Μια αναδρομή στη μεγάλη ανακάλυψη της αναζήτησης του απαγωγέα του μωρού Λίντμπεργκ που οδήγησε στη σύλληψη του Bruno Hauptmann.

Λίγο πριν από τις 10 το πρωί της 15ης Σεπτεμβρίου 1934, ένα σκούρο μπλε Dodge sedan σταμάτησε στις αντλίες βενζίνης ενός πρατηρίου Warner-Quinlan στη Λεωφόρο Lexington στο άνω Μανχάταν. Ο διευθυντής Walter Lyle πλησίασε το αυτοκίνητο και το γέμισε με πέντε γαλόνια αιθυλεστέρα, όπως ζήτησε ο άνδρας πίσω από το τιμόνι. «Είναι 98 σεντς», είπε ο υπάλληλος στον οδηγό, ο οποίος έβαλε το χέρι του στην εσωτερική τσέπη του παλτού του και έβγαλε ένα χαρτονόμισμα των 10 δολαρίων από έναν λευκό φάκελο.

Ο Λάιλ έπιασε το χαρτονόμισμα με τα λιπαρά χέρια του, καθώς τα μάτια του παρατήρησαν κάτι ασυνήθιστο. «Δεν βλέπεις πια πολλά τέτοια», είπε στον οδηγό. Ο αυτοκινητιστής είχε δώσει στον Λάιλ ένα χρυσό πιστοποιητικό, το οποίο είχε αποσυρθεί από την κυκλοφορία περισσότερο από ένα χρόνο πριν, όταν ο πρόεδρος Φραγκλίνος Ρούσβελτ έβγαλε τη χώρα από τον κανόνα του χρυσού ως απάντηση στη συσσώρευση πολύτιμων μετάλλων κατά τη διάρκεια των βυθών της Μεγάλης Υφεσης. «Οχι, μου έχουν μείνει μόνο περίπου εκατό», είπε ο οδηγός στον Λάιλ. Ο καχύποπτος συνοδός θυμήθηκε την προειδοποίηση της εταιρείας του ότι οι παραχαράκτες μπορεί να επιχειρήσουν να αναπαραγάγουν πιστοποιητικά χρυσού, οπότε καθώς το Dodge του 1930 απομακρυνόταν από τον σταθμό, ο Lyle έγραψε τον αριθμό κυκλοφορίας του οχήματος στη Νέα Υόρκη-4U13-41-στο περιθώριο του χαρτονομίσματος.

Τρεις ημέρες αργότερα, αφού το πρατήριο έκανε την κατάθεσή του, το ασυνήθιστο χαρτονόμισμα έπεσε στο μάτι ενός προσεκτικού ταμία στο υποκατάστημα του Χάρλεμ της τράπεζας Corn Exchange, ο οποίος έλεγξε τον σειριακό αριθμό του και έκανε μια εκπληκτική ανακάλυψη. Το χαρτονόμισμα συνδεόταν με το «έγκλημα του αιώνα», μέρος των λύτρων ύψους 70.000 δολαρίων που καταβλήθηκαν στον απαγωγέα του Τσαρλς Λίντμπεργκ Τζούνιορ, του 20 μηνών γιου του αμερικανού ειδώλου που πραγματοποίησε την πρώτη σόλο, χωρίς στάση πτήση στον Ατλαντικό Ωκεανό το 1927. Η τράπεζα ενημέρωσε αμέσως τους ομοσπονδιακούς ερευνητές, οι οποίοι εντόπισαν τον αριθμό της πινακίδας που αναγραφόταν στο χαρτονόμισμα σε έναν γερμανό μετανάστη ξυλουργό ονόματι Μπρούνο Ρίτσαρντ Χάουπτμαν, ο οποίος ζούσε σε μια ήσυχη, καταπράσινη κατοικημένη γειτονιά του Μπρονξ.

