Στις αρχές της δεκαετίας του 1920, η 25χρονη Ada Blackjack επέζησε δύο χρόνια στο παγωμένο νησί Wrangel μετά από μια αποτυχημένη αποστολή για τη διεκδίκηση του νησιού από τον Καναδά.

Το νησί Wrangel βρίσκεται βόρεια των ακτών της Σιβηρίας στα σκληρά αρκτικά νερά της Ανατολικής Σιβηρίας και της θάλασσας Chukchi. Περιτριγυρισμένο από πάγο κατά το μεγαλύτερο μέρος του έτους και μαστιζόμενο από σφοδρούς κυκλωνικούς ανέμους καθ’ όλη τη διάρκειά του, αποτελεί το τελευταίο γνωστό οχυρό του μαλλιαρού μαμούθ και είναι ο τόπος της υψηλότερης συγκέντρωσης φωλιών πολικής αρκούδας στον κόσμο.

Ηταν επίσης ο τόπος μιας από τις πιο ιδιόρρυθμες και ατυχείς αποστολές στην Αρκτική στην ιστορία. Το 1921, πέντε άνθρωποι αποβιβάστηκαν εδώ και πυροδότησαν ένα διπλωματικό επεισόδιο- δύο χρόνια αργότερα, μόνο ένας επέζησε για να διηγηθεί την ιστορία: μια 25χρονη γυναίκα Iñupiat που ονομαζόταν Ada Blackjack.

Αποστολή για τη διεκδίκηση του νησιού Wrangel

Η αποστολή ήταν το πνευματικό παιδί του Vilhjalmur Stefansson, ενός εξερευνητή της Αρκτικής, γεννημένου στη Μανιτόμπα, ο οποίος καταφερόταν ενάντια στην αντίληψη ότι η βόρεια πολική περιοχή ήταν μια αφιλόξενη ερημιά, προωθώντας την αντίθετα ως «Φιλική Αρκτική». Αν και το Wrangel ήταν ρωσικό έδαφος, το γεγονός ότι ήταν ακατοίκητο σήμαινε ότι, στα μάτια του Stefansson, θα ήταν δυνατό να διεκδικηθεί από τον Καναδά ή το Ηνωμένο Βασίλειο, ένα όνειρο που φαίνεται να υποκινείται από το όραμα της μετατροπής του σε αεροπορική βάση για μελλοντικές παναρκτικές πτήσεις.

Στρατολόγησε τέσσερις νεαρούς άνδρες για την αποστολή – τρεις Αμερικανούς και έναν Καναδό που θα ήταν ο ονομαστικός αρχηγός για να δώσει στην ομάδα το κύρος να προβεί σε εδαφική διεκδίκηση. Αφού αναχώρησαν από το Σηάτλ στις 18 Αυγούστου 1921, έφτασαν στο Νομ της Αλάσκας, για να εξασφαλίσουν το πέρασμα στο Wrangel για τους τέσσερις άνδρες και τους ιθαγενείς της Αλάσκας που περίμεναν να προσλάβουν για να τους συνοδεύσουν. Αν και κατάφεραν, μετά από κάποια προσπάθεια, να βρουν ένα πλοίο που θα τους μετέφερε στον προορισμό τους, όλες οι οικογένειες Iñupiat που είχαν εκδηλώσει ενδιαφέρον να προσληφθούν αρνήθηκαν τελικά να πάνε, αφήνοντας την Ada Blackjack ως τη μόνη στην αποβάθρα καθώς ετοιμάζονταν να αναχωρήσουν.

Το σχέδιο προέβλεπε ότι οι Iñupiat θα παρείχαν βασικές δεξιότητες κυνηγιού και επιβίωσης – δεξιότητες που η Αντα δεν διέθετε. Αρχικά Ada Deletuk, η Ada Blackjack γεννήθηκε το 1898 στον ιθαγενικό οικισμό Spruce Creek της Αλάσκας. Η μητέρα της την είχε στείλει σε νεαρή ηλικία στο Nome, όπου την είχαν μεγαλώσει μεθοδιστές ιεραπόστολοι, οι οποίοι τη δίδαξαν να διαβάζει, να γράφει και να μαγειρεύει «το φαγητό των λευκών». Είχε γίνει ειδική μοδίστρα και οι ικανότητές της στην κατασκευή γούνινων ενδυμάτων θα αποδειχθούν ανεκτίμητες.

