Η έλευση της εγκληματολογικής τεχνολογίας αιχμής και των τεχνικών ανάλυσης DNA μπορεί να ρίξει νέο φως σε πολλές από τις πιο διάσημες (και διαβόητες) εξαφανίσεις του κόσμου – αλλά μόνο σε έναν βαθμό.

JENNIE COHEN

1. Τζίμι Χόφα

Στις 30 Ιουλίου 1975, ο Τζέιμς Ριντλ Χόφφα, ένας από τους πιο ισχυρούς αμερικανούς ηγέτες των εργατών του 20ού αιώνα, εξαφανίστηκε στο Ντιτρόιτ του Μίσιγκαν, για να μην ακουστεί ποτέ ξανά. Γεννημένος το 1913 από έναν φτωχό ανθρακωρύχο στην Ιντιάνα, ο χαρισματικός Χόφφα αποδείχθηκε ένας φυσικός ηγέτης από πολύ νεαρή ηλικία. Ενώ εργαζόταν για μια αλυσίδα παντοπωλείων του Ντιτρόιτ, οργάνωσε μια απεργία εργασίας που τον έκανε γνωστό στην ισχυρή ένωση Teamsters. Η Χόφα ανέβηκε στις τάξεις του οργανισμού τις επόμενες δεκαετίες και το 1957 ανέλαβε την προεδρία της. Ενας πολιτικός παίκτης και ακούραστος συνήγορος για τους υποβαθμισμένους, έγινε ιδιαιτέρως ​​δημοφιλής στο Teamsters και πέρα ​​από αυτό.

Και όμως, για όλες τις μάχες που πάλεψε και κέρδισε για λογαριασμό αμερικανών εργαζομένων, ο Χόφα είχε επίσης μια σκοτεινή πλευρά. Κατά τη διάρκεια της θητείας του Hoffa, οι ηγέτες τού Teamster συνεργάστηκαν με τη Μαφία σε εκβιασμούς και υπεξαιρέσεις. Ο ίδιος ο Χόφα είχε σχέσεις με υψηλού επιπέδου στελέχη της μαφίας και ήταν ο στόχος πολλών κυβερνητικών ερευνών κατά τη διάρκεια της δεκαετίας του 1960. Καταδικασμένος πρώτος για παρακώλυση της δικαιοσύνης και αργότερα για απόπειρα δωροδοκίας, ο Χόφφα ξεκίνησε μια ποινή φυλάκισης 13 ετών τον Μάρτιο του 1957. Ο πρόεδρος Ρίτσαρντ Νίξον κατάργησε την ποινή το 1971 και ο Χόφφα άρχισε γρήγορα να επιστρέφει στην ηγεσία του Teamster και να γράφει την αυτοβιογραφία του. Αυτά τα σχέδια σταμάτησαν, ωστόσο, στις 30 Ιουλίου 1975, όταν ο Χόφφα εμφανίστηκε τελευταία φορά στον χώρο στάθμευσης ενός εστιατορίου στο Ντιτρόιτ, όχι μακριά από το σημείο όπου ξεκίνησε ως οργανωτής εργασίας. Αν και πολλοί έχουν υποθέσει ότι ήταν θύμα της Μαφίας, δεν βρέθηκαν ποτέ αποδεικτικά στοιχεία και η μοίρα του Χόφα παραμένει άλυτο μυστήριο μέχρι σήμερα. Κηρύχθηκε νομικά νεκρός το 1982.

2. Αμέλια Ερχαρτ

Η τολμηρή πτήση της Aμέλια Ερχαρτ κόπηκε όταν η Lockheed Electra εξαφανίστηκε πάνω από τον Ειρηνικό Ωκεανό στις 2 Ιουνίου 1937. Μέσα σε λίγες ώρες, οι διασώστες άρχισαν να ξεψαχνίζουν την περιοχή για σημάδια της διάσημης αεροπόρου και του πλοηγού της, Φρεντ Νούναν. Ενας ζωντανός θρύλος είχε εξαφανιστεί μέσα σε λίγα λεπτά. Σε μια επίσημη έκθεση, η κυβέρνηση των ΗΠΑ κατέληξε στο συμπέρασμα ότι οι δύο αεροπόροι, δεν μπόρεσαν να εντοπίσουν τον προορισμό τους στο νησί Howland, έμειναν από καύσιμα, έπεσαν στο νερό και βυθίστηκαν. Η Ερχαρτ κηρύχθηκε νομικά νεκρή στις 5 Ιανουαρίου 1939.

