Οι περισσότεροι Χριστιανοί σήμερα δεν μπορούν να φανταστούν τα Χριστούγεννα οποιαδήποτε άλλη ημέρα από τις 25 Δεκεμβρίου, αλλά δεν ήταν πάντα έτσι. Στην πραγματικότητα, για τους τρεις πρώτους αιώνες της ύπαρξης του Χριστιανισμού, η γέννηση του Ιησού Χριστού δεν γιορτάστηκε καθόλου. Οι σημαντικότερες αργίες της θρησκείας ήταν τα Θεοφάνια στις 6 Ιανουαρίου, που γιόρταζαν την άφιξη των Μάγων μετά τη γέννηση του Ιησού και το Πάσχα, που γιόρταζαν την ανάσταση του Ιησού. Η πρώτη επίσημη αναφορά στις 25 Δεκεμβρίου ως εορτή για τα γενέθλια του Ιησού εμφανίζεται σε ένα πρώιμο ρωμαϊκό ημερολόγιο από το 336 μ.Χ.

Πραγματικά, όμως, γεννήθηκε ο Ιησούς στις 25 Δεκεμβρίου; Πιθανώς όχι. Η Βίβλος δεν αναφέρει τα ακριβή γενέθλιά του και η ιστορία της Γέννησης περιέχει αντιφατικές ενδείξεις. Για παράδειγμα, η παρουσία των βοσκών και των προβάτων τους υποδηλώνουν μια ανοιξιάτικη γέννηση. Όταν οι αξιωματούχοι της εκκλησίας εγκαταστάθηκαν στις 25 Δεκεμβρίου στα τέλη του τρίτου αιώνα, πιθανότατα ήθελαν την ημερομηνία να συμπίπτει με τα υπάρχοντα παγανιστικά πανηγύρια που τιμούν τον Κρόνο (τον ρωμαϊκό θεό της γεωργίας) και τη Μίθρα (τον περσικό θεό του φωτός). Με αυτόν τον τρόπο, έγινε ευκολότερο να πείσει τους ειδωλολάτρες της Ρώμης να αποδεχτούν τον Χριστιανισμό ως επίσημη θρησκεία της αυτοκρατορίας

Ο εορτασμός των Χριστουγέννων εξαπλώθηκε σε ολόκληρο τον δυτικό κόσμο τους επόμενους αιώνες, αλλά πολλοί Χριστιανοί συνέχισαν να θεωρούν τα Θεοφάνια και το Πάσχα πιο σημαντικά.

Ορισμένοι, συμπεριλαμβανομένων των Πουριτανών της αποικιακής Νέας Αγγλίας, απαγόρευαν ακόμη και την τήρησή του επειδή θεωρούσαν τις παραδόσεις της – την προσφορά δώρων και τη διακόσμηση δέντρων, για παράδειγμα, ως συνδεδεμένες με τον παγανισμό. Στις πρώτες μέρες των Ηνωμένων Πολιτειών, ο εορτασμός των Χριστουγέννων θεωρήθηκε βρετανικό έθιμο κάτι που άλλαξε μετά την Αμερικανική Επανάσταση. Μόνο το 1870 τα Χριστούγεννα έγιναν ομοσπονδιακές αργίες.