Οι υψηλές ταχύτητες, μια θανατηφόρα λάθος στροφή, η μείωση του κόστους, οι καιρικές συνθήκες, μια προειδοποίηση παγόβουνου που αγνοήθηκε και η έλλειψη διοπτρών και σωσίβιων λεμβών συνέβαλαν σε μία από τις χειρότερες θαλάσσιες τραγωδίες.

Περίπου 100.000 άνθρωποι συγκεντρώθηκαν στην αποβάθρα στο Μπέλφαστ της Ιρλανδίας στις 31 Μαρτίου 1911, για να παρακολουθήσουν την καθέλκυση του Royal Mail Ship (RMS) Titanic. Θεωρείται ότι είναι ένα «αβύθιστο» πλοίο, ο Τιτανικός ήταν το μεγαλύτερο και πιο πολυτελές κρουαζιερόπλοιο της εποχής του, με μήκος μεγαλύτερο από 882 πόδια από πλώρη έως πρύμνη – το μήκος τετραγώνων της πόλης – και ύψος 175 πόδια, και ζυγίζει περισσότερο από 46.000 τόνους. Διαθέτει υπερσύγχρονη τεχνολογία, συμπεριλαμβανομένου ενός εξελιγμένου ηλεκτρικού πίνακα ελέγχου, τεσσάρων ανελκυστήρων και ενός προηγμένου ασύρματου συστήματος επικοινωνιών που θα μπορούσε να μεταδώσει σήματα μορς.

Ωστόσο, το βράδυ της 14ης Απριλίου 1912, μόλις τέσσερις ημέρες μετά την έξοδο από το Σαουθάμπτον της Αγγλίας με το παρθενικό ταξίδι του στη Νέα Υόρκη, ο Τιτανικός χτύπησε ένα παγόβουνο στα ανοικτά των ακτών της Νέας Γης και βυθίστηκε. Τώρα, περισσότερο από έναν αιώνα μετά τη βύθιση του Τιτανικού, οι ειδικοί εξακολουθούν να συζητούν τις πιθανές αιτίες αυτής της ιστορικής καταστροφής που πήραν τη ζωή περισσότερων από 1.500 επιβατών και πληρώματος. Οι περισσότεροι από αυτούς συμφωνούν ότι μόνο ένας συνδυασμός περιστάσεων μπορεί να εξηγήσει πλήρως από τι καταστράφηκε το υποτιθέμενο αβύθιστο πλοίο.

Ταξίδευε πολύ γρήγορα

Από την αρχή, ορισμένοι κατηγόρησαν τον πλοίαρχο του Τιτανικού, καπετάνιο E.J. Σμιθ, για την απόφασή του να πλεύσει το τεράστιο πλοίο με τόσο μεγάλη ταχύτητα (22 κόμβους) μέσα από τα βαθιά νερά τα γεμάτα παγόβουνα του Βόρειου Ατλαντικού. Μερικοί πίστευαν ότι ο Σμιθ προσπαθούσε να βελτιώσει τον χρόνο διέλευσης του αδελφού πλοίου τού Λευκού Αστέρα του Τιτανικού, του Ολυμπιακού. Ωστόσο, σε μια εφημερίδα του 2004, ο μηχανικός Ρόμπερτ Εσσεν Χάι εικάζει ότι οι προσπάθειες για τον έλεγχο μιας πυρκαγιάς σε ένα από τα αποθέματα άνθρακα του πλοίου θα μπορούσαν να εξηγήσουν γιατί ο Τιτανικός έπλεε με πλήρη ταχύτητα.

Ο χειριστής ασύρματου ραδιοφώνου απέρριψε μια βασική προειδοποίηση για παγόβουνο

Λιγότερο από μία ώρα πριν ο Τιτανικός χτυπήσει το παγόβουνο, ένα άλλο κοντινό πλοίο, το «Californian», μετέδωσε ραδιοφωνικά ότι είχε σταματήσει από πυκνό πεδίο πάγου. Αλλά καθώς η προειδοποίηση δεν ξεκίνησε με το πρόθεμα “MSG” (Master’s Service Gram), το οποίο θα απαιτούσε από τον κυβερνήτη να αναγνωρίσει άμεσα τη λήψη του μηνύματος, ο χειριστής ραδιοφώνου του Τιτανικού Jack Phillips θεώρησε την προειδοποίηση του άλλου πλοίου μη επείγουσα και δεν πήρε τα κατάλληλα μέτρα.

Μπορεί να πήρε μια μοιραία λάθος στροφή

Σύμφωνα με αναφορά που έγινε το 2010 από τη Louise Patten (εγγονή του ανώτερου τιτανικού αξιωματικού που επέζησε, Charles Lightoller), ένα από τα μέλη του πληρώματος του πλοίου πανικοβλήθηκε αφού άκουσε την εντολή να γυρίσει «άμεσα στα δεξιά» για να αποφύγει το παγόβουνο που ήταν στην πορεία του. Επειδή τα πλοία τότε λειτουργούσαν με δύο διαφορετικά συστήματα εντολής διεύθυνσης, μπερδεύτηκε και στράφηκε με λάθος τρόπο – κατευθείαν προς τον πάγο. Η Patten συμπεριέλαβε αυτήν την εκδοχή των γεγονότων, την οποία είπε ότι άκουσε από τη γιαγιά της μετά τον θάνατο του Lightoller.

