Η τρίχα δίνει σημαντικές πληροφορίες για την εποχικότητα του θανάτου

Μια νέα μελέτη καταδεικνύει τη μέθοδο αποκρυπτογράφησης του χρόνου του θανάτου ενός πεθαμένου ατόμου χρησιμοποιώντας μια τούφα μαλλιών.

Κάθε κομμάτι των κόκκινων μαλλιών της Edith Howard Cook μάς λέει μια ιστορία. Ενα κομμάτι δείχνει το φανταστικά υγρό καλοκαίρι του Σαν Φρανσίσκο. Ενα άλλο μπορεί να θυμίζει τον ξηρό μήνα του Δεκεμβρίου. Ωστόσο, αν κοιτάξουμε το σύνολο, τα μέρη των μαλλιών δείχνουν την εποχή του 1876 στην οποία πέθανε η 2χρονη Εντιθ.

Ο αρχαιολόγος Jelmer Eerkens εντόπισε την Edith, της οποίας η σορός βρέθηκε σε έναν κήπο από εργάτες οικοδομών το 2016. «Εχω επίσης παιδιά, οπότε μερικές φορές σκέφτομαι τη ζωή στη δεκαετία του 1800, όταν ο παιδικός θάνατος ήταν πολύ συνηθισμένος”, δήλωσε ο Eerkens, αρχαιολόγος στο UC Davis.

Μέχρι το 1900, τα παιδιά κάτω των 5 ετών αντιπροσώπευαν το 30 τοις εκατό των θανάτων στις ΗΠΑ – οι θάνατοι οφείλονταν συχνά στη φυματίωση και τη γρίπη, οι οποίες κυμαίνονταν αναλόγως την κάθε εποχή. «Τα παιδιά σου αρρωσταίνουν: θα πεθάνουν; Θα επιβιώσουν; Πρέπει να είναι μια πολύ δύσκολη κατάσταση». Λέει ο Eerkens.

Σε μια νέα μελέτη που δημοσιεύθηκε στο American Journal of Physical Anthropology , ο Eerkens και οι συνάδελφοί του εισήγαγαν μια μέθοδο που χρησιμοποιεί τα μαλλιά τους για να αποκαλύψει την ώρα του θανάτου ενός ατόμου. Αυτή η απόδειξη της έννοιας της πρόβλεψης εντόπισε με ακρίβεια πότε η Edith πέθανε ανακαλύπτοντας μια μοναδική χημική υπογραφή – το ισότοπο υδρογόνου – στα μαλλιά της. Αυτή η μελέτη μπορεί να συμβάλει στην αποσαφήνιση της επίδρασης των εποχιακών αλλαγών στη θνησιμότητα στις κοινωνίες.

Τα αρχεία δείχνουν ότι οι θάνατοι κυμαίνονται ανάλογα με τις εποχιακές συνθήκες. Η αποσαφήνιση αυτής της εποχικότητας για άτομα οποιασδήποτε ηλικίας, γεωγραφίας ή ηλικίας μπορεί να συμβάλει σε μια πιο ακριβή τεκμηρίωση της ανθρωπολογικής ιστορίας. Ορισμένες ομάδες μπορούν ακόμη και να φέρουν στο φως την ξεχασμένη ιστορία των αρχαίων επιδημιών ή εποχιακών ζημιών.

Σύμφωνα με τις σημειώσεις του Eerkens, με τον θάνατο, γεννήθηκαν επίσης τελετές που επιτρέπουν στους ανθρώπους να ξεπεράσουν τον θάνατο. Πολλά τραύματα θανάτου που έχουν ενταθεί σε μια συγκεκριμένη περίοδο του έτους μπορούν να ξεκαθαρίσουν μια θόλωση της πολιτιστικής και αρχαιολογικής κληρονομιάς. Η μέθοδος του Eerkens θα είναι ένας νέος τρόπος να κατανοήσουμε τις ετήσιες διακυμάνσεις του θανάτου.

Η Jena Goodman, συν-συγγραφέας του έργου, κόβει δείγματα των μαλλιών της Edith για να βοηθήσει την ομάδα να δουλέψει.

