1. Βαβυλωνιακή Ακίτου

Ακολουθώντας το πρώτο νέο φεγγάρι μετά την ισημερία στα τέλη Μαρτίου, οι Βαβυλώνιοι της αρχαίας Μεσοποταμίας τιμούσαν την αναγέννηση του φυσικού κόσμου με ένα πολυήμερο φεστιβάλ που ονομαζόταν Ακίτου. Ο εορτασμός αυτής της πρώιμης Πρωτοχρονιάς χρονολογείται γύρω στο 2000 π.Χ., και πιστεύεται ότι συνδέθηκε βαθιά με τη θρησκεία και τη μυθολογία. Κατά τη διάρκεια του Ακίτου, τα αγάλματα των θεών παρέλαυναν στους δρόμους της πόλης και τελετές γίνονταν για να συμβολίσουν τη νίκη τους επί των δυνάμεων του χάους. Μέσω αυτών των τελετουργιών, οι Βαβυλώνιοι πίστευαν ότι ο κόσμος καθαριζόταν συμβολικά και αναδημιουργούνταν από τους θεούς για προετοιμασία για το νέο έτος και την επιστροφή της άνοιξης.

Μια συναρπαστική πτυχή τού Ακίτου αφορούσε ένα είδος τελετουργικής ταπείνωσης που δεχόταν ο βασιλιάς της Βαβυλωνίας. Αυτή η περίεργη παράδοση είδε τον βασιλιά να στέκεται μπροστά σε ένα άγαλμα του θεού Marduk, να του αφαιρεθεί η βασιλεία του και να αναγκαστεί να ορκιστεί ότι είχε οδηγήσει την πόλη με τιμή. Ενας αρχιερέας τότε θα χαστούκιζε τον μονάρχη και θα τον έσυρε από τα αυτιά του με την ελπίδα να τον κάνει να κλαίει. Εάν ρίχνονταν βασιλικά δάκρυα, θεωρούνταν ένα σημάδι ότι ο Μάρντουκ ήταν ικανοποιημένος και είχε επεκτείνει συμβολικά την εξουσία του βασιλιά. Μερικοί ιστορικοί ισχυρίζονται από τότε ότι αυτά τα πολιτικά στοιχεία υποδηλώνουν ότι το Ακίτου χρησιμοποιήθηκε από τη μοναρχία ως εργαλείο για την επιβεβαίωση της θεϊκής εξουσίας του βασιλιά επί του λαού του.

2. Αρχαία ρωμαϊκή γιορτή του Ιανού

Ρωμαϊκά νομίσματα με το κεφάλι του Ιανού

Η Ρωμαϊκή Πρωτοχρονιά αντιστοιχούσε επίσης αρχικά με την εαρινή ισημερία, αλλά ύστερα από χρόνια παραβίασης του ηλιακού ημερολογίου τελικά οι διακοπές έγιναν την πιο γνωστή ημερομηνία της 1ης Ιανουαρίου. Για τους Ρωμαίους, ο μήνας Ιανουαρίος είχε ιδιαίτερη σημασία. Το όνομά του προήλθε από τον διπρόσωπο θεό Ιανό, τον θεό της αλλαγής και των αρχών. Ο Ιανός θεωρήθηκε συμβολικά ότι κοίταζε πίσω στο παλιό και μπροστά στο νέο, και αυτή η ιδέα συνδέθηκε με την έννοια της μετάβασης από το ένα έτος στο άλλο.

Οι Ρωμαίοι θα γιόρταζαν την 1η Ιανουαρίου δίνοντας προσφορές στον Ιανό με την ελπίδα να αποκτήσουν καλή τύχη για το νέο έτος. Αυτή η ημέρα θεωρήθηκε ότι έβαζε τα θεμέλια για τους επόμενους δώδεκα μήνες και ήταν κοινό για τους φίλους και τους γείτονες να κάνουν ένα θετικό ξεκίνημα για το έτος, ανταλλάσσοντας ευχές και δώρα από σύκα και μέλι μεταξύ τους. Σύμφωνα με τον ποιητή Oβίδιο, οι περισσότεροι Ρωμαίοι επέλεξαν επίσης να εργάζονται για τουλάχιστον ένα μέρος της Πρωτοχρονιάς, καθώς η αδράνεια θεωρήθηκε κακός οιωνός για το υπόλοιπο του έτους.

