Ενώ κάποιοι είχαν απομακρυνθεί από το στρατόπεδο, χιλιάδες πένητες κρατούμενοι είχαν μείνει πίσω για να πεθάνουν

Ογδόντα οκτώ κιλά γυαλιών. Εκατοντάδες προσθετικά άκρα. Δώδεκα χιλιάδες γλάστρες και ταψιά. Σαράντα τέσσερις χιλιάδες ζευγάρια παπούτσια. Οταν οι σοβιετικοί στρατιώτες πάτησαν στο Αουσβιτς τον Ιανουάριο του 1945, συνάντησαν αποθήκες γεμάτες με τεράστιες ποσότητες πραγμάτων άλλων ανθρώπων. Οι περισσότεροι από τους ιδιοκτήτες τους ήταν ήδη νεκροί, δολοφονημένοι από τους Ναζί στο μεγαλύτερο στρατόπεδο εξόντωσης και συγκέντρωσης του Ολοκαυτώματος.

Ωστόσο, παρόλο που τα στρατόπεδα που αποτελούσαν το Αουσβιτς φαίνονταν σιωπηλά και εγκαταλελειμμένα στην αρχή, οι στρατιώτες συνειδητοποίησαν σύντομα ότι ήταν γεμάτα με ανθρώπους – χιλιάδες από αυτούς, αφέθηκαν να πεθάνουν από φρουρούς των SS που εκκένωσαν τα στρατόπεδα αφού προσπάθησαν να καλύψουν τα εγκλήματά τους. Καθώς είδαν τους στρατιώτες, οι εκφυλισμένοι κρατούμενοι τους αγκάλιασαν, τους φιλούσαν και έκλαιγαν.

«Εσπευσαν προς εμάς φωνάζοντας, έπεσαν στα γόνατά μας, φίλησαν τα πτερύγια των παλτών μας και τύλιξαν τα χέρια τους γύρω από τα πόδια μας», θυμήθηκε ο Georgii Elisavetskii, ένας από τους πρώτους στρατιώτες του Κόκκινου Στρατού που μπήκε στο Αουσβιτς. Μετά από πέντε χρόνια κόλασης, το Αουσβιτς απελευθερώθηκε επιτέλους.

Οι Γερμανοί γνώριζαν εδώ και πολύ καιρό ότι ίσως χρειαστεί να εγκαταλείψουν το Αουσβιτς, αλλά σχεδίαζαν να το χρησιμοποιήσουν όσο το δυνατόν περισσότερο, εκμεταλλευόμενοι περαιτέρω τους εργαζόμενους των οποίων η δουλεία νοικιαζόταν σε εταιρείες που παρήγαν χημικά, εξοπλισμούς και άλλα υλικά. Μέχρι τα τέλη του 1944, δεν ήταν ακόμη σίγουροι αν οι Σύμμαχοι θα έφταναν στο Oświęcim. Καθώς περίμεναν, προχώρησαν με μια προκαταρκτική εκκένωση, ακόμη και ιδρύοντας ένα νέο υπόστρωμα σε έναν χαλυβουργείο.

Ακόμα και όταν περίμεναν να αποφασίσουν εάν απαιτείται μαζική εκκένωση, οι Γερμανοί άρχισαν να καταστρέφουν στοιχεία για τα εγκλήματά τους. Δολοφόνησαν τους περισσότερους Εβραίους που είχαν εργαστεί σε θαλάμους αερίου και κρεματόρια του Αουσβιτς και έπειτα κατέστρεψαν τους περισσότερους από τους τόπους θανάτωσης. Η καταστροφή δεν τελείωσε εκεί: Οι Γερμανοί διέταξαν τους φυλακισμένους να γκρεμίσουν πολλά κτίρια και να καταστρέψουν συστηματικά πολλά από τα σχολαστικά αρχεία τους σχετικά με τη ζωή στο στρατόπεδο. Ελαβαν επίσης μέτρα για να μετακινήσουν μεγάλο μέρος του υλικού που είχαν λεηλατήσει από τους Εβραίους που δολοφόνησαν αλλού.

Στη συνέχεια, οι Σοβιετικοί έσπασαν τη γερμανική άμυνα και άρχισαν να πλησιάζουν την Κρακοβία. Καθώς ο Κόκκινος Στρατός βαδίζει όλο και πιο κοντά, οι SS αποφάσισαν ότι ήρθε η ώρα να εκκενωθεί.