Τα ισότοπα είναι σαφώς βαρύτερες ή ελαφρύτερες μορφές χημικών στοιχείων. Οι επιστήμονες μπορούν να χρησιμοποιήσουν εργαλεία όπως φασματόμετρα μάζας για τον εντοπισμό και τη μέτρηση των ισοτόπων σε ένα δείγμα μαλλιών ή οστών. Οι αρχαιολόγοι βλέπουν τα ισότοπα στα ανθρώπινα υπολείμματα ως κρύπτες στις οποίες κρύβεται η σχέση μεταξύ του ατόμου και του περιβάλλοντος στο οποίο έζησε.

Τα μαλλιά μπορούν να αποτελέσουν χρήσιμη πηγή ισότοπων στην αρχαιολογία. Υπάρχουν επίσης ισότοπα στα οστά και τα δόντια, αλλά σταματούν να αναπτύσσονται μέχρι την ηλικία των 20 ετών του ατόμου. Για τα μαλλιά, αυτό δεν ισχύει. Τα θυλάκια των τριχών συλλέγουν πρωτεΐνες κερατίνης με περιβαλλοντικό άνθρακα, άζωτο και υδρογόνο κάθε χιλιοστό. «Τα μαλλιά είναι ένα υπέροχο εργαλείο εγγραφής γιατί μεγαλώνει πολύ γρήγορα. Με μια τόσο πλήρη αξιολόγηση, μπορούμε να μάθουμε για τη ζωή ενός ατόμου».Ο Eerkens προσθέτει.

Το προβληματικό μέρος είναι ότι σε πολλές ταφές, τα μαλλιά δεν μένουν τόσο ανθεκτικά όσο τα οστά. “Είναι πολύ σπάνιο να βρούμε αυτά τα μαλλιά”, δήλωσε ο Siân Halcrow, βιοαρχαιολόγος στο Πανεπιστήμιο του Otago της Νέας Ζηλανδίας, ένας ειδικός για το μωρό και το παιδί.

Η αεροστεγής μεταλλική θήκη της Edith είχε μουμιώσει το δέρμα της και προστάτευε τα μαλλιά της από φθορά για περισσότερα από 140 χρόνια υπόγεια. Ο βετεράνος αναλυτής ισότοπων Eerkens πήρε άδεια να διαλύσει τις δύο κοτσίδες της Edith το 2016.

Αυτός και η ομάδα του ανέλυσαν πρώτα τα ισότοπα άνθρακα και αζώτου στα μαλλιά. Ετσι, το 2017, ανακάλυψαν ότι αυτό το μυστηριώδες κορίτσι πέθανε ενώ πολεμούσε μια ασθένεια που την οδήγησε σε λιμοκτονία. Τα στοιχεία βοήθησαν στον εντοπισμό της Edith, αλλά ο Eerkens είχε αρκετά μαλλιά για να εξετάσει τα ισότοπα υδρογόνου στα μαλλιά του κοριτσιού. Ηξερε ότι το κορίτσι πέθανε στις 13 Οκτωβρίου 1876 στο Σαν Φρανσίσκο. Αλλά ο Eerkens είπε ότι τα θαμμένα σωματίδια υδρογόνου θα μπορούσαν να αποδείξουν ότι τα μαλλιά της Edith είχαν επίσης αυτή τη γνώση.

Η ομάδα του Eerkens ξεκίνησε συλλέγοντας δεδομένα σχετικά με τις διακυμάνσεις των ισοτόπων υδρογόνου στα ύδατα του Σαν Φρανσίσκο κατά το γνωστό έτος. Κλίμα και υψόμετρο διάχυτο υδρογόνο και το σπανιότερο “βαρύ” ισότοπό του, υδρογόνο-2. Επομένως, οι αναλογίες στα μαλλιά αποκαλύπτουν συγκεκριμένες γεωγραφικές περιοχές και ετήσια γραφικά. Για παράδειγμα; Το νερό σε έναν μικρό κόλπο στα νότια της Φλόριντα ρέει με το βαρύτερο ισότοπο υδρογόνου από το νερό στην κεντρική Καλιφόρνια και ο λόγος ισοτόπων και στις δύο περιοχές αυξάνεται και μειώνεται εποχιακά.