Οι κατασκευαστές του Τιτανικού προσπάθησαν να μειώσουν το κόστος

Το 1985, όταν μια αμερικανική-γαλλική αποστολή εντόπισε τελικά το ιστορικό ναυάγιο, οι ερευνητές ανακάλυψαν ότι, σε αντίθεση με τα προηγούμενα ευρήματα, ο Τιτανικός δεν βυθίστηκε άθικτος μετά το χτύπημα του παγόβουνου, αλλά είχε σπάσει στην επιφάνεια του ωκεανού. Οι επιστήμονες υλικών Tim Foecke και Jennifer Hooper McCarty έχουν αναφέρει περισσότερα από 3 εκατομμύρια πριτσίνια που συγκρατούσαν τις χαλύβδινες πλάκες του κύτους. Εξέτασαν πριτσίνια από το ναυάγιο και βρήκαν ότι περιέχουν υψηλή συγκέντρωση «σκωρίας», ένα υπόλειμμα τήξης που μπορεί να κάνει το μέταλλο να χωριστεί. Αυτό μπορεί να είχε αποδυναμώσει το τμήμα του κύτους του Τιτανικού που έπληξε το παγόβουνο, κάνοντάς το να σπάσει κατά την πρόσκρουση.

Οι καθρέφτες και οι θολωτοί ορίζοντες δημιουργήθηκαν από τις καιρικές συνθήκες

Δύο μελέτες που πραγματοποιήθηκαν περίπου την 100ή επέτειο της καταστροφής του Τιτανικού το 2012 έδειξαν ότι η φύση έπαιξε βασικό ρόλο στην τύχη του πλοίου. Η πρώτη ισχυρίστηκε ότι η Γη ήρθε ασυνήθιστα κοντά τόσο στη Σελήνη όσο και στον Ηλιο εκείνο το έτος, αυξάνοντας τη βαρυτική έλξη τους στον ωκεανό και παράγοντας ρεκόρ παλίρροιας, η οποία προκάλεσε αυξημένες ποσότητες πλωτού πάγου στον Βόρειο Ατλαντικό κατά τη στιγμή της βύθισης.

Η δεύτερη μελέτη, από τον βρετανό ιστορικό Tim Maltin, ισχυρίστηκε ότι οι ατμοσφαιρικές συνθήκες τη νύχτα της καταστροφής μπορεί να προκάλεσαν ένα φαινόμενο που ονομάζεται υπερδιάθλαση. Αυτή η κάμψη του φωτός θα μπορούσε να έχει δημιουργήσει καθρέφτες, ή οπτικές ψευδαισθήσεις, που εμπόδισαν τους παρατηρητές του Τιτανικού να βλέπουν το παγόβουνο καθαρά. Θα έκανε επίσης τον Τιτανικό να φαίνεται πιο κοντά, και μικρότερος, στο κοντινό πλοίο «Californian» , κάνοντας το πλήρωμά του να υποθέσει ότι ήταν διαφορετικό πλοίο χωρίς ραδιόφωνο, εμποδίζοντάς τους να προσπαθήσουν να επικοινωνήσουν. Από το πλεονεκτικό τους σημείο, και με αυτές τις θολές συνθήκες, όταν ο Τιτανικός άρχισε να βυθίζεται, το πλήρωμα του «Californian» θα πίστευε ότι απλώς έπλεε.

Οι παρατηρητές δεν είχαν κιάλια

Ο δεύτερος αξιωματικός Ντέιβιντ Μπλερ, ο οποίος κράτησε το κλειδί για το κατάστρωμα του Τιτανικού στην τσέπη του, μεταφέρθηκε από το πλοίο πριν φύγει για το παρθενικό του ταξίδι από το Σαουθάμπτον και ξέχασε να παραδώσει το κλειδί στον αξιωματικό που τον αντικατέστησε. Σε μια μεταγενέστερη έρευνα σχετικά με τη βύθιση, κάποιος υπεύθυνος διατύπωσε την άποψη ότι τα κιάλια μπορεί να τους βοηθούσαν να εντοπίσουν και να αποφύγουν το παγόβουνο εγκαίρως. Ο Μπλερ κράτησε το κλειδί ως ενθύμιο της απώλειάς του, το δημοπράτησε το 2007 και απέκτησε περίπου 90.000 £.

Δεν υπήρχαν αρκετές σωσίβιες λέμβοι

Ανεξάρτητα από το τι έκανε τον Τιτανικό να βυθιστεί, μια τέτοια τεράστια απώλεια ζωών θα μπορούσε πιθανώς να είχε αποφευχθεί εάν το πλοίο είχε αρκετές σωσίβιες λέμβους για τους επιβάτες και το πλήρωμά του. Ωστόσο, το White Star έφυγε από το Σαουθάμπτον με μόνο 20 σωσίβιες λέμβους, το νόμιμο ελάχιστο, με συνολική χωρητικότητα 1.178 άτομα. Αν και ο Maurice Clarke, ο δημόσιος υπάλληλος που επιθεώρησε τον Τιτανικό στο Σαουθάμπτον, συνέστησε να μεταφέρει 50 τοις εκατό περισσότερες σωσίβιες λέμβους, οι χειρόγραφες σημειώσεις του τότε αποκάλυψαν ότι ένιωθε ότι η δουλειά του θα απειληθεί εάν δεν δώσει στο διάσημο πλοίο το προβάδισμα να πλεύσει. Λόγω του χάους που ακολούθησε όταν ο Τιτανικός χτύπησε ένα παγόβουνο, οι 20 σωσίβιες λέμβοι αναχώρησαν από το πλοίο με περίπου 400 κενές θέσεις, αφήνοντας περισσότερους από 1.500 ανθρώπους να χαθούν στα παγωμένα νερά του ωκεανού.