Οι Ναζί εκκένωσαν το στρατόπεδο και οδηγούσαν τους κρατούμενους σε μακρινές πορείες θανάτου

Σχεδίασαν αυτό που οι κρατούμενοι θεωρούσαν ως πορείες θανάτου – μακρά, αναγκαστικά ταξίδια από το Αουσβιτς προς άλλα στρατόπεδα συγκέντρωσης και θανάτου. Ξεκινώντας από τις 17 Ιανουαρίου, οι κρατούμενοι αναγκάστηκαν σε μεγάλες πορείες και τους είπαν να περπατήσουν δυτικά προς το έδαφος που εξακολουθούσε να κατέχει η Γερμανία. Μόνο όσοι είχαν καλή υγεία (ένας σχετικός όρος σε στρατόπεδα που πλήττονται από υποσιτισμό και ασθένειες) μπορούσαν να συμμετάσχουν και εκείνοι που έπεσαν πυροβολήθηκαν και έμειναν πίσω. Οι πορείες θανάτου, που σημειώθηκαν σε εξαιρετικά κρύες συνθήκες, σκότωσαν έως και 15.000 κρατούμενους. Οσοι παρέμειναν αναγκάστηκαν να ανοίξουν φορτηγά αυτοκίνητα και μεταφέρθηκαν περαιτέρω στο Ράιχ, όπου μεταφέρθηκαν σε διάφορα στρατόπεδα που ήταν ακόμη υπό γερμανικό έλεγχο.

Οι φρουροί που παρέμειναν συνέχισαν να συγκαλύπτουν στοιχεία, συμπεριλαμβανομένης της καύσης αποθηκών γεμάτων λεηλατημένων περιουσιών. Εως τις 21 Ιανουαρίου, οι περισσότεροι αξιωματικοί της SS είχαν φύγει για πάντα.

Οι περισσότεροι από τους 9.000 κρατούμενους που παρέμειναν στο Αουσβιτς είχαν άσχημη υγεία. Αλλοι είχαν κρυφτεί με την ελπίδα ότι θα μπορούσαν να ξεφύγουν. Οι συνθήκες ήταν τρομακτικές – δεν υπήρχε φαγητό, θέρμανση, νερό. Μερικοί κρατούμενοι έβγαλαν ρούχα ανάμεσα στα υπάρχοντα που τα SS δεν κατάφεραν να καταστρέψουν. Μια μικρή ομάδα υγιέστερων κρατουμένων παραστάθηκε στους ασθενείς.

Σοβιετικός στρατιώτης: «Δεν γνωρίζαμε τίποτα»

Εν τω μεταξύ, οι Σοβιετικοί προχωρούσαν προς το Oświęcim – αλλά δεν είχαν ιδέα ότι υπήρχε το στρατόπεδο. Η απελευθέρωση του Αουσβιτς δεν ήταν στις εντολές τους, αλλά όταν μια ομάδα ανιχνευτών σκόνταψε στο Μπίρκεναου στις 27 Ιανουαρίου 1945, ήξεραν ότι βρήκαν κάτι τρομερό.

«Δεν ξέραμε τίποτα», υπενθύμισε ο σοβιετικός στρατιώτης Ιβάν Μαρτινούσκιν στους Times of Israel. Τότε τα είδαν: τρόφιμοι πίσω από συρματοπλέγματα. «Θυμάμαι τα πρόσωπά τους, ειδικά τα μάτια τους που πρόδιδαν τη δοκιμασία τους», είπε στους Times.

Τους ανιχνευτές ακολούθησαν στρατεύματα που μπήκαν στο στρατόπεδο. Σοκαρίστηκαν από αυτό που είδαν εκεί: σωρούς τέφρας που κάποτε ήταν ανθρώπινα σώματα. Ατομα που ζούσαν σε στρατώνες που ήταν υπερφορτωμένοι. Εξαντλημένοι ασθενείς που αρρώστησαν όταν έτρωγαν το φαγητό που τους πρόσφεραν.

