Από τότε που ξεκίνησαν οι Παγκόσμιες Εκθέσεις τον 19ο αιώνα, αποτέλεσαν ένα στάδιο για την παρουσίαση νέων εφευρέσεων και τεχνολογιών, ορισμένες από τις οποίες έγιναν αναπόσπαστο κομμάτι της καθημερινής ζωής.

Προερχόμενη από τη μεσαιωνική παράδοση των γεωργικών και εμπορικών εκθέσεων, η Μεγάλη Εκθεση Βιομηχανικών Εργων όλων των Εθνών, που πραγματοποιήθηκε στο Λονδίνο το 1851, ήταν η πρώτη διεθνής συγκέντρωση αυτού του είδους και θεωρείται ευρέως η πρώτη Παγκόσμια Εκθεση. Με την πάροδο του χρόνου, οι Παγκόσμιες Εκθέσεις άρχισαν να ενσωματώνουν το είδος της ψυχαγωγίας και των διασκεδάσεων που συνήθως συνδέονται με φεστιβάλ και καρναβάλια (όπως θεάματα, παραστάσεις τραγουδιού και χορού και βόλτες), αλλά παρέμειναν στον πυρήνα τους ένα βιομηχανικό και εμπορικό γεγονός.

Καθ’ όλη τη διάρκεια του υπόλοιπου 19ου αιώνα, οι χώρες και οι εταιρείες χρησιμοποιούσαν τις Παγκόσμιες Εκθέσεις ως ευκαιρίες για να κάνουν τους επισκέπτες των εκθέσεων από ταχέως εκβιομηχανισμένα έθνη να νιώθουν πιο άνετα και να εμπιστεύονται περισσότερο τα βιομηχανικά προϊόντα. Σε ορισμένες περιπτώσεις, οι εταιρείες κατασκεύασαν ακόμη και πλήρως λειτουργικές εκδοχές των εργοστασίων τους σε μικρή κλίμακα ως μέρος της έκθεσής τους.

Αλλά το κορυφαίο και πιο πολυαναμενόμενο μέρος αυτών των Παγκόσμιων Εκθέσεων ήταν η παρουσίαση νέων τεχνολογιών και εφευρέσεων. Αυτό παρείχε στους επισκέπτες των εκθέσεων την ευκαιρία να δουν τα τελευταία προϊόντα και τις εξελίξεις πριν από το υπόλοιπο κοινό και έδωσε στις χώρες, τους βιομηχάνους και τους εφευρέτες μια διεθνή σκηνή από την οποία μπορούσαν να παρουσιάσουν τα επιτεύγματά τους. Και ενώ πολλές από αυτές τις εφευρέσεις δεν έπιασαν ποτέ τόπο (αποδεικνύεται ότι δεν υπάρχει μεγάλη ζήτηση για ρομπότ που καπνίζουν τσιγάρα), υπάρχουν άλλες που συνεχίζουν να χρησιμοποιούνται σε καθημερινή βάση. Ακολουθούν έξι παραδείγματα καθημερινών εφευρέσεων που έκαναν το ντεμπούτο τους στις Παγκόσμιες Εκθέσεις.

Τηλέφωνο

Στις 7 Μαρτίου του 1876, ο Αλεξάντερ Γκράχαμ Μπελ εξασφάλισε δίπλωμα ευρεσιτεχνίας για μια ηλεκτρική μηχανή ομιλίας, την οποία ονόμασε τηλέφωνο. Αφού παρουσίασε το όργανο στην Αμερικανική Εκατονταετηρίδα στη Φιλαδέλφεια τον Ιούνιο, τα νέα για την εφεύρεση εξαπλώθηκαν σε όλη την Ευρώπη. Του ζητήθηκε να επιδείξει το τηλέφωνο στη βασίλισσα Βικτώρια (1819-1901) στο Osborne House, στο Isle of Wight. Το βράδυ της 14ης Ιανουαρίου 1878 πραγματοποιήθηκε επαφή με το κοντινό Osborne Cottage και τερματικά στο Σαουθάμπτον και το Λονδίνο. Αυτό το τηλέφωνο και ο τερματικός πίνακας χρησιμοποιήθηκαν στο Osborne Cottage.