3. Αρχαία αιγυπτιακή Wepet Renpet

Ο αρχαίος αιγυπτιακός πολιτισμός συνδέθηκε στενά με τον ποταμό Νείλο και φαίνεται ότι το νέο έτος τους αντιστοιχούσε με την ετήσια πλημμύρα του. Σύμφωνα με τον Ρωμαίο συγγραφέα Censorinus, η Αιγυπτιακή Πρωτοχρονιά είχε προβλεφθεί όταν ο Σείριος – το πιο φωτεινό αστέρι στον νυχτερινό ουρανό – έγινε ορατό μετά από απουσία 70 ημερών. Πιο γνωστό ως ηλιακή άνοδος, αυτό το φαινόμενο εμφανιζόταν συνήθως στα μέσα Ιουλίου λίγο πριν από τον ετήσιο κατακλυσμό του ποταμού Νείλου, ο οποίος βοήθησε να διασφαλιστεί ότι τα αγροτικά εδάφη θα παραμείνουν γόνιμα για το επόμενο έτος. Οι Αιγύπτιοι γιόρταζαν αυτή τη νέα αρχή με ένα φεστιβάλ γνωστό ως Wepet Renpet, που σημαίνει “άνοιγμα της χρονιάς”. Η Πρωτοχρονιά θεωρήθηκε ως εποχή αναγέννησης και αναζωογόνησης, και τιμήθηκε με γιορτές και ειδικές θρησκευτικές τελετές.

Οχι σε αντίθεση με πολλούς ανθρώπους σήμερα, οι Αιγύπτιοι μπορεί να το χρησιμοποίησαν επίσης ως δικαιολογία για να… κουράζονται λιγότερο. Πρόσφατες ανακαλύψεις στο Temple of Mut δείχνουν ότι κατά τη διάρκεια της βασιλείας του Hatshepsut ο πρώτος μήνας του έτους φιλοξένησε ένα «Φεστιβάλ μεθυσιού». Αυτό το τεράστιο πάρτι συνδέθηκε με τον μύθο του Sekhmet, ενός θεού του πολέμου που είχε προγραμματίσει να σκοτώσει όλη την ανθρωπότητα έως ότου ο θεός του ήλιου Ra τον εξαπάτησε να πίνει μέχρι να μείνει αναίσθητος. Προς τιμήν της σωτηρίας της ανθρωπότητας, οι Αιγύπτιοι γιόρταζαν με μουσική, σεξ, γλέντι και – ίσως το πιο σημαντικό από όλα – άφθονη ποσότητα μπύρας.

4. Κινέζικο νέο έτος

Μία από τις παλαιότερες παραδόσεις που γιορτάζονται ακόμα σήμερα είναι η Κινέζικη Πρωτοχρονιά, η οποία πιστεύεται ότι προήλθε πριν από 3.000 χρόνια κατά τη διάρκεια της δυναστείας Shang. Οι γιορτές ξεκίνησαν ως ένας τρόπος για να γιορτάζουνε τις νέες αρχές της άνοιξης, αλλά αργότερα μπλέχτηκε με το μύθο. Σύμφωνα με ένα δημοφιλές παραμύθι, υπήρχε κάποτε ένα αιματηρό πλάσμα που ονομαζόταν Nian – τώρα η κινεζική λέξη για το «έτος»- που θέριζε χωριά κάθε νέα χρονιά. Προκειμένου να τρομάξουν το πεινασμένο θηρίο, οι χωρικοί πήραν να διακοσμήσουν τα σπίτια τους με κόκκινες στολισμούς, κάψιμο μπαμπού και δυνατούς θορύβους. Το τέχνασμα λειτούργησε, και τα φωτεινά χρώματα και τα φώτα που σχετίζονται με τον φόβο του Νιαν τελικά ενσωματώθηκαν στον εορτασμό.

Τα πανηγύρια διαρκούν παραδοσιακά 15 ημέρες και τείνουν να επικεντρώνονται στο σπίτι και την οικογένεια. Οι άνθρωποι καθαρίζουν τα σπίτια τους για να ξεφορτωθούν την κακή τύχη και μερικοί αποπληρώνουν τα παλιά χρέη ως τρόπο διευθέτησης των υποθέσεων του προηγούμενου έτους, προκειμένου να ενθαρρυνθεί μια ευοίωνη αρχή για το έτος.