Η Eva Mozes Kor ήταν 10 ετών όταν εντόπισε τους στρατιώτες. Ηταν μία από τις ομάδες εκατοντάδων παιδιών που είχαν μείνει πίσω και είχε υποστεί ιατρικά πειράματα κατά τη διάρκεια της φυλάκισης. Θυμήθηκε πώς οι στρατιώτες της έδωσαν «αγκαλιές, μπισκότα και σοκολάτα… Οχι μόνο ικετεύαμε για φαγητό, αλλά και ικετεύαμε για ανθρώπινη καλοσύνη».

Αυτή η ανθρώπινη καλοσύνη χαρακτήρισε την απελευθέρωση. Οι σοκαρισμένοι στρατιώτες βοήθησαν στη δημιουργία νοσοκομείων επί τόπου και οι κάτοικοι της πόλης προσφέρθηκαν να βοηθήσουν. Για μήνες, οι πολωνοί εργαζόμενοι του Ερυθρού Σταυρού εργάστηκαν για να σώσουν τους ετοιμοθάνατους και να προστατέψουν τους ζωντανούς, εργαζόμενους χωρίς επαρκή τρόφιμα ή προμήθειες και βοηθώντας τούς κρατουμένους να έρθουν σε επαφή με τα αγαπημένα τους πρόσωπα. Περίπου 7.500 επέζησαν.

Αν και μερικοί δημοσιογράφοι επισκέφτηκαν το Οσοχβιτς στην απελευθέρωση, το στρατόπεδο δεν έλαβε το ίδιο είδος διεθνούς προσοχής που χαιρέτισε την απελευθέρωση του Ματζντάνεκ, του πρώτου μεγάλου στρατοπέδου εξόντωσης των Ναζί που δημιουργήθηκε κατά τη διάρκεια του πολέμου. Αλλά αφού οι σοβιετικοί ερευνητές έμαθαν την πραγματική έκταση της δολοφονίας στο Αουσβιτς, σύντομα έγινε γνωστό ως σύμβολο των φρικαλεοτήτων του Ολοκαυτώματος. Με τη βοήθεια της πολωνικής κυβέρνησης, μια ομάδα πρώην κρατουμένων μετέτρεψε την τοποθεσία σε μνημείο και μουσείο.

Ο αρχηγός του Αουσβιτς απαγχονίζεται

 

Ο Rudolf Höss κατά τη διάρκεια της δίκης του στη Βαρσοβία, στις 31 Μαρτίου 1947

Το Αουσβιτς ήταν ο τόπος των 1,1 εκατομμυρίων δολοφονιών, και το 1947 έγινε ο τόπος του απαγχονισμού του. Μετά από κατάθεση στο Διεθνές Στρατιωτικό Δικαστήριο της Νυρεμβέργης, ο Rudolf Höss, ο αξιωματικός της SS που διετέλεσε διοικητής του Αουσβιτς για περισσότερα από τέσσερα χρόνια, δικάστηκε από το Ανώτατο Εθνικό Δικαστήριο της Πολωνίας.

Οι περισσότεροι από τους άλλους δράστες του Ολοκαυτώματος αρνήθηκαν τη συμμετοχή τους. Ο Höss δεν το έκανε. Ενώ περίμενε την εκτέλεσή του, έγραψε τα απομνημονεύματά του και εξέφρασε τη λύπη του για τα εγκλήματά του. Κρεμάστηκε κοντά στις συνοικίες της Γκεστάπο στο Αουσβιτς – στην τελευταία δημόσια εκτέλεση της Πολωνίας.

Παρά τις… καλύτερες προσπάθειες του Höss και των συναδέλφων του Ναζί, περίπου το 15% των ανθρώπων που στάλθηκαν στο Αουσβιτς πιστεύεται ότι επέζησαν. Αν και ο αριθμός τους μειώνεται κάθε χρόνο, πολλοί εξακολουθούν να μιλούν για τη δοκιμασία τους σε μια προσπάθεια να τιμήσουν εκείνους που δολοφονήθηκαν και προειδοποιούν τον κόσμο για τους κινδύνους της μισαλλοδοξίας και του αντισημιτισμού.

«Δεν έχουμε κερδίσει», δήλωσε ο επιζών Szmul Icek στους Times of Israel, «αλλά έχουμε διδάξει στα εγγόνια μας με τρόπο που να καταλαβαίνουν τι συνέβη».