Από τη βασιλεία των Φαραώ, δεν έχουμε ζήσει ποτέ την απουσία έργων με θέμα τη γάτα. Γιατί λοιπόν οι γάτες ήταν τόσο πολύτιμες στην Αρχαία Αίγυπτο;

Μια μουμιοποιημένη γάτα στην αρχαία Αίγυπτο.

Οι αρχαίοι Αιγύπτιοι ήταν γνωστοί για τους λάτρεις όλων των γατών. Από υπέροχα γλυπτά έως ωραία κοσμήματα, δεν έχουμε χάσει ποτέ αντικείμενα με θέμα τη γάτα από τότε που οι Φαραώ κυβερνούσαν στον ποταμό Νείλο για χιλιάδες χρόνια. Οι αρχαίοι Αιγύπτιοι μουμιοποίησαν αμέτρητες γάτες, ακόμη και κατασκευάζοντας έναν τάφο ηλικίας περίπου 2.000 ετών αφιερωμένο σε γάτες που φορούσαν αξιοσημείωτα κοσμήματα και χάντρες γιακά, καθιστώντας το το πιο γνωστό νεκροταφείο κατοικίδιων ζώων στον κόσμο.
Γιατί λοιπόν οι γάτες ήταν τόσο πολύτιμες στην Αρχαία Αίγυπτο; Ο αρχαίος Έλληνας ιστορικός Ηρόδοτος αναρωτήθηκε επίσης γιατί οι Αιγύπτιοι ξύριζαν τα φρύδια τους ως ένδειξη σεβασμού για να πενθούν όταν πέθανε μια γάτα.
Ενα δαχτυλίδι από φαγεντιανή (κεραμικό με σμάλτο) που απεικονίζει μια γάτα με γατάκια
Μεγάλο μέρος αυτού του θαυμασμού προέρχεται από τους αρχαίους Αιγύπτιους που πίστευαν ότι οι θεοί και οι ηγεμόνες τους μπορεί να φέρουν χαρακτηριστικά σαν γάτες σύμφωνα με έκθεση του 2018 που πραγματοποιήθηκε στο Εθνικό Μουσείο Ασιατικής Τέχνης Smithsonian σχετικά με τη σημασία των γατών στην Αρχαία Αίγυπτο. Συγκεκριμένα, οι γάτες θεωρήθηκαν ζώα με επιθυμητά χαρακτηριστικά διπλής ιδιοσυγκρασίας: από τη μία πλευρά θα μπορούσαν να είναι προστατευτικά, πιστά και μητρικά, από την άλλη πλευρά θα μπορούσαν να είναι μαχητικά, ανεξάρτητα και θυμωμένα.
Αυτά τα χαρακτηριστικά επέτρεψαν στους Αρχαίους Αιγύπτιους να βλέπουν τις γάτες ως αξιοσημείωτα, ειδικά πλάσματα, που μπορεί να εξηγήσουν γιατί δημιούργησαν γλυπτά της γάτας. Ενώ η μεγάλη Σφίγγα 73 μέτρων της Γκίζας με το πρόσωπο ενός άνδρα και το σώμα ενός λιονταριού είναι το πιο διάσημο παράδειγμα τέτοιων μνημείων, οι ιστορικοί δεν καταλαβαίνουν πλήρως γιατί οι Αιγύπτιοι αποφάσισαν να χαράξουν τη Σφίγγα.

Μια χάλκινη και χρυσή γάτα που χρονολογείται από το 664-30 π.Χ., την Ύστερη Αιγυπτιακή, 26η δυναστεία ή αργότερα

