Η Grace O’Malley είχε γεννήσει λίγες ώρες νωρίτερα, αλλά καθώς στάθηκε στο κατάστρωμα του πλοίου της, η άφοβος βασίλισσα-πειρατής ήξερε ότι δεν υπήρχε χρόνος για ξεκούραση. Μια ομάδα άλλων πειρατών είχε επιτεθεί και επιβιβαστεί στο σκάφος της, και έπρεπε να οδηγήσει το πλήρωμά της εναντίον τους και να προστατεύσει τον νεογέννητο γιο της. Η O’Malley άρπαξε το σπαθί της και συγκέντρωσε τους άντρες της για αντεπίθεση. Οταν τελείωσε η μάχη, είχε καταλάβει το άλλο πειρατικό πλοίο.

Μια συναρπαστική περιγραφή καταγράφηκε από τον σερ Henry Sidney, Λόρδο της Ιρλανδίας, ο οποίος γνώρισε την O’Malley το 1577: «Ενας πιο διάσημος, θηλυκός καπετάνιος της θάλασσας… διάσημος για την ανθεκτικότητα του θάρρους της… διοίκηση τριών μαγειρείων και 200 ​​μαχητών… Αυτή ήταν πιο διαβόητη γυναίκα σε όλες τις ακτές της Ιρλανδίας».

Η Gráinne Ni Mháille, που αγγλοποιήθηκε ως Grace O’Malley, οδήγησε τον δικό της στόλο με εκατοντάδες άντρες, πέρασε σχεδόν μια ζωή στη θάλασσα και ήρθε πρόσωπο με πρόσωπο με έναν από τους ισχυρότερους μονάρχες της εποχής, μια γυναίκα που θεωρούσε ως ίση.

Ποια ήταν η Grace O’Malley;

Γεννημένη το 1530 περίπου στο County Mayo, στη δυτική Ιρλανδία, η O’Malley ήταν η μόνη κόρη του αρχηγού Dudara O’Malley του βασιλείου του Umhall. Η Ιρλανδία είχε το δικό της ξεχωριστό νομικό σύστημα γνωστό ως Brehon Law, στο οποίο εκλέγονταν οι αρχηγοί αντί του τίτλου που μεταβιβαζόταν από τον πρωτογενή (πηγαίνοντας στον πρωτότοκο γιο). Οι πιο ισχυροί αρχηγοί χρησιμοποίησαν ένα σύστημα πελατείας, όπου πρόσφεραν προστασία στις μικρότερες φυλές ως αντάλλαγμα για υπηρεσία και φερεγγυότητα. Οι γυναίκες στην Ιρλανδία, ενώ απέχουν πολύ από την ίση μεταχείριση των ανδρών, θα μπορούσαν να κληρονομήσουν και να κατέχουν εδάφη από μόνες τους και ακόμη και να χωρίσουν τους συζύγους τους. Δεν μπορούσαν, ωστόσο, να γίνουν αρχηγοί.

Η O’Malley ήταν η εξαίρεση σε αυτόν τον τελευταίο κανόνα. Μια γυναίκα, σύμφωνα με τη βιογράφο της Grace O’Malley, Anne Chambers, «που έσπασε το καλούπι».

Οι O’Malleys ήταν μια οικογένεια θαλασσινών, που ταξίδεψε σε ωκεανούς για εμπόριο, φορολογούσε για ψάρεμα στα ύδατά τους, περιστασιακά λεηλατούσε, και έλεγχε παράκτια κάστρα για να προστατεύσει τα εδάφη τους στη δυτική Ιρλανδία. Ως κορίτσι, η O’Malley μεγάλωσε στο Κάστρο Belclare και στο Clare Island, λαμβάνοντας επίσημη εκπαίδευση στον βαθμό που μπορούσε να μιλήσει λατινικά τόσο καλά όσο οι ιθαγενείς της. Ωστόσο, μεγάλωσε επίσης στη θάλασσα και ήταν αποφασισμένη να ακολουθήσει την οικογένειά της. Οταν είπαν στην O’Malley ότι δεν μπορούσε να συμμετάσχει με τον πατέρα της σε μια αποστολή ιστιοπλοΐας καθώς τα μακριά μαλλιά της θα πιαστούν στα σχοινιά του πλοίου, τα έκοψε κοντά και τον ανάγκασε να την πάρει μαζί του.