Η πρώτη Παγκόσμια Εκθεση που έλαβε χώρα στις Ηνωμένες Πολιτείες πραγματοποιήθηκε στη Φιλαδέλφεια το 1876 και γιόρτασε επίσης την 100ή επέτειο από την ίδρυση της χώρας. Επίσημα γνωστή ως Διεθνής Εκθεση Τεχνών, Βιοτεχνιών και Προϊόντων του εδάφους και του ορυχείου, εφευρέτες από τις 37 χώρες που συμμετείχαν στην έκθεση παρουσίασαν τις τελευταίες καινοτομίες τους, συμπεριλαμβανομένου ενός Σκωτσέζου, γεννημένου καθηγητή φωνητικής φυσιολογίας στο Πανεπιστήμιο της Βοστώνης, ονόματι Αλεξάντερ Γκράχαμ Μπελ.

Μετά από χρόνια προσπαθειών, ο Μπελ πέτυχε τον στόχο του να μεταδίδει ήχο μέσω καλωδίου και στις 7 Μαρτίου 1876 απέκτησε το πρώτο του δίπλωμα ευρεσιτεχνίας στις ΗΠΑ για μια συσκευή την οποία χαρακτήρισε ως «Βελτίωση της τηλεγραφίας» – σήμερα γνωστότερη ως τηλέφωνο. Αν και είχε δοκιμάσει την τεχνολογία με συναδέλφους του στη Βοστώνη, η πρώτη δημόσια επίδειξη του τηλεφώνου του από τον Μπελ έγινε λίγους μήνες αργότερα, στις 25 Ιουνίου 1876 στην Παγκόσμια Εκθεση της Φιλαδέλφειας.

Φερμουάρ

Το φερμουάρ ονομάστηκε «αυτόματο συνεχές κλείσιμο ενδυμάτων» όταν κατοχυρώθηκε για πρώτη φορά με δίπλωμα ευρεσιτεχνίας το 1851.

Είναι εύκολο να θεωρούμε το φερμουάρ δεδομένο σήμερα, αλλά πριν από την εφεύρεσή του, το να ντυθείς (και να παραμείνεις) περιλάμβανε την ασφάλιση των ρούχων με σχοινιά, γραβάτες, κουμπιά ή άλλα κουμπώματα. Η παλαιότερη εκδοχή του, γνωστή ως «αυτόματο συνεχές κλείσιμο ενδυμάτων» κατοχυρώθηκε με δίπλωμα ευρεσιτεχνίας το 1851 από τον Elias Howe: τον εφευρέτη της σύγχρονης ραπτομηχανής με κλειδαριά (για την οποία κέρδισε χρυσό μετάλλιο στην Παγκόσμια Εκθεση του Παρισιού το 1867). Ομως ο Howe δεν προώθησε ποτέ το φερμουάρ του στην αγορά και δεν απογειώθηκε.

Τότε, το 1893, ο εφευρέτης Whitcomb L. Judson έλαβε δίπλωμα ευρεσιτεχνίας για το συνδετήρα παπουτσιών «clasp locker» και αμέσως συνεργάστηκε με τον επιχειρηματία συνταγματάρχη Lewis Walker για να ιδρύσουν την Universal Fastener Company και να κατασκευάσουν την εφεύρεσή του. Το «clasp locker» έκανε το ντεμπούτο του στην Παγκόσμια Εκθεση του Σικάγο το 1893, και στη συνέχεια μετονομάστηκε σε «φερμουάρ» το 1923 από την B.F. Goodrich, όταν η εταιρεία άρχισε να χρησιμοποιεί τους συνδετήρες στις λαστιχένιες μπότες της.