Ομοίως, η ισχυρή θεά Sakhmet (επίσης γνωστή ως Sekhmet) απεικονίστηκε με κεφάλι λιονταριού με γυναικείο σώμα. Ηταν ιδιαίτερα γνωστή ως θεά φύλακας σε στιγμές μετάβασης, όπως ξημερώματα και σούρουπο. Μια άλλη θεά ήταν η Bastet, η οποία συνήθως εκπροσωπείται ως λιοντάρι ή γάτα, και οι αρχαίοι Αιγύπτιοι πίστευαν ότι οι γάτες ήταν εξαιρετικά σημαντικές για αυτή. Οι γάτες τούς άρεσαν επίσης, πιθανώς επειδή κυνηγούσαν ποντίκια και φίδια.
Οι γάτες αγαπήθηκαν τόσο πολύ, σύμφωνα με το University College του Λονδίνου, που οι Αρχαίοι Αιγύπτιοι επέλεξαν τα ονόματα των παιδιών τους ή τα ψευδώνυμα από την γάτα, για παράδειγμα το “Mitt” (που σημαίνει γάτα) ήταν ένα κοινό όνομα για τα κορίτσια. Η ημερομηνία κατά την οποία οι οικιακές γάτες προέρχονταν από την Αίγυπτο είναι αβέβαιη, αλλά οι αρχαιολόγοι έχουν βρει τάφους από γάτες και γατάκια που χρονολογούνται στο 3.800 π. Χ.
Επικεφαλής του Sekhmet, Νέο Βασίλειο της Αιγύπτου, 18η Δυναστεία, III. Amenhotep Reign, 1391-1353 π.Χ
Ωστόσο, πολλές μελέτες δείχνουν ότι αυτή η εμμονή δεν είναι πάντα ήπια και στοργική, και ότι υπάρχει επίσης μια πιο κακόβουλη πλευρά της λατρείας των αρχαίων Αιγυπτίων για τις γάτες. Υπήρχαν πιθανώς πολλές βιομηχανίες αφιερωμένες στην αύξηση εκατομμυρίων γατιών για να σκοτωθούν και να μουμιοποιηθούν έτσι ώστε να θα μπορούσαν να ταφτούν με ανθρώπους, πιθανώς μεταξύ το 700 π. Χ.
Σε μια μελέτη που δημοσιεύθηκε πέρυσι στο περιοδικό Scientific Reports, οι επιστήμονες πραγματοποίησαν μια μικρο-CT σάρωση ακτινογραφίας σε μουμιοποιημένα ζώα, ένα από τα οποία ήταν η γάτα. Χάρη σε αυτή τη σάρωση, μπόρεσαν να ρίξουν μια λεπτομερή ματιά στη σκελετική δομή και τα υλικά που χρησιμοποιήθηκαν στη διαδικασία μουμιοποίησης.
Μια σκηνή βάλτων που απεικονίζει γάτες και πουλιά από την Υστερη Αιγυπτιακή περίοδο, τέλη 25ης και αρχές 26ης δυναστείας του 667-647 π.Χ
Οταν οι ερευνητές παρέδωσαν τα αποτελέσματα, παρατήρησαν ότι το πλάσμα ήταν πολύ μικρότερο από το αναμενόμενο. «Το γατάκι ήταν γατάκι, αλλά δεν το συνειδητοποιήσαμε πριν κάνουμε τη σάρωση, επειδή περίπου το 50 τοις εκατό της μούμιας αποτελούταν από επιδέσμους», δήλωσε ο Richard Johnston, καθηγητής Σπουδών Υλικών στο Πανεπιστήμιο Swansea στο Ηνωμένο Βασίλειο και συγγραφέας. Οπως λέει μελέτη. λέει. «Οταν το είδαμε στην οθόνη, συνειδητοποιήσαμε ότι υπήρχε ένα γατάκι όταν πέθανε». είπε. Οταν ο λαιμός της γάτας έσπασε σκόπιμα, δεν ήταν ούτε 5 μηνών.
«Ημασταν πολύ έκπληκτοι» λέει. Αλλά δεν πρέπει να ξεχνάμε ότι η συνήθεια να θυσιάζονται γάτες δεν ήταν ασυνήθιστη. «Εκτρέφονταν συνήθως για αυτόν τον σκοπό», λέει ο Johnston. «Ηταν πολύ συστηματικό, υπήρχαν αγροκτήματα αφιερωμένα στην πώληση γατών», υποστηρίζει»..
Σαρκοφάγος γάτας που χρονολογείται στην Αιγυπτιακή Υστερη Πτολεμαϊκή Περίοδο (περίπου 664-32 π.Χ.).
Η Mary-Ann Pouls Wegner, Αναπληρώτρια Καθηγήτρια Αιγυπτιακής Αρχαιολογίας στο Πανεπιστήμιο του Τορόντο, δήλωσε στο Live Science ότι αυτό οφείλεται στο γεγονός ότι τα περισσότερα πλάσματα θυσιάστηκαν στους αρχαίους αιγυπτιακούς θεούς. Εκτός από τις προφορικές προσευχές, προσφέρθηκαν θυσίες για να ηρεμήσουν τους θεούς ή να ζητήσουν κάτι από αυτούς.
Μεγάλα βραχιόλια διακοσμημένα με σχήματα γάτας, που χρονολογούνται από την περίοδο της Αιγύπτου Νέο Βασίλειο (1479-1425 π. Χ)
Δυστυχώς, δεν είναι γνωστό ακριβώς γιατί είναι επιθυμητό να αγοράζονται γάτες για ταφή με ανθρώπους, αλλά είναι προφανές ότι υπάρχει μια πολύ λεπτή γραμμή μεταξύ του σεβασμού και της εμμονής στοργής.