημαντικές μεταρρυθμίσεις και ανοικοδομήσεις.

Κατά τη διάρκεια της Ιστορίας, οι πυρκαγιές οδήγησαν σε δραστικές αλλαγές στα πληθυσμιακά πρότυπα, στις υποδομές και στην πορεία των παγκόσμιων γεγονότων. Ακολουθούν επτά πυρκαγιές που άλλαξαν την ιστορία.

1. Η πυρπόληση της Μεγάλης Βιβλιοθήκης της Αλεξάνδρειας

Η Βιβλιοθήκη της Αλεξάνδρειας αποτελούσε μέρος του Μουσαίου («Ναός των Μουσών») στην Αλεξάνδρεια. Περιείχε ανυπολόγιστο πλούτο: Τη γνώση του αρχαίου κόσμου, αποθηκευμένη σε μισό εκατομμύριο πάπυρους από την Ασσυρία, την Ελλάδα, την Περσία, την Αίγυπτο και την Ινδία. Μελετητές από όλο τον κόσμο ταξίδευαν εκεί για να μελετήσουν και να εργαστούν, συμπεριλαμβανομένων του Ευκλείδη και του Πτολεμαίου. Η βιβλιοθήκη χτίστηκε υπό την εξουσία του Πτολεμαίου Α΄ Σωτήρος, στρατηγού του Μεγάλου Αλεξάνδρου και ιδρυτή της Πτολεμαϊκής Αιγύπτου, το 283 π. Χ.

Η καταστροφή της βιβλιοθήκης ήταν τόσο δραματική που έχει απαθανατιστεί από θεατρικούς συγγραφείς, από τον Ουίλιαμ Σαίξπηρ – «Παίξε τον κατακτητή όσο θέλεις, πανίσχυρε Καίσαρα… Αλλά ούτε εσύ ούτε κανένας άλλος βάρβαρος δεν έχει το δικαίωμα να καταστρέψει μια ανθρώπινη σκέψη!» – μέχρι τον Τομ Στόπαρντ: «Ο εχθρός… έκαψε τη μεγάλη βιβλιοθήκη της Αλεξάνδρειας χωρίς ούτε ένα πρόστιμο για όλα αυτά που είναι ληξιπρόθεσμα!».

Η πυρκαγιά που την κατέστρεψε είναι καλυμμένη με διαμάχη. Ο Πλούταρχος ισχυρίζεται ότι ο Ιούλιος Καίσαρας προκάλεσε τη φωτιά όταν έβαλε φωτιά στα πλοία του στο λιμάνι, ενώ προσπαθούσε να πάρει τον έλεγχο της πόλης το 48 π. Χ. Οι περισσότεροι μελετητές πιστεύουν ότι ένα παράρτημα της βιβλιοθήκης επέζησε στο ναό του Σεραπείου, για να καταστραφεί το 391 μ.Χ. από τον Θεόφιλο, επίσκοπο της Αλεξάνδρειας, και τους χριστιανούς οπαδούς του, οι οποίοι αργότερα έχτισαν εκκλησία στη θέση αυτή. Ανεξάρτητα από το ποιος ευθύνεται, ανεκτίμητοι πάπυροι που περιείχαν αρχαία γνώση χάθηκαν για πάντα από την ιστορία.

2. Η μεγάλη πυρκαγιά του Λονδίνου

Οι πυρκαγιές στην Καλιφόρνια το 2020 δεν είναι η πρώτη πυρκαγιά που χτυπάει κατά τη διάρκεια μιας πανδημίας: Η Μεγάλη Πυρκαγιά του Λονδίνου έτρεξε μέσα στην πόλη κατά τη διάρκεια της Μαύρης Πανούκλας και κατέστρεψε πάνω από 13.000 σπίτια, αφήνοντας 100.000 ανθρώπους άστεγους. Από τις 2 έως τις 6 Σεπτεμβρίου 1666, η πυρκαγιά ξεκλήρισε το μεγαλύτερο μέρος της μεσαιωνικής πόλης και προκάλεσε ζημιές σε εμβληματικά κτίρια όπως ο καθεδρικός ναός του Αγίου Παύλου. Οι άνθρωποι έφυγαν με όσα υπάρχοντα μπορούσαν να μεταφέρουν, συμπεριλαμβανομένου του ημερολογιογράφου Samuel Pepys, ο οποίος δραπέτευσε στις 4 το πρωί με το νυχτικό του σε ένα κάρο, γράφοντας: «Κύριε! να βλέπεις πώς οι δρόμοι και οι λεωφόροι είναι γεμάτοι από ανθρώπους που τρέχουν και καβαλικεύουν και παίρνουν κάρα οπωσδήποτε για να πάρουν πράγματα».