Το ερώτημα γιατί και πού κατέβηκε το αεροπλάνο της, ωστόσο, δεν απαντήθηκε ποτέ. Πράγματι, στις επτά δεκαετίες από την εξαφάνιση της Ηλέκτρα, έχουν προκύψει αρκετές υποθέσεις. Ορισμένοι θεωρητικοί, για παράδειγμα, πιστεύουν ότι η Ερχαρτ ήταν στην πραγματικότητα ένας μυστικός πράκτορας που εργαζόταν για την κυβέρνηση των ΗΠΑ. Υποστηρίζουν ότι το αεροπλάνο συνετρίβη αφού οι πιλότοι του σκόπιμα παρέκκλιναν από την πορεία τους για να κατασκοπεύσουν τα ιαπωνικά κατεχόμενα νησιά στον Ειρηνικό, ή ότι η Ερχαρτ και ο Νούναν προσγειώθηκαν σε ένα από αυτά και συνελήφθησαν αιχμάλωτοι. Μια άλλη θεωρία υποστηρίζει ότι η Ερχαρτ επέστρεψε με ασφάλεια στις Ηνωμένες Πολιτείες, άλλαξε το όνομά της και έζησε μια μακρά ζωή στην αφάνεια. Μια άλλη ευρέως διαδεδομένη πεποίθηση είναι ότι η Ερχαρτ και ο Νούναν κατέβηκαν σε ένα απομακρυσμένο νησί του Νότιου Ειρηνικού που ονομάζεται Nikumaroro και πέθαναν εκεί λίγο αργότερα.

3. Η Mary Celeste

Ενα χειμερινό πρωί του Νοεμβρίου του 1872, ο καπετάνιος Μπέντζινγκ Μπριγκς, η σύζυγός του Σάρα, η 2χρονη κόρη τους Σοφία και ένα πλήρωμα επτά ατόμων έπλεαν από το λιμάνι της Νέας Υόρκης με το καναδικό πλοίο Μαίρη Σελέστ, με προορισμό τη Γένοβα της Ιταλίας. Το ταξίδι τους γρήγορα μετατράπηκε σε ένα από τα πιο αδιανόητα θαλάσσια μυστήρια της ιστορίας. Στις 4 Δεκεμβρίου, περίπου 600 μίλια δυτικά της Πορτογαλίας, ο πηδαλιούχος του εμπορικού πλοίου Dei Gratia εντόπισε ένα περίεργο θέαμα μέσα από τα γυαλιά του: ένα σκάφος με ελαφρώς σχισμένα πανιά που φάνηκε να βρίσκεται εκτός ελέγχου. Ο αρχηγός της Dei Gratia, David Reed Morehouse, αναγνώρισε αμέσως το πλοίο ως το Mary Celeste. σε μια περίεργη συγκυρία, αυτός και ο Μπέντζαμιν Μπριγκς ήταν παλιοί φίλοι και είχαν δειπνήσει μαζί λίγο πριν από τις αντίστοιχες αναχωρήσεις τους από τη Νέα Υόρκη.