Στα 15, η O’Malley παντρεύτηκε τον Donal O’Flaherty, κληρονόμο ενός γειτονικού αρχηγού. Μαζί του, είχε τρία παιδιά – δύο γιους, τους Owen και Murrough, και μια κόρη, τη Μαργαρίτα – και έμαθε περισσότερα για το ναυτικό και την πειρατεία. Οταν ο Donal δολοφονήθηκε από μέλη μιας αντίπαλης φυλής, το 1560, η O’Malley ανέλαβε τα εδάφη και τα πλοία του αποθανόντος συζύγου της. Οι Joyces, η φυλή που πιστεύεται ότι είναι υπεύθυνη για τον θάνατο του Ντόναλ, πίστευαν ότι το κάστρο του θα ήταν ανοιχτό για να εισβάλουν χωρίς κανείς να το προστατεύσει. Αυτό που δεν περίμεναν ήταν ότι η χήρα του Ντόναλ θα οδηγούσε τους άντρες του στην άμυνα.

Είναι η ηγεσία της στη θάλασσα που ξεχωρίζει την Grace O’Malley από κάθε άλλη γυναίκα ηγέτη στην ιστορία.

Η O’Malley επέστρεψε στα εδάφη του πατέρα της, με εκείνα των ανδρών του Donal που παρέμειναν πιστοί σε αυτήν, και έκανε το Clare Island το προπύργιό της. Ξεκινώντας με τρία μαγειρεία, ξεκίνησε μια καριέρα πειρατείας στην ανοικτή θάλασσα.

Εδώ γεννήθηκε ο θρύλος της βασίλισσας των πειρατών, εξηγεί η Chambers: «Αν και διαρκώς ευρισκόμενη σε κίνδυνο και κακουχίες από την ξηρά και ειδικά από τη θάλασσα, η ναυτική ικανότητα της O’Malley της έδωσε τον ρόλο της ως ηγέτης. Χρειάστηκε τεράστια δεξιότητα και θάρρος για να βγει στον επικίνδυνο Ατλαντικό Ωκεανό και να αντέξει τις σωματικές δυσκολίες της ζωής στη θάλασσα. Είναι η ηγεσία της στη θάλασσα που ξεχωρίζει την Grace O’Malley από κάθε άλλη γυναίκα ηγέτη στην ιστορία».

Μια άγρια βασίλισσα των πειρατών

Μία άφοβη ηγέτις, αλλά και μια εκδικητική πολεμίστρια, η O’Malley δεν παράτησε καμία επίθεση εναντίον της. Οταν ο Hugh de Lacy – ο άντρας που έγινε εραστής της αφού τον έσωσε από ένα ναυάγιο το 1565 – σκοτώθηκε από τη φυλή MacMahon του κάστρου Doona, η O’Malley πήρε βίαιη εκδίκαση. Οταν οι MacMahons επισκέφτηκαν ένα κοντινό νησί, η O’Malley ήταν σε αναμονή με τους άντρες της και σκότωσε όλους αυτούς που εμπλέκονταν στον θάνατο του de Lacy. Η εκδίκησή της δεν είχε ακόμη ικανοποιηθεί, τότε νίκησε τη φρουρά στο Κάστρο τής Ντόνα και τη χρησιμοποίησε για τον εαυτό της.

Μέχρι το 1566, η O’Malley παντρεύτηκε ξανά, αυτή τη φορά με τον Richard «the Iron» Bourke. Πιστεύεται ότι η στρατηγική δύναμη του κάστρου του, ο Ρόκφλετ, ήταν ένας παράγοντας παρακίνησης για την έξυπνη βασίλισσα των πειρατών. Ο Bourke, μέλος της ισχυρής οικογένειας Mac William, έκανε έναν τέλειο πολιτικό αγώνα.