Η ανοικοδόμηση του Λονδίνου διήρκεσε πάνω από 30 χρόνια, αλλά ο πολεοδομικός σχεδιασμός του Sir Christopher Wren φαίνεται ακόμη και σήμερα στα πέτρινα κτίρια της πόλης και στους φαρδύτερους δρόμους, οι οποίοι αντικατέστησαν τα στενά σοκάκια και τις ξύλινες κατασκευές που είχε καταστρέψει η πυρκαγιά. Η πυρκαγιά στο Λονδίνο γέννησε επίσης δύο ολοκαίνουργιες βιομηχανίες: τη σύγχρονη ασφάλιση ακινήτων και τις πυροσβεστικές δυνάμεις.

3. Η μεγάλη πυρκαγιά της Νέας Υόρκης

Η Μεγάλη Πυρκαγιά του 1835 σημειώθηκε εν μέσω επιδημίας χολέρας στη Νέα Υόρκη. Την τσουχτερή κρύα νύχτα της 16ης Δεκεμβρίου 1835, μια αποθήκη στο κέντρο της πόλης πήρε φωτιά. Οι ισχυροί άνεμοι φούντωσαν τις φλόγες, ισοπέδωσαν πάνω από 17 οικοδομικά τετράγωνα και έβαλαν φωτιά σε μέρος του παγωμένου East River, καθώς η τερεβινθίνη διέρρευσε από τις αποθήκες στο νερό.

Η παροχή νερού της πόλης ήταν θλιβερά ανεπαρκής για να επιβραδύνει την καταστροφή. Ο πληθυσμός της Νέας Υόρκης είχε αυξηθεί κατά 60 τοις εκατό την τελευταία δεκαετία χάρη στο ισχυρό εμπόριο κατά μήκος της διώρυγας Ερι και η πρόσβαση σε κατάλληλες συνθήκες υγιεινής και καθαρό νερό ήταν ελλιπής.

Από τις στάχτες αναδύθηκε η καινοτομία: η κατασκευή του υδραγωγείου Croton τον Μάιο του 1837. «Εφερνε 12 εκατομμύρια γαλόνια την ημέρα, τα οποία έδιναν στους πυροσβέστες ό,τι χρειάζονταν για να καταπολεμήσουν τις φλόγες και παρέδιδαν μια καθαρή πηγή στους ιδιοκτήτες σπιτιών και στις επιχειρήσεις – κάτι που χρειαζόταν απεγνωσμένα σε μια πόλη που πάλευε με την επίμονη πανδημία», λέει ο Dan Levy, συγγραφέας του επερχόμενου Manhattan Phoenix. «Εφερε επανάσταση στα αμερικανικά συστήματα ύδρευσης και έγινε πεδίο εκπαίδευσης για μια ολόκληρη γενιά αμερικανών μηχανικών, οι οποίοι θα δημιουργούσαν στη συνέχεια τα υδραγωγεία, τους σιδηροδρόμους και τα κανάλια του έθνους».

4. Η μεγάλη πυρκαγιά του Σικάγο

Η Μεγάλη Πυρκαγιά του Σικάγο διήρκεσε από τις 8 έως τις 10 Οκτωβρίου 1871. Αφησε πίσω της 300 νεκρούς και πάνω από 90.000 άστεγους. Το ένα τρίτο της πόλης καταστράφηκε. «Δεδομένου ότι το Σικάγο βρισκόταν στο κέντρο του τηλεγραφικού δικτύου της χώρας, το οποίο συνδέθηκε πρόσφατα με την Ευρώπη, η μεγάλη πυρκαγιά ήταν το πρώτο στιγμιαίο διεθνές ειδησεογραφικό γεγονός», λέει ο Carl S. Smith, συγγραφέας του βιβλίου Chicago’s Great Fire: The Destruction and Resurrection of an Iconic American City.