Διακοσμούσαν επίσης τις πόρτες τους με σχέδια από χαρτί και συγκεντρώνονταν με συγγενείς για μια γιορτή. Μετά την εφεύρεση της πυρίτιδας τον 10ο αιώνα, οι Κινέζοι ήταν επίσης οι πρώτοι που γιόρταζαν το νέο έτος με πυροτεχνήματα. Δεδομένου ότι το κινεζικό νέο έτος εξακολουθεί να βασίζεται σε ένα σεληνιακό ημερολόγιο που χρονολογείται από τη δεύτερη χιλιετία π.Χ., οι διακοπές συνήθως πέφτουν στα τέλη Ιανουαρίου ή στις αρχές Φεβρουαρίου στο δεύτερο νέο φεγγάρι μετά το χειμερινό ηλιοστάσιο. Κάθε χρόνος σχετίζεται με ένα από τα 12 ζώα: ο αρουραίος, το βόδι, η τίγρη, το κουνέλι, ο δράκος, το φίδι, το άλογο, η κατσίκα, ο μαϊμού, ο κόκορας, ο σκύλος και ο χοίρος.

5. Νουρούζ

Ενώ γιορτάζεται ακόμα στο Ιράν και σε άλλα μέρη της Μέσης Ανατολής και της Ασίας, οι ρίζες του Nowruz (ή «Νέα Ημέρα») φτάνουν πολύ πίσω στην αρχαιότητα. Συχνά ονομάζεται «Περσική Πρωτοχρονιά» αυτό το ανοιξιάτικο φεστιβάλ 13 ημερών πέφτει πάνω ή γύρω από την ισημερία τον Μάρτιο και πιστεύεται ότι προήλθε στο σύγχρονο Ιράν ως μέρος της θρησκείας της Ζωροαστρικής. Τα επίσημα αρχεία τού Nουρούζ δεν εμφανίστηκαν μέχρι τον 2ο αιώνα, αλλά οι περισσότεροι ιστορικοί πιστεύουν ότι ο εορτασμός του χρονολογείται τουλάχιστον στον 6ο αιώνα π.Χ. και στον κανόνα της Αχαιμενιδικής Αυτοκρατορίας. Σε αντίθεση με πολλά άλλα αρχαία περσικά πανηγύρια, ο Νουρούζ παρέμεινε ως σημαντική γιορτή ακόμα και μετά την κατάκτηση του Ιράν από τον Μέγα Αλέξανδρο το 333 π.Χ. και την άνοδο του ισλαμικού κανόνα τον 7ο αιώνα μ.Χ.

Οι αρχαίες εορτές τού Νουρούζ επικεντρώθηκαν στην αναγέννηση που συνόδευε την επιστροφή της άνοιξης. Οι μονάρχες θα χρησιμοποιούσαν τις διακοπές για να φιλοξενήσουν πλούσια συμπόσια, να διανείμουν δώρα και να κρατήσουν το κοινό με τα θεάματά τους. Αλλες παραδόσεις περιελάμβαναν γιορτές, ανταλλαγή δώρων με μέλη της οικογένειας και γείτονες, φωτισμό από φωτιές, βαφή αυγών και ψεκασμό νερού για τον συμβολισμό της δημιουργίας. Ενα μοναδικό τελετουργικό που προέκυψε γύρω στον 10ο αιώνα αφορούσε την εκλογή ενός «Νουρουζιανού Κυβερνήτη»: ενός συνηθισμένου ανθρώπου που θα προσποιούταν ότι ήταν βασιλιάς για αρκετές μέρες πριν «εκθρονιστεί» κοντά στο τέλος του φεστιβάλ. Το Nουρούζ έχει εξελιχθεί σημαντικά με την πάροδο του χρόνου, αλλά πολλές από τις αρχαίες παραδόσεις του – ιδιαίτερα η χρήση φωτιών και χρωματιστών αυγών – παραμένουν μέρος των σύγχρονων διακοπών, τις οποίες ακολουθούν περίπου 300 εκατομμύρια άνθρωποι κάθε χρόνο.