Το ζευγάρι μπήκε σε δοκιμαστικό γάμο – αυτά ήταν συνηθισμένα στην Ιρλανδία και επέτρεψαν σε οποιοδήποτε μέρος να αποσυρθεί μετά από έναν χρόνο – και όταν είχαν παρέλθει 12 μήνες, η O’Malley και οι άντρες της έκλεισαν τον άντρα της έξω από το Rockfleet και ζήτησαν διαζύγιο με τις λέξεις: «Σε απορρίπτω». Παρ ‘όλα αυτά, το ζευγάρι θα συμφιλιωθεί και θα παραμείνει μαζί για σχεδόν 20 χρόνια.

Η O’Malley είχε έναν γιο από τον Bourke, που ονομάστηκε Tibbott (πολιτογραφήθηκε ως Theobold). Γεννήθηκε το 1567, σε ένα από τα πλοία τής O’Malley καθώς οι πειρατές του Μπαρμπάρι έχασαν τη γη κάτω από τα πόδια τους. Τέτοια ήταν η ηγεσία της που η καπετάνισσα παρακάλεσε την O’Malley να δει στο κατάστρωμα και να συγκεντρώσει τους άντρες της λίγες ώρες μετά τη γέννηση. Τυλίγοντας τον γιο της σε μια κουβέρτα και με πόνο, έδωσε εντολές και πυροβόλησε τους εχθρούς της πριν επιστρέψει στο Theobold.

Το 1580, και με τη βοήθεια της συζύγου του, ο Μπουρκ έγινε ο κληρονόμος του αρχηγού τού Μακ Γουίλιαμ. Ηταν περίπου την ίδια στιγμή που οι Αγγλοι ενέτειναν την κατάκτησή τους στην Ιρλανδία. Ο Λόρδος της Ιρλανδίας, σερ Henry Sidney, διαίρεσε το County Mayo σε βαρονίες και ζήτησε από τους αρχηγούς να υπαχθούν στο αγγλικό δίκαιο και να αποδεχτούν την άφιξη σερίφηδων στη χώρα τους. Ο MacWilliam συμφώνησε – αλλά η O’Malley ήξερε τι σήμαινε για τον άντρα της. Σύμφωνα με το αγγλικό δίκαιο, ο κληρονόμος θα ήταν τώρα ο μεγαλύτερος άντρας συγγενής αντί του Bourke. Για να κερδίσει τη Sidney, η O’Malley του πρόσφερε τις υπηρεσίες του στόλου της. Εντυπωσιάστηκε δεόντως και ο Rockfleet διατήρησε ένα βαθμό αυτονομίας από τον αγγλικό έλεγχο.

Δημιουργία νέων εχθρών

Η O’Malley επέστρεψε στη ζωή στην ανοικτή θάλασσα, αλλά μια αποτυχημένη προσπάθεια λεηλασίας από το Earl of Desmond στο Munster κατέληξε στη σύλληψη και τη φυλάκισή της. Ο Ντέσμοντ, ο οποίος υποψιάστηκε ότι ήταν μέρος μιας συνωμοσίας εναντίον της Ελισάβετ, παρέδωσε την O’Malley στους Αγγλους για να κερδίσει εύνοια. Κρατήθηκε στα μπουντρούμια του Κάστρου του Δουβλίνου μέχρι τις αρχές του 1579 όταν εξασφάλισε την απελευθέρωσή της – τις λεπτομέρειες για το πώς παραμένει ένα μυστήριο. Η O’Malley απάντησε, επιτέθηκε στα αγγλικά πλοία και καταδίωξε τον στρατό που στάλθηκε για να πολιορκήσει το κάστρο της.

Οταν ο αρχηγός του MacWilliam πέθανε το 1580, ο Bourke και η O’Malley εξεγέρθηκαν για να ασκήσουν το δικαίωμά τους για εξουσία. Συγκέντρωσαν έναν τεράστιο στρατό, συμπεριλαμβανομένων των ελίτ σκοτσέζων μισθοφόρων που ονομάστηκαν Gallowglass, και οδήγησαν σε μια συμφωνία για να παραχωρήσει τον τίτλο στον Μπουρκ. Η O’Malley, που θεωρείται από πολλούς ως η πραγματική δύναμη πίσω από τον σύζυγό της, έγινε η Lady Bourke και παρέμεινε μια γυναίκα ατρόμητη. Μία ιστορία λέει ότι απείλησε έναν άγγλο φορολογούμενο και τον έστειλε να τρέχει ακόμα και αφού ο Bourke είχε συμφωνήσει να πληρώσει.