«Η μεγάλη ανοικοδόμηση» που συνέβη στον απόηχο της πυρκαγιάς μεταμόρφωσε το Σικάγο και το κατέστησε ένα νέο, ισχυρό επιχειρηματικό κέντρο. Πάνω από 10 εκατομμύρια δολάρια δόθηκαν στην κοινότητα. «Αυτό συνοδεύτηκε σύντομα από πολλές επενδύσεις κεφαλαίου», λέει ο Smith, «αφού η κρίσιμη θέση του Σικάγο ανάμεσα στους φυσικούς πόρους της αμερικανικής ενδοχώρας και στις καταναλωτικές ορέξεις -για σιτηρά, κρέας και ένα ευρύ φάσμα άλλων προϊόντων και αγαθών- της Ανατολής και της Ευρώπης, έκανε την ανοικοδόμησή του υψηλή προτεραιότητα και μια καλή επένδυση για τους επενδυτές. Η πυρκαγιά έγινε κρίσιμη για την εικόνα του Σικάγο ως ενσάρκωση της ακαταμάχητης δύναμης της νεωτερικότητας στην Αμερική».

5. Πυρκαγιά στο εργοστάσιο Triangle Shirtwaist Factory

Η πυρκαγιά του εργοστασίου Triangle Shirtwaist Factory στις 25 Μαρτίου 1911 σκότωσε 146 εργαζόμενους της Triangle Waist Company που είχαν παγιδευτεί στο κτίριο Asch στο Greenwich Village της Νέας Υόρκης. Πολλοί πήδηξαν στον θάνατο ανά δύο και ανά τρεις ή χάθηκαν σωρηδόν από τις κλειδωμένες εξόδους. «Ολοι όσοι πήδηξαν σκοτώθηκαν. Ηταν ένα τρομακτικό θέαμα», δήλωσε η αυτόπτης μάρτυρας Φράνσις Πέρκινς. Τα περισσότερα από τα θύματα ήταν νεαρές γυναίκες και μετανάστες, πολλοί από τους οποίους είχαν έρθει στις Ηνωμένες Πολιτείες με την ελπίδα μιας καλύτερης ζωής.

Η πυρκαγιά ένωσε την οργανωμένη εργασία και η δημόσια κατακραυγή για το περιστατικό πίεσε την εθνική κυβέρνηση να λάβει μέτρα για την προστασία των εργαζομένων, οδηγώντας σε νέους νόμους για την ασφάλεια στους χώρους εργασίας. Η Perkins εξοργίστηκε τόσο πολύ που αφιέρωσε τη ζωή της στην υπεράσπιση των δικαιωμάτων των εργαζομένων. Συνέχισε να συμβάλλει στη δημιουργία της Επιτροπής Διερεύνησης Εργοστασίων και τελικά έγινε υπουργός Εργασίας του Φραγκλίνου Ρούσβελτ κατά τη διάρκεια του New Deal, μεταμορφώνοντας το τοπίο της εργασίας στην Αμερική.

6. Η πυρκαγιά του Ράιχσταγκ

Εμπρηστές έβαλαν φωτιά στο Ράιχσταγκ, την έδρα του γερμανικού κοινοβουλίου, στις 27 Φεβρουαρίου 1933. Ο Αδόλφος Χίτλερ, ένας ανερχόμενος πολιτικός που μόλις έναν μήνα νωρίτερα είχε διοριστεί καγκελάριος του Ράιχ, κατηγόρησε τους κομμουνιστές για την πρόκληση της πυρκαγιάς.

«Η πυρκαγιά στο Ράιχσταγκ ήταν ζωτικής σημασίας για την εδραίωση της εξουσίας του Χίτλερ», λέει ο Μπέντζαμιν Χετ, καθηγητής και συγγραφέας του βιβλίου Burning the Reichstag. «Εδωσε την αφορμή για έναν νόμο έκτακτης ανάγκης -γνωστός ανεπίσημα ως Διάταγμα για την πυρκαγιά του Ράιχσταγκ- ο οποίος διέλυσε το δημοκρατικό σύνταγμα της Βαϊμάρης και έθεσε τέλος στην ελευθερία του λόγου και του συνέρχεσθαι, στο απόρρητο της αλληλογραφίας και στην ελευθερία από συλλήψεις χωρίς κατηγορίες.

