Τον Μάρτιο του 1942, μια Αμερικανίδα που είχε τη δυνατότητα να σπάει κώδικες που ονομαζόταν Elizebeth Smith Friedman έκανε μια τρομακτική ανακάλυψη: Οι ναζί κατάσκοποι στη Λατινική Αμερική βρήκαν ένα μεγάλο συμμαχικό πλοίο εφοδιασμού με το όνομα «Queen Mary» κατά μήκος των ακτών της Βραζιλίας και τα γερμανικά U-boat σχεδίαζαν να το βυθίσουν. Μάλιστα, η πρόθεση του Αδόλφου Χίτλερ ήταν να προσφέρει 250.000 δολάρια σε όποιον κατόρθωνε να καταστρέψει το συγκεκριμένο πλοίο. Η ανακάλυψη της Φρίντμαν επέτρεψε στο «Queen Mary» να αποφύγει τα U-boat, σώζοντας τη ζωή περισσότερων από 8.000 στρατιωτών στο πλοίο.

Η Friedman ήταν μία από τις πρώτες Αμερικανίδες κρυπτογράφους και έπαιξε καθοριστικό ρόλο στη διάλυση των ναζιστικών δακτυλίων κατασκοπείας στη Λατινική Αμερική κατά τη διάρκεια του Β ‘Παγκοσμίου Πολέμου. Ωστόσο, λόγω της ευαίσθητης φύσης της δουλειάς της, δεν της επιτράπηκε να αποκαλύψει δημοσίως την υπηρεσία της κατά τη διάρκεια του πολέμου. Η Friedman κράτησε το μυστικό της δουλειάς της μέχρι τον θάνατό της το 1980, ακόμη και όταν ο J. Edgar Hoover πήρε τα εύσημα για τα επιτεύγματα της ομάδας της αποδίδοντας το έργο της στο FBI. Μόνο μετά τον θάνατό της, ιστορικοί και ερευνητές αποκάλυψαν τις συνεισφορές της στον πόλεμο.

Η Φρίντμαν ξεκινά την καριέρα της για ανακάλυψη κωδικών στον Σαίξπηρ

Η Ελίζεμπεθ Σμιθ γεννήθηκε στο Χάντινγκτον της Ιντιάνα το 1892. Ξεκίνησε την καριέρα της στην κρυπτοανάλυση το 1916, όταν ένας πλούσιος με το όνομα συνταγματάρχης Τζορτζ Φάμπιαν την προσέλαβε να εργαστεί στα Riverbank Laboratories, τα οποία είχε ιδρύσει πριν από λίγα χρόνια στο Ιλινόις. Ο Φάμπιαν ήταν θεωρητικός συνωμοσίας που πίστευε ότι ο σερ Φράνσις Μπέικον ήταν ο πραγματικός συγγραφέας των έργων και των ποιημάτων του Σαίξπηρ. Η δουλειά της Ελίζεμπεθ ήταν να εξετάσει το έργο του Σαίξπηρ για μυστικά μηνύματα που ο Φάμπιαν πίστευε ότι ο Μπέικον είχε συμπεριλάβει στα έργα και τα ποιήματα.

Ηταν στο Riverbank που η Ελίζεμπεθ συναντήθηκε με τον σύζυγό της, Γουίλιαμ Φρέντερικ Φρίντμαν, τον οποίον παντρεύτηκε το 1917. Τόσο η Ελίζεμπεθ όσο και ο Γουίλιαμ συνειδητοποίησαν, ενώ εργαζόταν για τον Φάμπιαν, ότι η θεωρία του Μπέικον (όπως ήταν γνωστή), απλά δεν ήταν αλήθεια (το ζευγάρι αργότερα απέρριψε τη θεωρία στο βιβλίο τους το 1957, «The Shakespearean Ciphers Examined»). Αλλά σύντομα, είχαν την ευκαιρία να χρησιμοποιήσουν τις δεξιότητές τους με διαφορετικό τρόπο, όταν οι Ηνωμένες Πολιτείες εισήλθαν στον Α ‘Παγκόσμιο Πόλεμο και ζήτησαν από τη Riverbank Laboratories τη βοήθειά της.

Οι Φρίντμαν σκηνοθέτησαν μια ανεπίσημη ομάδα μπέιζμπολ κατά τη διάρκεια του Πρώτου Παγκοσμίου Πολέμου και το 1921 μετακόμισαν στην Ουάσιγκτον DC για να εργαστούν για το Τμήμα Πολέμου. Λίγα χρόνια αργότερα, η Ελίζεμπεθ άρχισε να συνεργάζεται για το σπάσιμο των κωδικών της Ακτοφυλακής που βοήθησαν στον εντοπισμό και τη δίωξη των bootleggers κατά την Απαγόρευση. Γι ‘αυτό το έργο, δημιούργησε μια μονάδα αποκάλυψης κωδικοποιήσεων και έγινε η πρώτη γυναίκα που διηύθυνε μια ομάδα διαμόρφωσης κωδικοποίησης στην κυβέρνηση των ΗΠΑ.

Στη συνέχεια ήρθε ο Β ‘Παγκόσμιος Πόλεμος. Η Ακτοφυλακή μετακόμισε από το Υπουργείο Οικονομικών στο Ναυτικό Τμήμα, το οποίο δεν επέτρεπε στις γυναίκες να ηγούνται μονάδων. Και ξαφνικά, η Φρίντμαν βρέθηκε να εργάζεται για ένα νέο αρσενικό αφεντικό και σε έργα που δεν πίστευε πάντα ότι ταίριαζαν καλύτερα στις δεξιότητές της. Ακόμα κι έτσι, κατάφερε να συνεισφέρει σημαντικά στην πολεμική προσπάθεια μέσω της σχολαστικής αποκωδικοποίησής της.