Αλλά η θέση της O’Malley δεν θα διαρκούσε πολύ, καθώς ο σύζυγός της πέθανε το 1583. Βρίσκοντας τον εαυτό της ξανά χήρα, πήρε ό, τι οφείλει για την περιουσία του συζύγου της και ένα από τα κάστρα του αντί της προίκα της, και εδραιώθηκε με τον στρατό της και τα πλοία στο Rockfleet. Η ικανότητά της να καθοδηγεί και να πετυχαίνει τον σεβασμό ήταν εμφανής στον αριθμό των ατόμων που την ακολούθησαν.

«Οταν ο Γαελικός νόμος την απέρριψε ως γυναίκα- ηγέτη, η O’Malley αγνόησε τα πολιτικά και κοινωνικά εμπόδια που τέθηκαν στον δρόμο της…», λέει η Chambers. «Αυτή ήταν η επιρροή και η δύναμή της που έγινε μια αποδεκτή μητρόπολη, όχι μόνο στους δικούς της οπαδούς, αλλά και σε γειτονικές φυλές, των οποίων οι ίδιοι οι αρχηγοί είχαν πεθάνει ή εγκατέλειψαν τις υποχρεώσεις τους για προστασία των οπαδών τους.

Οι Αγγλοι, ωστόσο, ήθελαν να βάλουν την O’Malley στη θέση της. Ο σερ Ρίτσαρντ Μπιχάμ, που έγινε κυβερνήτης του Κόνατς το 1584, έγινε ο ισόβιος εχθρός της Ο’Μαλέι και της οικογένειάς της, ισχυριζόμενος ότι ήταν «νοσοκόμα όλων των εξεγέρσεων στην επαρχία για αυτά τα σαράντα χρόνια». Το 1586, ο μεγαλύτερος γιος τής O’Malley, Owen, σκοτώθηκε από τον αδερφό του Bingham. όταν η O’Malley οδήγησε μια δύναμη εναντίον του Bingham, δελεάστηκε σε παγίδα και συνελήφθη. Σε ηλικία 56 ετών, καταδικάστηκε σε θάνατο, προτού ο γαμπρός της, ο Ρίτσαρντ, κατάφερε να πείσει τους Αγγλους ότι δεν ήταν μέρος οποιασδήποτε εξέγερσης και ότι θα είχε την Ο’Μάλεϋ υπό κράτηση.

Ενα βασιλικό ραντεβού

Στην πραγματικότητα, μόλις απελευθερώθηκαν, και οι δύο επανήλθαν στους επαναστάτες. Το 1587, η O’Malley εκμεταλλεύτηκε τον Bingham για να αποσταλεί για να επισκεφθεί τον αντίπαλό του, τον Λόρδο του Δουβλίνου, σερ John Perrot, ο οποίος την συγχώρεσε για όλα τα προηγούμενα αδικήματά της, καθώς και για τα παιδιά της. Η επίσημη γραμμή τώρα ήταν ότι η O’Malley θα αποσυρθεί για να ζήσει μια ήσυχη ζωή και να σταματήσει τη λεηλασία της στη θάλασσα. Αυτό ήταν μακριά από την αλήθεια.

Το καλοκαίρι του 1588, ο Bingham επέστρεψε στην Ιρλανδία εν μέσω φόβων ότι η ισπανική Armada θα βρει ιρλανδούς υποστηρικτές. Οι αψιμαχίες μεταξύ των δυνάμεών του και της O’Malley συνεχίστηκαν για αρκετά χρόνια μέχρι που κατέστρεψε μέρος του στόλου της στις αρχές της δεκαετίας του 1590.

Κανείς δεν παραδέχεται την ήττα, η O’Malley παρακάμπτει τον Bingham και έκανε έκκληση απευθείας στο αφεντικό του. Η πρώτη της από πολλές επιστολές προς τη βασίλισσα Ελισάβετ έδειξε ένα μυαλό τόσο μακιαβελικό και εκλεπτυσμένο όσο εκείνο της Elizabeth και του δικαστηρίου της.