Ο Στέφανσον της είχε υποσχεθεί 50 δολάρια τον μήνα κατά τη διάρκεια της θητείας της στην αποστολή, πολύ περισσότερα από όσα θα μπορούσε να βγάλει διαφορετικά. Και ήταν χρήματα που χρειαζόταν: είχε πάρει διαζύγιο από τον σύζυγό της, τον Τζακ Μπλάκτζακ, τον οποίο είχε παντρευτεί στα 16 της χρόνια, αφού εκείνος τη χτυπούσε και την άφηνε νηστική και τελικά την εγκατέλειψε- από τα τρία παιδιά που του γέννησε, τα δύο είχαν πεθάνει και ο επιζών, ο Μπένετ, είχε χρόνια φυματίωση και ζούσε σε ορφανοτροφείο επειδή δεν είχε την οικονομική δυνατότητα να τον φροντίζει η ίδια.

Μπλάκτζακ: Νευρική, φοβισμένη για την αποστολή

Ακόμα κι έτσι, ήταν κατανοητό ότι είχε άγχος να πάει. Για ένα πράγμα, είχε έναν βαθιά ριζωμένο φόβο για τις πολικές αρκούδες. Μια επίσκεψη σε έναν σαμάνο στο Nome δεν κατάφερε ακριβώς να κατευνάσει τις ανησυχίες της: ο θάνατος και ο κίνδυνος ήταν μπροστά της, της είπε ο σαμάνος, και θα έπρεπε να προσέχει τη φωτιά και τα μαχαίρια.

Επίσης, δεν θεωρούσε σωστό να ταξιδέψει μόνη της σε ένα απομακρυσμένο νησί με τέσσερις άνδρες και εκείνοι με τη σειρά τους θεωρούσαν ανάρμοστο να ταξιδέψουν με μια μόνο γυναίκα -αλλά είχε δώσει τον λόγο της και τη διαβεβαίωσαν ότι θα προσλάμβαναν περισσότερους Ινουίτ κατά τη διάρκεια μιας στάσης στη Σιβηρία. Και έτσι, στις 9 Σεπτεμβρίου, ξεκίνησαν: ο 20χρονος Καναδός Allan Crawford, οι Αμερικανοί Lorne Knight και Fred Maurer, και οι δύο 28 ετών, και ο Milton Galle, 19 ετών, η Blackjack και το γατάκι της αποστολής, ο Vic, που τους είχε χαρίσει το πλήρωμα του πλοίου που τους είχε φέρει στο Nome.

Μια εβδομάδα αργότερα, έφτασαν στο Wrangel -ένα κοντινό λιμάνι στη Σιβηρία που δεν κατάφερε να φέρει ενισχύσεις από τους Ινουίτ- και η Ada ένιωσε αμέσως συγκλονισμένη από το τι τους περίμενε. Καθώς οι άνδρες ύψωναν τη σημαία της Ενωσης και ανακήρυτταν το νησί σε βρετανική κτήση, περπάτησε στην παραλία, με το βλέμμα της στραμμένο στο πλοίο που έφευγε, και έκλαιγε.

Ακόμα κι έτσι, ο καιρός ήταν εκπληκτικά ήπιος και η ομάδα σύντομα βρήκε ρυθμό. Μετά από μερικές εβδομάδες, ωστόσο, η κατάσταση πήρε μια τροπή. Η Αντα, με οδυνηρή νοσταλγία και φόβο, αποσύρθηκε. Κάθε θέαμα των μαχαιριών των ανδρών την τρομοκρατούσε, καθώς ήταν πεπεισμένη από την προειδοποίηση του σαμάνου. Ηξερε ότι κανένας από τους άνδρες δεν την ήθελε ιδιαίτερα εκεί και ότι όλοι μετάνιωσαν που την πήραν, και ήταν πεπεισμένη ότι ο Knight επρόκειτο να τη σκοτώσει.

Μια μέρα έφυγε μέσα στο χιόνι με ένα μπουκάλι αλοιφή που σκόπευε να πιει για να αυτοκτονήσει- σε μια άλλη περίπτωση, ακολούθησε ίχνη αλεπούς μακριά από τον καταυλισμό, επειδή πίστευε ότι υπήρχαν πνεύματα που μεταμφιέζονταν σε αλεπούδες και αν τα έβρισκε, θα της φέρονταν καλά. Το μαγείρεμα και το ράψιμο της γίνονταν σποραδικά, και σε απάντηση οι άνδρες στην αρχή προσπάθησαν να την καλοπιάσουν, στη συνέχεια την κορόιδευαν, και στη συνέχεια στράφηκαν στο να της αρνούνται το φαγητό, να την αναγκάζουν να μένει έξω στο κρύο και ακόμη και να την δένουν στον ιστό της σημαίας. Κάποια στιγμή απείλησαν να τη μαστιγώσουν.