Πλυντήριο πιάτων

Μαζί με το φερμουάρ, το πλυντήριο πιάτων Garis-Cochran παρουσιάστηκε επίσης για πρώτη φορά στο κοινό στην Παγκόσμια Εκθεση του Σικάγο το 1893, σε μια έκθεση που προσέλκυσε πλήθος κόσμου με περιέργεια για το μαραφέτι που ήταν ικανό να πλένει και να στεγνώνει 240 πιάτα σχολαστικά σε δύο λεπτά. Η έκθεση που προσέλκυσε το πλήθος ήταν περισσότερο από μια δεκαετία στη διαδικασία κατασκευής. Το 1883, η επιχειρηματίας Josephine Garis Cochran από το Οχάιο απογοητεύτηκε με τον χρόνο που χρειαζόταν για να καθαρίσει μετά από δείπνα και φέρεται να είπε: «Αν κανείς άλλος δεν πρόκειται να εφεύρει ένα πλυντήριο πιάτων, θα το κάνω εγώ η ίδια». Και το έκανε.

Μέχρι το τέλος του 1886, η Cochran είχε λάβει δίπλωμα ευρεσιτεχνίας για το «πλυντήριο πιάτων» της (το οποίο περιλάμβανε επίσης ένα σύστημα καθαρισμού μαχαιροπίρουνων). Και παρόλο που πολλοί άνθρωποι εντυπωσιάστηκαν από την εφεύρεσή της, οι πιθανοί επενδυτές κατέστησαν σαφές ότι θα συμμετείχαν μόνο αν η Cochran παραιτούνταν και παρέδιδε τον έλεγχο της εταιρείας Garis-Cochran σε άνδρες. Μη θέλοντας να το κάνει αυτό, η Cochran δεν είχε την ευκαιρία που χρειαζόταν για να παρουσιάσει το πλυντήριο πιάτων της στο κατάλληλο κοινό, παρά μόνο στην Παγκόσμια Εκθεση του Σικάγο το 1893. Μετά από αυτό, οι παραγγελίες για το προϊόν της άρχισαν να κατακλύζονται από εστιατόρια, ξενοδοχεία, νοσοκομεία και κολέγια, και το 1898 η Cochran άνοιξε το δικό της εργοστάσιο.

Ηλεκτρικό βύσμα και πρίζα

Μία από τις μεγαλύτερες προκλήσεις που προέκυψαν κατά τις πρώτες ημέρες του ηλεκτρισμού ήταν η μεταφορά του από την πηγή ενέργειας σε μια μεμονωμένη συσκευή. Μέχρι τη δεκαετία του 1880, ολόκληρα σπίτια καλωδιώνονταν με ηλεκτρικό ρεύμα, αλλά οι ηλεκτρικές συσκευές έπρεπε να συνδέονται απευθείας με την κύρια πηγή ρεύματος του σπιτιού, γεγονός που εγκυμονούσε σοβαρούς κινδύνους για την ασφάλεια των μελών του νοικοκυριού.

Αυτό άλλαξε το 1904, όταν ο Harvey Hubbell -ο οποίος είχε προηγουμένως εφεύρει την ηλεκτρική πρίζα φωτισμού με τραβηχτή αλυσίδα- κατοχύρωσε την πρώτη αποσπώμενη ηλεκτρική πρίζα στις Ηνωμένες Πολιτείες. Αποτελούμενο από δύο στρογγυλούς πείρους με δακτυλιοειδείς αναστολείς στις άκρες, ο σχεδιασμός του Hubbell είχε ως στόχο να διατηρεί το φις με ασφάλεια στην πρίζα του, αποφεύγοντας τα επικίνδυνα ηλεκτρικά βραχυκυκλώματα και τα επακόλουθα ηλεκτροσόκ. Ο Hubbell παρουσίασε για πρώτη φορά την εφεύρεσή του στην Παγκόσμια Εκθεση του 1904 στο Σεντ Λούις και μέσα σε 10 χρόνια, το βύσμα και η πρίζα του άλλαξαν τον τρόπο με τον οποίον οι Αμερικανοί χρησιμοποιούσαν το ηλεκτρικό ρεύμα.