Οταν μέρος του πληρώματος από το Dei Gratia επιβιβάστηκε στη Mary Celeste, σχεδόν όλα ήταν παρόντα, έως και η ραπτομηχανή στην καμπίνα του καπετάνιου. Ελειπαν, ωστόσο, η μόνη σωσίβια λέμβος του πλοίου – και όλοι οι επιβάτες του. Τι συνέβη με την οικογένεια Briggs και τα μέλη του πληρώματος της Mary Celeste; Μερικοί έχουν προτείνει ότι οι πειρατές τους απήγαγαν, ενώ άλλοι εικάζουν ότι ένα ξαφνικό κύμα ξέσπασε πάνω τους. Με τα χρόνια, η αναζήτηση μιας αληθινής απάντησης στο παζλ Mary Celeste έφτασε στο επίκεντρο του φορτίου του πλοίου: βαρέλια βιομηχανικού αλκοόλ που προορίζονταν για την ενίσχυση των ιταλικών κρασιών Industrial. Το αλκοόλ μπορεί να εκπέμπει πολύ ισχυρούς καπνούς, κάτι που θα μπορούσε να οδηγήσει το πλήρωμα να φοβηθεί για ενδεχόμενη έκρηξη και να εκκενώσει προσωρινά το καράβι.. Σε εκείνο το σημείο, θα μπορούσε μια θύελλα να σάρωσε το πλοίο, αφήνοντας τους πρώην επιβάτες του νεκρούς και παγιώνοντας τη φήμη της Mary Celeste ως το πλοίο- φάντασμα.

4. Η χαμένη αποικία

Τον Ιούλιο του 1587, περίπου 115 άγγλοι άνδρες, γυναίκες και παιδιά προσγειώθηκαν στο νησί Roanoke, που βρίσκεται στα ανοικτά των ακτών της Βόρειας Καρολίνας στην περιοχή που είναι τώρα το Dare County. Λιγότερο από έναν μήνα μετά την άφιξή τους, οι έποικοι καλωσόρισαν την άφιξη της Virginia Dare, του πρώτου μωρού από την Αγγλία που γεννήθηκε στην Αμερική. Καθώς οι εντάσεις άρχισαν μεταξύ των αποίκων και των τοπικών φυλών, ο αρχηγός της νεοσύστατης πόλης, John White, ο οποίος ήταν επίσης παππούς της Βιρτζίνια, έπλευσε για την Αγγλία για να ζητήσει βοήθεια και προμήθειες. Οταν επέστρεψε τρία χρόνια αργότερα, ο οικισμός εγκαταλείφθηκε εντελώς και όλοι οι κάτοικοί του είχαν εξαφανιστεί. Η μόνη ένδειξη που άφησαν πίσω ήταν μια λέξη χαραγμένη σε μια ξύλινη θέση: «Κροάτης», το όνομα μιας τοπικής – και φιλικής – φυλής αμερικανών ιθαγενών.

Αυτό το κρυπτικό μήνυμα οδήγησε ορισμένους μελετητές να πιστεύουν ότι οι Κροάτες σκότωσαν ή απήγαγαν τους αποίκους. Αλλοι έχουν προτείνει ότι οι έποικοι αφομοιώθηκαν και παντρεύτηκαν με τους Κροάτες ή άλλους ιθαγενείς Αμερικανούς και μετακινήθηκαν πιο μακριά στην ενδοχώρα. Μια άλλη θεωρία υποστηρίζει ότι τα ισπανικά στρατεύματα εξάλειψαν τον οικισμό, όπως είχαν κάνει στη γαλλική αποικία του Fort Caroline στις αρχές του αιώνα. Μέχρι να εμφανιστούν πιο συγκεκριμένα στοιχεία, οι ιστορικοί θα αφεθούν να κάνουν εικασίες σχετικά με τη μοίρα της Βιρτζίνια Ντάρε και των άλλων μελών της «Lost Colony» της Αμερικής.

5. D.B. COOPER

Στις 24 Νοεμβρίου 1971, ένας άντρας που φορούσε μαύρο αδιάβροχο, σκούρο κοστούμι και γυαλιά ηλίου πήρε τη θέση του στην πτήση 305 Northwest Orient, που είχε προγραμματιστεί να απογειωθεί από το Πόρτλαντ του Ορεγκον με προορισμό στο Σηάτλ της Ουάσινγκτον. Μετά την απογείωση, έδωσε ένα σημείωμα σε μια αεροσυνοδό, η οποία υπέθεσε ότι τη φλέρταρε και την έβαλε στο πορτοφόλι της. Τότε της είπε ότι είχε μια βόμβα στον χαρτοφύλακά του και ζήτησε 200.000 $, τέσσερα αλεξίπτωτα και «όχι αστεία πράγματα». Ο επιβάτης αναγνώρισε τον εαυτό του ως Dan Cooper, αλλά χάρη σε ένα σφάλμα αναφοράς καθώς η ιστορία είχε ατέλειες, απαθανατίστηκε για πάντα ως «D.B. COOPER».