Η έρευνα για τον Bruno Hauptmann

Το επόμενο πρωί, αστυνομικοί και ομοσπονδιακοί ντετέκτιβ κοιτούσαν με τα κιάλια τους τον Hauptmann να βγαίνει από το διαμέρισμά του σε ένα διώροφο σπίτι και να βγάζει με την όπισθεν το Dodge sedan του από το γκαράζ. Βλέποντας ότι ο αριθμός κυκλοφορίας ταίριαζε, η αστυνομία σταμάτησε τον Hauptmann και βρήκε μέσα στο πορτοφόλι του ένα χρυσό πιστοποιητικό 20 δολαρίων από τα χρήματα των λύτρων. Τελικά, μετά από δεκάδες χιλιάδες εργατοώρες και αμέτρητα λανθασμένα στοιχεία, έγινε μια σύλληψη στην υπόθεση του μωρού Λίντμπεργκ.

Την επόμενη μέρα, οι αρχές έψαξαν το γκαράζ του Hauptmann και βρήκαν 13.750 δολάρια από τα χρήματα των λύτρων κρυμμένα μέσα σε ένα βρώμικο δοχείο λαδιού, χωμένα σε ένα πακέτο μέσα σε έναν τοίχο και θαμμένα κάτω από το πάτωμα του γκαράζ σε ένα πήλινο βάζο για πίκλες. Ο Χάουπτμαν επέμενε ότι δεν είχε καμία σχέση με το έγκλημα που είχε κατακλύσει την Αμερική από τη νύχτα της 1ης Μαρτίου 1932, όταν η νοσοκόμα του μωρού Λίντμπεργκ ανακάλυψε ότι το αγόρι είχε εξαφανιστεί από την κούνια του στο υπνοδωμάτιο του δεύτερου ορόφου της έπαυλης του αεροπόρου στο Χόπγουελ του Νιου Τζέρσεϊ.

Τα μόνα στοιχεία που άφησε πίσω του ήταν οι λασπωμένες πατημασιές που οδηγούσαν σε ένα ξεκλείδωτο παράθυρο, μια αυτοσχέδια πτυσσόμενη σκάλα που είχε αφεθεί κοντά στο σπίτι και ένα σημείωμα για λύτρα στο περβάζι του παραθύρου. Εναν μήνα αργότερα, σε μια νυχτερινή συνάντηση μέσα σε ένα νεκροταφείο του Μπρονξ, ένας μεσάζων παρέδωσε τα λύτρα – ένα ξύλινο κουτί γεμάτο με τραγανά χρυσά πιστοποιητικά. Ο άνθρωπος που πήρε τα λύτρα πέρασε μαζί του ένα σημείωμα ότι το νήπιο θα μπορούσε να βρεθεί σε ένα σκάφος που ονομάζεται Nelly στα ανοιχτά των ακτών της Μασαχουσέτης. Μια αγωνιώδης έρευνα, ωστόσο, δεν έφερε κανένα ίχνος του αγοριού.

Τι απέγινε το μωρό Λίντμπεργκ;

Εξι εβδομάδες αργότερα, ένας οδηγός φορτηγού ανακάλυψε το αποσυντεθειμένο πτώμα του μικρού παιδιού σε μια δασώδη περιοχή δίπλα σε έναν δρόμο, λιγότερο από πέντε μίλια από το σπίτι των Λίντμπεργκ. Η νεκροψία αποκάλυψε ένα σπασμένο κρανίο και οι αρχές υπέθεσαν ότι ο απαγωγέας είχε ρίξει κατά λάθος και θανάσιμα το αγόρι ενώ κατέβαινε από τη σκάλα.