Τηλεόραση

Η ανάπτυξη της τηλεόρασης έλαβε χώρα τις πρώτες δεκαετίες του 20ού αιώνα, αλλά έκανε το επίσημο ντεμπούτο της στις 20 Απριλίου 1939 στην Παγκόσμια Εκθεση της Νέας Υόρκης. Εκείνη την ημέρα, τα εγκαίνια του κτιρίου της Radio Corporation of America (RCA) στο εκθεσιακό κέντρο στο Κουίνς μεταδόθηκαν τηλεοπτικά οκτώ μίλια μακριά στα κεντρικά γραφεία της εταιρείας στο Μανχάταν. Δέκα ημέρες αργότερα, η έκθεση άνοιξε για το κοινό, και την επόμενη ημέρα, η RCA άρχισε να πωλεί τηλεοπτικές συσκευές. Την 1η Μαΐου 1939 σημειώθηκε άλλο ένα τηλεοπτικό ορόσημο: η έναρξη ενός τακτικού προγράμματος τηλεοπτικών εκπομπών στην National Broadcasting Company (NBC), η οποία ανήκε στην RCA.

Οι επισκέπτες της έκθεσης μπορούσαν να παρακολουθήσουν αυτό που διαφημιζόταν ως «η πρώτη τηλεοπτική ξενάγηση της Αμερικής» (που παρουσιάστηκε από το NBC), όπου θα μάθαιναν για την ιστορία του μέσου, καθώς και για την επιστήμη και τη μηχανική που έκαναν δυνατή τη μετάδοσή του. Ομως, παρά τον θόρυβο που περιέβαλλε τη νέα τεχνολογία, χρειάστηκε αρκετός χρόνος για να γίνουν οι τηλεοράσεις προσιτές στις αμερικανικές οικογένειες της μεσαίας τάξης. Πριν από το 1947, μόνο μερικές χιλιάδες από τα νοικοκυριά της χώρας διέθεταν τηλεοράσεις. Αλλά μέσα σε πέντε χρόνια, η παρουσία της τηλεόρασης στις Ηνωμένες Πολιτείες αυξήθηκε δραματικά, με τηλεοπτικές συσκευές σε 12 εκατομμύρια σπίτια το 1952, και κέρδισε τη θέση της στα μισά αμερικανικά νοικοκυριά μέχρι το 1955.

Οθόνες αφής

Οι Παγκόσμιες Εκθέσεις συνέχισαν να διοργανώνονται καθ’ όλη τη διάρκεια του 20ού αιώνα, μεταξύ άλλων και στο Νόξβιλ του Τενεσί το 1982. Η έκθεση συγκαταλέγει τον κύβο του Ρούμπικ και την Cherry Coke μεταξύ των πιο γνωστών εφευρέσεών της, αλλά μια τεχνολογική εξέλιξη χρειάστηκε λίγο περισσότερο χρόνο για να πιάσει τόπο: η οθόνη αφής. Παρόλο που η έρευνα για τις οθόνες αφής ξεκίνησε τη δεκαετία του 1940 και κέρδισαν για πρώτη φορά έδαφος τη δεκαετία του 1970, το ευρύ κοινό δεν γνώρισε αυτή τη φουτουριστική τεχνολογία παρά μόνο στην Παγκόσμια Εκθεση του 1982 και είχε την ευκαιρία να τη δοκιμάσει ο ίδιος.

Στην εποχή των smartphones, είναι εύκολο να αναγνωρίσουμε την επίδειξη της οθόνης αφής στην Παγκόσμια Εκθεση ως ένα σημαντικό τεχνολογικό σημείο καμπής, αλλά σύμφωνα με τον Jack Neely, εκτελεστικό διευθυντή του Knoxville History Project και ελεγκτή του πλήθους στην Παγκόσμια Εκθεση, αυτό δεν ήταν εμφανές εκείνη την εποχή. «Ηταν… ένα από εκείνα τα πράγματα που έπρεπε να κοιτάξεις γρήγορα για να τα προσέξεις», δήλωσε ο Neely στο University of Tennessee Daily Beacon σε συνέντευξή του το 2017.