Το αεροπλάνο προσγειώθηκε στο Διεθνές Αεροδρόμιο του Σηάτλ-Τακόμα, όπου οι αρχές παρέδωσαν τα χρήματα και άφησαν τους περισσότερους επιβάτες. Ο Κούπερ έπειτα έδωσε εντολή στον πιλότο να πετάξει προς την Πόλη του Μεξικού σε χαμηλό υψόμετρο και διέταξε το υπόλοιπο πλήρωμα να μείνει στο πιλοτήριο. Λίγο αργότερα, πήδηξε έξω από το αεροπλάνο μέσα σε μια καταιγίδα. Ποτέ δεν τον είδαν ούτε ακούστηκε ξανά. Από την εξαφάνισή του, το FBI ερεύνησε και στη συνέχεια απέκλεισε περισσότερους από χίλιους υπόπτους. Ενώ το σώμα του δεν έχει ανακτηθεί ποτέ, το 1980 ένα 8χρονο αγόρι βρήκε μια στοίβα περίπου 5.880 δολαρίων από τα χρήματα λύτρων στην άμμο κατά μήκος της βόρειας όχθης του ποταμού Κολούμπια, πέντε μίλια από το Βανκούβερ της Ουάσινγκτον.

6. Joseph Force Crater

Η εξαφάνιση του δικαστή του Ανώτατου Δικαστηρίου της Νέας Υόρκης Joseph Force Crater τράβηξε τόσο μεγάλη προσοχή στα μέσα ενημέρωσης που η φράση «τραβώντας έναν κρατήρα» μπήκε για λίγο στο κοινό ως συνώνυμο του AWOL. Στις 6 Αυγούστου 1930, ο 41χρονος δικαστής εγκατέλειψε το γραφείο του και γευμάτισε με έναν γνωστό του σε ένα εστιατόριο του Μανχάταν. Τελευταία φορά τον είδαν στον δρόμο έξω από το εστιατόριο. Η μαζική έρευνα για την εξαφάνισή του γοητεύει το έθνος, κερδίζοντας για τον Κράτερ τον τίτλο «ο αγνοούμενος στη Νέα Υόρκη». Ο Κράτερ ήταν διαβόητος για τις σκοτεινές σχέσεις του με το διεφθαρμένο πολιτικό σύστημα του Tammany Hall και τις κοπέλες του στριπτίζ. Τις ημέρες πριν από την εξαφάνισή του, σύμφωνα με πληροφορίες είχε λάβει ένα μυστηριώδες τηλεφώνημα και εξαργύρωσε δύο μεγάλες προσωπικές επιταγές. Αυτές οι λεπτομέρειες προκάλεσαν αχαλίνωτες εικασίες ότι ο δικαστής ήταν θύμα βρώμικου παιχνιδιού. Κηρύχθηκε νομικά νεκρός το 1939.

Το 2005, η αστυνομία της Νέας Υόρκης αποκάλυψε ότι εμφανίστηκαν νέα στοιχεία στην περίπτωση του αγνοούμενου άνδρα της πόλης. Μια γυναίκα που είχε πεθάνει νωρίτερα εκείνο το έτος είχε αφήσει ένα χειρόγραφο σημείωμα στο οποίο ισχυρίστηκε ότι ο σύζυγός της και αρκετοί άλλοι άνδρες, συμπεριλαμβανομένου ενός αστυνομικού, δολοφόνησαν τον Κράτερ και έθαψαν το σώμα του κάτω από ένα τμήμα του θαλάσσιου περίπατου του Coney Island. Αυτή η τοποθεσία είχε ανασκαφεί κατά τη διάρκεια της κατασκευής του Ενυδρείου της Νέας Υόρκης στη δεκαετία του 1950, πολύ πριν υπάρξει τεχνολογία για τον εντοπισμό ανθρώπινων λειψάνων. Ως αποτέλεσμα, το ερώτημα εάν ο δικαστής Κράτερ κοιμάται ή όχι με τα… ψάρια παραμένει μυστήριο.