Η Φρίντμαν αναγνωρίζει έναν ναζιστή αρχηγό κατασκοπείας

Η Friedman δεν επέλεξε να δουλέψει σε ναζιστικούς κύκλους κατασκοπείας στη Λατινική Αμερική, λέει η Amy Butler Greenfield, ιστορικός και συγγραφέας του βιβλίου «The Woman All Spies Fear: Code Breaker Elizebeth Smith Friedman and The Hidden Life».

«Δεν είναι πραγματικά ενθουσιασμένη με αυτή την αποστολή», λέει η Greenfield. «Αργότερα, καταγράφει ότι δεν αισθάνεται ότι είχε αναπτύξει τις δεξιότητές της καλά κατά τη διάρκεια του πολέμου».

Από όσα μπορεί να πει η Greenfield, η Friedman αισθάνθηκε έτσι επειδή είχε συνηθίσει να παραβιάζει εξαιρετικά περίπλοκους κώδικες. Αν και οι κεντρικές ιαπωνικές και γερμανικές κυβερνήσεις χρησιμοποίησαν περίπλοκους κώδικες κατά τη διάρκεια του πολέμου, οι κώδικες των ναζιστικών κατασκόπων που χρησιμοποιήθηκαν στη Λατινική Αμερική ήταν πολύ πιο απλοί και η Φρίντμαν φάνηκε να πιστεύει ότι θα ήταν πιο χρήσιμο να εξετάσει πιο περίπλοκους.

Παρά τα συναισθήματα της Friedman ότι ήταν κατάλληλη για μεγαλύτερες προκλήσεις, συνέβαλε ακόμα σημαντικά στην προσπάθεια πολέμου των Συμμάχων.

«Η Ελίζεμπεθ ήξερε καλά την αξία τού τι έκανε», λέει η Melissa Davis, διευθύντρια βιβλιοθήκης και αρχείων στο Ιδρυμα George C. Marshall, το οποίο φιλοξενεί τη «Συλλογή Elizebeth Smith Friedman».

«Οι ναζιστές κατάσκοποι αποκωδικοποιούσαν τα μηνύματα όταν τα πλοία μεταγωγών στρατευμάτων έφευγαν από τις Ηνωμένες Πολιτείες γεμάτα χιλιάδες στρατιώτες, και αυτές οι πληροφορίες θα μεταδίδονταν, ειδικά στα υποβρύχια που θα μπορούσαν τότε να υποκλέψουν και να βυθίσουν τα στρατευμένα πλοία», λέει η Ντέιβις. «Ηξερα λοιπόν ότι έσωζε χιλιάδες ζωές».

Ενας από τους σημαντικότερους ναζιστές κατάσκοπους που η Φρίντμαν εντόπισε και παρακολούθησε ήταν ο Johannes Siegfried Becker, με το όνομα «Sargo», ο οποίος προσπαθούσε να δημιουργήσει συμμαχία μεταξύ Γερμανίας και Αργεντινής.

«Είναι η Ελίζεμπεθ που, όσο μπορώ να πω από το να έχει δει όλους τους δίσκους, είναι αυτή που εμφανίζει για πρώτη φορά το όνομα του πλοίου», λέει η Greenfield. «Αυτό το πλοίο σταματά, και αυτός ο κατάσκοπος απομακρύνεται και μεταφέρεται στο Λονδίνο, ομολογεί τα πάντα, και δίνει μια τεράστια ποσότητα πληροφοριών για τους κύκλους κατασκοπείας. Και αυτό είναι που οδηγεί στο ξετύλιγμα των κατασκοπευτικών δακτυλίων και, εν τέλει, στη σύνθλιψή τους»

Η Φρίντμαν ως κατάσκοπος καταστήματος κουκλών

Μια άλλη κατάσκοπος του Β ‘Παγκοσμίου Πολέμου, της οποίας τους κωδικούς εξέτασε η Φρίντμαν ήταν η Velvalee Dickinson, μια λευκή αμερικανίδα που είχε ένα κατάστημα κουκλών στη Νέα Υόρκη και έστελνε κωδικοποιημένα μηνύματα για την ιαπωνική κυβέρνηση. Ο διευθυντής του FBI J. Edgar Hoover χρησιμοποίησε στη σύλληψη και τη δίκη της τα αποδεικτικά στοιχεία της Φρίντμαν.

Παρόλο που τόσο η Ελίζεμπεθ όσο και ο σύζυγός της, ο Γουίλιαμ, πραγματοποίησαν διαβαθμισμένες κωδικοποιήσεις κατά τη διάρκεια του πολέμου, ο Γουίλιαμ κατέληξε να λαμβάνει περισσότερη δημόσια αναγνώριση για το έργο του, εν μέρει επειδή έπρεπε να καταθέσει κατά τη διάρκεια μιας έρευνας για το αν οι Ηνωμένες Πολιτείες είχαν προηγούμενη γνώση της ιαπωνικής επίθεσης κατά του Περλ Χάρμπορ. Η πρόσφατη υποτροφία έχει αποκαταστήσει αυτήν την ανισορροπία ρίχνοντας φως στην Ελίζεμπεθ Φρίντμαν, καθώς και σε άλλες γυναίκες που έλαβαν μικρή αναγνώριση για τη διάσπαση κωδικών κατά τη διάρκεια του Β ‘Παγκοσμίου Πολέμου.