Καθώς ο χειμώνας πλησίαζε, η διάθεση της Αντα φάνηκε να ελαφρύνει, καθώς η διάθεση των ανδρών χαλάρωνε- ρίχτηκε στη δουλειά και οι πέντε ενωμένοι προσπάθησαν να επιβιώσουν τους σκοτεινούς, κρύους μήνες, να μείνουν χορτάτοι και ζεστοί και να αποτρέψουν τις πολικές αρκούδες που παραμόνευαν στον καταυλισμό. Ανυπομονούσαν για το καλοκαίρι και την άφιξη ενός πλοίου ανακούφισης- αλλά ακόμη και όταν το καλοκαίρι βάδιζε, κορυφώθηκε και πέρασε, το παγωμένο φράγμα γύρω από το νησί παρέμενε και το πλοίο που είχε στείλει ο Στέφανσον από την Αλάσκα δεν μπορούσε να τους φτάσει.

Η επιστροφή του χειμώνα είδε την ομάδα να αγωνίζεται, όχι μόνο συναισθηματικά αλλά και σωματικά. Παρά τις υποσχέσεις του Στέφανσον ότι τα θηράματα θα ήταν άφθονα, πολλά από τα υποψήφια θηράματά τους, αλεπούδες, φώκιες και αρκούδες, είχαν μετακινηθεί αλλού στο νησί. Αρχισαν να αποδυναμώνονται, ιδίως ο Knight, ο οποίος είχε αρρωστήσει κατά τη διάρκεια μιας ατομικής εξερεύνησης εκείνο το φθινόπωρο και παρουσίαζε σημάδια σκορβούτου. Τελικά, τον Ιανουάριο του 1923, με τις θερμοκρασίες να πέφτουν στους μείον 50 βαθμούς, ο Κρόφορντ, ο Μάουρερ και ο Γκάλε ξεκίνησαν μέσω του θαλάσσιου πάγου προς τη Σιβηρία, με σκοπό να σημάνουν συναγερμό και να οργανώσουν τη διάσωσή τους. Δεν τους ξαναείδαν ποτέ.

Η Αντα έμεινε τώρα με τον Knight που επιδεινωνόταν γρήγορα. Η νεαρή Ινούκ, που δεν είχε ζήσει ποτέ ξανά στην άγρια φύση, έπρεπε τώρα να φροντίσει και για τους δύο. Εμαθε να πιάνει αλεπούδες σε παγίδες και να πυροβολεί πουλιά από τον ουρανό. Βρήκε ακόμη και το θάρρος να τρομάξει τις αρκούδες μακριά από τον καταυλισμό. Εδινε στον Knight τη μερίδα του λέοντος από το φρέσκο κρέας για να καταπολεμήσει το σκορβούτο του, αλλά καθώς η παρακμή του γινόταν όλο και πιο έντονη, την έβριζε ασταμάτητα, κατηγορώντας την ότι δεν έκανε αρκετά για να τους κρατήσει χορτάτους και ζωντανούς. Oλο αυτό το διάστημα και η ίδια αρρώσταινε με πρώιμα σημάδια σκορβούτου.

Η Αντα Μπλάκτζακ γίνεται η μόνη επιζήσασα

Στις 23 Ιουνίου, ο Knight πέθανε. Η Αντα δεν άντεξε και δεν είχε τη δύναμη να τον βγάλει από τον υπνόσακό του, οπότε έστησε γύρω του ένα οδόφραγμα από ξύλινα κουτιά για να τον προστατεύσει από τα άγρια ζώα και μετακόμισε στη σκηνή αποθήκευσης για να ξεφύγει από τη μυρωδιά της αποσύνθεσης. Η Αντα ήταν τώρα, εκτός από την ευπρόσδεκτη παρέα που της παρείχε ο Βικ ο γάτος, πραγματικά μόνη της. Ηλπιζε και περίμενε ότι οι άλλοι θα επέστρεφαν, αλλά δεν μπορούσε να είναι σίγουρη. Τι θα της συνέβαινε αν αναγκαζόταν να περάσει άλλον έναν χειμώνα σε αυτό το σκληρό και απομακρυσμένο μέρος; Θα έβλεπε ποτέ ξανά τον Μπένετ;