Η ομάδα του Eerkens παρέταξε 50 μέρη μαλλιών για να παρακολουθήσει την εποχικότητα στα μαλλιά της Edith και διαίρεσε προσεκτικά το κομμάτι σε 32 τμήματα, το καθένα μήκους 5 χιλιοστών. Ηλπιζαν ότι τα διάφορα επίπεδα ισοτόπων υδρογόνου που βρέθηκαν στην κερατίνη στα μαλλιά θα ταιριάζουν ακριβώς με τον εποχικό ρυθμό του Σαν Φρανσίσκο. Και πράγματι, τα κύματα στην μπούκλα του κοριτσιού ταιριάζουν με το μοντέλο ισότοπου υδρογόνου με τις χημικές κορυφές και λάκκους. Η ανάλυση ταιριάζει με το ιστορικό ρεκόρ: Η τελευταία σεζόν που έζησε η Edith Howard Cook ήταν το φθινόπωρο.

Χρησιμοποιώντας μόνο ένα περιβαλλοντικό μοντέλο και την ανάλυση των μαλλιών της Edith, ο Eerkens κατέληξε στο συμπέρασμα ότι το κορίτσι ζούσε στο San Francisco Bay Area και πέθανε το φθινόπωρο. Ο Halcrow πιστεύει ότι αυτό το επιστημονικό έργο είναι φανταστικό, πραγματικά ισχυρό.

«Αυτή είναι πραγματικά μια πολύ καλή μελέτη μιας περίπτωσης», λέει η αρχαιολόγος Kate Britton του Πανεπιστημίου του Αμπερντίν, αλλά σημειώνει ότι τόσο αυτή όσο και η μέθοδος Halcrow περιορίζονται σε πολύ καλά διατηρημένα μαλλιά. “Οι ζεστές και υγρές συνθήκες μπορούν να φέρουν κάποια ατυχία».

Μπορεί επίσης να διατηρηθεί σε ορισμένες υγρές, παγωμένες, ξηρές ή αλμυρές συνθήκες. Λέει ότι τόσο η μέθοδος του Britton όσο και των Halcrow Eerkens θα μπορούσαν να αποκαλύψουν ξεχασμένες επιδημίες από όλο τον κόσμο με υπολείμματα μούμιας.

Ο Halcrow σκέφτεται επίσης να χρησιμοποιήσει αυτή τη μέθοδο στη δική του αρχαιολογική μελέτη ανθρώπινων λειψάνων που φυσικά μουμιοποιούταν στις άγονες συνθήκες της βόρειας Χιλής. Αναφερόμενος στους ανθρώπους του πολιτισμού Chinchorro που έζησαν σε αυτή την περιοχή μεταξύ 7000 π. Χ. και 1500 π. Χ., “πολλές θεωρίες έχουν προβληθεί για τον λόγο της υψηλής θνησιμότητας σε αυτούς τους λαούς». λέει. Τα ίχνη σκορβούτου στην περιοχή υποδηλώνουν ότι η ροή αέρα με τη συμπίεση του Ελ Νίνιο προκάλεσε λιμό. Η ανάλυση καλά διατηρημένων μαλλιών από σορούς μπορεί να αποκαλύψει μια σχέση μεταξύ του κλίματος και του θανάτου. “Θα ήταν ενδιαφέρον να είμαστε σε θέση να εφαρμόσουμε ένα άλλο είδος ισοτοπικής ανάλυσης για να δούμε αυτήν την κατάσταση», προσθέτει.

Με κάποιους τρόπους προσφέρει ένα εργαλείο για την ανάλυση των ισότοπων μαλλιών, όπως η ανάγνωση των ηλικιακών δαχτυλιδιών των δέντρων ή η ανάγνωση στρώσεων σε αρχαίες πέτρες. Οπως τονίζει ο Eerkens, πολλές ενδείξεις μπορούν να συλλεχθούν από μερικές τρίχες μαλλιών: “Είναι μικροσκοπικά στρώματα ανάπτυξης, φώτα που λάμπουν σε κάτι ξεχωριστό για ένα άτομο».