Στην επιστολή, η O’Malley παρουσιάζει τη δική της εκδοχή των γεγονότων, τα οποία, όπως γράφει, «την ανάγκασαν να σηκώσει τα χέρια», μεταθέτοντας την ευθύνη ακριβώς στον Bingham.

Σε αντίποινα, ο Bingham συνέλαβε τον γιο της, Theobold, και τον κατηγόρησε για προδοσία – ένα έγκλημα που τιμωρείται με θάνατο. Για να σώσει τη ζωή του γιου της, η O’Malley την ακολούθησε.

Μετά από αλληλογραφία με το βασιλικό δικαστήριο και – με τη βοήθεια της φίλης της, Earl of Ormond, κατάφερε να προσελκύσει κοινό με την Elizabeth στο Greenwich τον Ιούλιο του 1593.

Ωστόσο, κοιτάζοντας τον θάλαμο της βασίλισσας, δεν φοβήθηκε – αντίθετα, ήταν προκλητική και αποφασισμένη. Και οι δύο γυναίκες ήταν της ίδιας ηλικίας και οι δύο βασίλισσες στα μάτια της O’Malley. Η Ελισάβετ φορούσε ένα υπέροχο φόρεμα, περούκα και μακιγιάζ, ενώ η O’Malley άφησε την ηλικία της να φαίνεται. Ηταν σαφές ότι δεν ήταν συνηθισμένη γυναίκα. Καθώς η βασίλισσα δεν μπορούσε να μιλήσει ιρλανδικά, κατέφυγαν σε μια γλώσσα που και οι δύο γνώριζαν.

Η Chambers αφηγείται: «Η παράδοση υποστηρίζει ότι η Ελισάβετ και η O’Malley συνομιλούν στα λατινικά, ωστόσο, τόσο από την αλληλογραφία της όσο και από τις αναφορές εκείνων που ήρθαν σε επαφή μαζί της, είναι προφανές ότι η O’Malley καταλάβαινε και μιλούσε αγγλικά».

Ευγενικά πνεύματα

Η Ελισάβετ δέχθηκε αυτή τη γυναίκα – μια συμπατριώτισσα ηγέτη σε έναν κόσμο που κυριαρχείται από άντρες – και λυπήθηκε για την O’Malley. Η βασίλισσα της επέτρεψε να επιστρέψει στη «συντήρηση διά ξηράς και θάλασσας» – μια εξουσιοδοτημένη μορφή πειρατείας για την απελευθέρωση του Theobold. Η O’Malley συνέχισε να οδηγεί τους άντρες της στη θάλασσα μέχρι τη δεκαετία του ’60, αλλά ένας νέος αιώνας έφερε μεγάλη αλλαγή. Η μάχη του Kinsale το 1602 έθεσε τέρμα στην εξέγερση και άφησε την Ιρλανδία να πέσει στα αγγλικά χέρια και τον Γαελικό τρόπο ζωής της O’Malley και οι πρόγονοί της είχαν ζήσει.

Το 1603, η O’Malley πέθανε στο Rockfleet, την ίδια χρονιά με την Elizabeth. Η ιστορία της O’Malley δεν είναι ευρέως γνωστή. Η κληρονομιά της επέζησε μέσω των παραμυθιών και των τραγουδιών της Ιρλανδίας. «Η Grace O’Malley δεν συμμορφώθηκε με την πατριωτική και θετική εικόνα της γαλαϊκής γυναικείας ηλικίας που προωθήθηκε από νεότερες γενιές Ιρλανδών ιστορικών και, κατά συνέπεια, έγινε αέρας», καταλήγει η Chambers.

*Η Emma Slattery Williams είναι συγγραφέας προσωπικοτήτων στο περιοδικό BBC History Revealed.

*Η Anne Chambers είναι η συγγραφέας τού «Grace O’Malley: Η βιογραφία της Βασίλισσας-πειρατή της Ιρλανδίας 1530-1603».