Ο Hauptmann αρνήθηκε ότι ήταν ο δράστης. Εξήγησε ότι του είχε δώσει τα χρήματα ένας αποθανών συνεργάτης του και ότι αποθησαύριζε πιστοποιητικά χρυσού βασιζόμενος στην εμπειρία του να ζει στη Γερμανία μετά τον Α’ Παγκόσμιο Πόλεμο. «Φοβάμαι τον πληθωρισμό», είπε στην αστυνομία. «Ξέρω τι ήταν ο πληθωρισμός στη Γερμανία και δεν ήθελα να το ρισκάρω». Οι γείτονες είχαν παρατηρήσει ότι ο Hauptmann είχε ξαφνικά σταματήσει να εργάζεται το 1932. Τους είπε ότι «έβγαζε χρήματα στη Wall Street», αν και λίγοι έβγαζαν κατά τη διάρκεια της Μεγάλης Υφεσης.

Η είδηση της σύλληψης του Hauptmann παρέμεινε μυστική για περισσότερες από 24 ώρες πριν διαρρεύσει η είδηση. Περίεργα πλήθη κατέβηκαν στο σπίτι του Hauptmann. Οι πωλητές χοτ-ντογκ έκαναν ζωηρή δουλειά στο πεζοδρόμιο, καθώς οι μαθητές έψαχναν για αναμνηστικά στα συντρίμμια έξω από το γκαράζ του Hauptmann και τα αεροπλάνα των ειδήσεων έκαναν κύκλους από πάνω για να συλλέξουν υλικό.

Σε συνέντευξη Τύπου για την ανακοίνωση της σύλληψης, ένας δημοσιογράφος ρώτησε τον αστυνομικό διευθυντή της Νέας Υόρκης Τζον Ο’Ράιαν: «Κατά τη γνώμη σας, αυτό λύνει την υπόθεση της απαγωγής του Λίντμπεργκ;». Ο επίτροπος έκανε μια παύση και συζήτησε με τον διευθυντή της Διεύθυνσης Ερευνών J. Edgar Hoover και τον επικεφαλής της Πολιτειακής Αστυνομίας του Νιου Τζέρσεϊ H. Norman Schwarzkopf Sr., πατέρα του στρατηγού που θα ηγείτο των αμερικανικών δυνάμεων στην Επιχείρηση Καταιγίδα της Ερήμου σχεδόν έξι δεκαετίες αργότερα, προτού απαντήσει: «Ναι, θα γίνει».

Η καταδίκη του Bruno Hauptmann

Παρόλο που ο Hauptmann καταδικάστηκε το 1935 για την απαγωγή και τη δολοφονία σε μια εντυπωσιακή δίκη και εκτελέστηκε τον επόμενο χρόνο, ακόμη και οκτώ δεκαετίες αργότερα πολυάριθμοι άνθρωποι δεν πιστεύουν ότι η σύλληψη ήταν η τελευταία λέξη για το ποιος ήταν υπεύθυνος για το έγκλημα. Οι κατήγοροι υποστήριξαν ότι ο Hauptmann, ο οποίος είχε ποινικό μητρώο στη Γερμανία και ήταν υπό όρους όταν έφτασε στις Ηνωμένες Πολιτείες ως λαθρεπιβάτης, χρησιμοποίησε τις ξυλουργικές του ικανότητες για να κατασκευάσει τη σκάλα και έδειξε στους ενόρκους ότι ο κόκκος του κίτρινου πεύκου σε ένα κάγκελο της σκάλας ταίριαζε με αυτόν μιας σανίδας στη σοφίτα του. Οι ειδικοί σε θέματα γραφής είπαν ότι το σημείωμα για τα λύτρα ταίριαζε με τα γράμματα του Hauptmann.

Μέχρι την εκτέλεσή του, ο Hauptmann υποστήριζε την αθωότητά του. Κάποιοι τον πιστεύουν. Αλλοι πιστεύουν ότι δεν μπορούσε να ενεργήσει μόνος του και ότι ήταν μέρος μιας συνωμοσίας στην οποία θα μπορούσε να εμπλέκεται ο υπόκοσμος ή, σύμφωνα με ορισμένους, ακόμη και ο ίδιος ο Λίντμπεργκ.