Λίγο λιγότερο γνωστό, αλλά ζωτικής σημασίας είναι ότι το διάταγμα επέτρεπε στην κυβέρνηση του Ράιχ του Χίτλερ να αναλάβει την κυβέρνηση οποιουδήποτε από τα ομόσπονδα κρατίδια της Γερμανίας που δεν «διατηρούσε την τάξη». Ορισμένες από τις κυβερνήσεις των κρατιδίων βρίσκονταν στα χέρια αποφασισμένων αντιπάλων των Ναζί, οπότε αυτή η εξουσία ήταν κρίσιμη», λέει ο Hett. Μέχρι σήμερα, η ταυτότητα των εμπρηστών παραμένει υπό αμφισβήτηση.

7. Η πυρκαγιά στον ποταμό Cuyahoga του Κλίβελαντ

Το πρώτο διυλιστήριο πετρελαίου του John D. Rockefeller χτίστηκε κατά μήκος ενός ρέματος που κατέληγε στον ποταμό Cuyahoga. Ενώ η Standard Oil του Ροκφέλερ έριχνε βενζίνη στον ποταμό, αυτός χρησιμοποιούνταν επίσης ως υπόνομος του Κλίβελαντ. Ο ποταμός κάηκε εννέα φορές μεταξύ 1868 και 1952.

Η πυρκαγιά που ξέσπασε στις 22 Ιουνίου 1969 ήταν σχετικά μικρή σε σύγκριση με τις προηγούμενες πυρκαγιές, αλλά με μια κρίσιμη διαφορά: «Πολλοί ποταμοί ήταν σοβαρά μολυσμένοι κατά τη διάρκεια της δεκαετίας του 1960, αλλά ο ποταμός Cuyahoga έπιασε φωτιά ακριβώς τη στιγμή που τα εθνικά μέσα ενημέρωσης άρχισαν να καλύπτουν το περιβάλλον ως σοβαρό ζήτημα και ακριβώς τη στιγμή που υπήρχε αυξανόμενη εθνική δημόσια αναγνώριση της επείγουσας ανάγκης προστασίας του περιβάλλοντος», λέει ο John H. Hartig, Ph.D., σύμβουλος επιστήμης-πολιτικής για τις Μεγάλες Λίμνες, Διεθνής Ενωση για την Ερευνα στις Μεγάλες Λίμνες.

«Η πυρκαγιά της Cuyahoga και άλλες περιβαλλοντικές καταστροφές, όπως η πετρελαιοκηλίδα της Σάντα Μπάρμπαρα το 1969, έγιναν εθνικά σύμβολα της βιομηχανικής αδιαφορίας και της αδυναμίας της δημόσιας ρύθμισης. Το περιβαλλοντικό κίνημα χρειαζόταν ένα σημείο συσπείρωσης και ο φλεγόμενος ποταμός Cuyahoga έγινε η αφίσα του», δήλωσε ο Hartig. Το περιοδικό Time παρουσίασε το προφίλ του ποταμού Cuyahoga στο ίδιο τεύχος με την προσσελήνωση και το σκάνδαλο Chappaquiddick του Ted Kennedy, μεταφέροντας την ιστορία σε οκτώ εκατομμύρια αναγνώστες.

Η αντίδραση του κοινού στον ποταμό Cuyahoga το 1969

Η αντίδραση του κοινού στην πυρκαγιά στον ποταμό Cuyahoga το 1969 συνέβαλε στη δημιουργία του Οργανισμού Προστασίας Περιβάλλοντος και σε κρίσιμες περιβαλλοντικές νομοθεσίες όπως ο νόμος περί εθνικής περιβαλλοντικής πολιτικής του 1970, ο νόμος περί καθαρών υδάτων του 1972, η συμφωνία ΗΠΑ-Καναδά για την ποιότητα των υδάτων των Μεγάλων Λιμνών του 1972 και ο νόμος περί απειλούμενων ειδών του 1973.