Λίγο μετά τον θάνατο του Νάιτ, σκότωσε την πρώτη της φώκια, αλλά καθώς τα πυρομαχικά της τελείωναν, επικεντρώθηκε στη συλλογή αυγών, και μάλιστα χρησιμοποίησε ξύλα και δέρματα για να φτιάξει μια βάρκα. Οταν ο άνεμος την έβγαλε στη θάλασσα, έφτιαξε άλλη μία. Και περίμενε.

Στις 20 Αυγούστου, ξύπνησε από τον ύπνο της πιστεύοντας ότι είχε ακούσει έναν θόρυβο. Τον άκουσε ξανά. Και πάλι. Πήρε τα γυαλιά της και βγήκε έξω. Η αιώνια ομίχλη κάλυπτε το νησί, αλλά για μια σύντομη στιγμή σηκώθηκε και μέσα από τα γυαλιά της είδε ένα πλοίο. Κατέβηκε τρέχοντας στην παραλία και βούτηξε στο νερό ακριβώς την ώρα που ένα πλοίο έφτανε στην ακτή.

Περίμενε ότι ο Κρόφορντ, ο Μάουρερ και ο Γκάλε θα ήταν στο πλοίο- ο άνδρας που βγήκε από τη βάρκα, ο συνεργός του Στέφανσον, ο Χάρολντ Νόις, περίμενε ότι θα ήταν στη στεριά. Με τις πρώτες λέξεις που αντάλλαξαν, συνειδητοποίησαν και οι δύο την πλήρη σοβαρότητα της κατάστασης. Η Αντα Μπλάκτζακ, η μοδίστρα των Ινουπιάτ, που είχε γίνει απρόθυμη δεύτερη σκέψη στην αποστολή, που την είχαν υποτιμήσει, την είχαν μαλώσει και την είχαν δέσει, που έπρεπε να μάθει μόνη της να κυνηγάει, να παγιδεύει και να ζει στην Αρκτική, ήταν η τελευταία επιζήσασα. Ηταν ζωντανή και επέστρεφε στο σπίτι του γιου της. Και με αυτό, κατέρρευσε στην αγκαλιά του Noice και έκλαψε.

Η επιστροφή της, καθώς και ο θάνατος των άλλων μελών της αποστολής, προκάλεσαν τεράστιο δημόσιο σάλο, αλλά η Αντα προσπάθησε να τα αποφύγει όλα αυτά. Πήγε τον Μπένετ στο Σιάτλ για να θεραπεύσει τη φυματίωσή του, απέκτησε έναν ακόμη γιο, τον Μπίλι, και τελικά επέστρεψε στην Αλάσκα. Πέθανε εκεί στις 29 Μαΐου 1983, σε ηλικία 85 ετών, και είναι θαμμένη στο νεκροταφείο Anchorage Memorial Park. Στον τάφο της υπάρχει μια πλάκα, που ανήρτησε ο Μπίλι, με τις λέξεις: «Η ηρωίδα του νησιού Wrangel».

Εναν αιώνα αργότερα, η ιστορία της συνεχίζει να έχει απήχηση και να εμπνέει, όχι μόνο μεταξύ των συμπατριωτών της ιθαγενών της Αλάσκας.

«Ως γυναίκα Ινουίτ που μεγάλωσε όπως η Αντα -σε ένα χωριό, αλλά τόσο σύγχρονο- αναρωτιέμαι, θα επιβίωνα από αυτό;» λέει η Holly Mitiquq Nordlum, μια καλλιτέχνιδα Iñupiat που ήταν συμπαραγωγός ενός μικρού ντοκιμαντέρ για την Αντα. «Εδώ στην Αλάσκα, αυτή η δύναμη και η επιβίωση που έδειξε, το να κάνεις ό,τι μπορείς και να βρεις την άκρη, αυτά είναι πράγματα που όλοι μας πρέπει να έχουμε για να επιβιώσουμε, ακόμη και αν μεγαλώνουμε σε ένα χωριό. Είναι μία από εμάς- βλέπω τον εαυτό μου σε αυτή. Αυτό είναι που με εμπνέει».