Στα τέλη του 19ου αιώνα, ο Γάλλος φιλόσοφος Ερνεστ Ρενάν έγραψε μια ιστορία επτά τόμων για τον Χριστιανισμό. Ηταν μια τεράστια, ευρεία έκδοση, που εκτείνεται σε αιώνες και ηπείρους. Ωστόσο, ένας από αυτούς τους τόμους ήταν αφιερωμένος αποκλειστικά στη βασιλεία ενός ανθρώπου: του Ρωμαίου αυτοκράτορα Νέρωνα.

Ο Νέρωνας ανέβηκε στην εξουσία το 54 μ.Χ. μετά τον θάνατο του πατριού του, του Κλαύδιου. Δεκατέσσερα χαοτικά, αιματηρά χρόνια αργότερα τελείωσε, ο Νέρωνας πέθανε – ίσως από το χέρι του – στο αποκορύφωμα μιας εξέγερσης ενάντια στην κυριαρχία του. Αλλά αυτό, είπε ο Ρεν, δεν ήταν η τελευταία φορά που θα τον δει ο κόσμος. Ο Νέρωνας θα επέστρεφε ξανά στη Γη, και η δεύτερη παρουσία του θα σήμαινε την ώρα της αποκάλυψης. «Το όνομα για τον Νέρωνα έχει βρεθεί», δήλωσε ο φιλόσοφος. «Ο Νέρωνας θα είναι ο Αντίχριστος».

Ο ισχυρισμός του Ρενάν ήταν τολμηρός, αλλά ήταν σχεδόν πρωτότυπος. Οι ιστορικοί παρουσίασαν τον Νέρωνα ως την επιτομή του κακού – ράβοντας μια ευθεία γραμμή μεταξύ του πέμπτου αυτοκράτορα της Ρώμης και του τέλους του κόσμου – από τον τρίτο αιώνα. Και η λαμπρότητα της φήμης του έχει πετύχει: σήμερα, όλοι με ενδιαφέρον για την αρχαία ιστορία «ξέρουν» ότι ο Νέρωνας ήταν ένας από τους χειρότερους από όλους τους αυτοκράτορες της Ρώμης.

Αλλά είναι αυτό που όλοι «ξέρουν» αληθινό; Σίγουρα, πριν αποδεχθούμε την ετυμηγορία της Ιστορίας, θα πρέπει να επανεξετάσουμε τις πηγές και να αναρωτηθούμε τι οδήγησε τους πολλούς επικριτές του αυτοκράτορα και πώς τα υλικά αποδεικτικά στοιχεία μπορούν να βοηθήσουν στη διάδοση της εικόνας. Μόνο τότε μπορούμε να απαντήσουμε στο ερώτημα γιατί η φήμη του Νέρωνα είναι τόσο απολύτως θλιβερή – και μάλιστα αν του αξίζει εντελώς η διαβολική του εικόνα.

Υπάρχουν πολλοί λόγοι για τους οποίους, για σχεδόν 2.000 χρόνια, οι ιστορικοί συμφωνούν για να υποτιμήσουν τον Νέρωνα. Αλλά το πιο σημαντικό είναι σίγουρα ότι επί βασιλείας του είδαμε την πρώτη δίωξη των Χριστιανών.

Το 64 μ.Χ., μια φωτιά ξέσπασε στη Ρώμη, καταστρέφοντας 10 από τις 14 περιοχές της. Μετά την πυρκαγιά, ο Νέρωνας ξεκίνησε ένα φιλόδοξο πρόγραμμα ανοικοδόμησης – ένα πρόγραμμα που, σύμφωνα με τον Ρωμαίο ιστορικό Τάκιτο, αντιμετώπισε με τόση ένταση που πολλοί Ρωμαίοι υποπτεύονταν σύντομα ότι είχε διατάξει να ξεκινήσει η φωτιά.

Επαιζε πραγματικά ο Νέρωνας μουσική όταν έκαψε τη Ρώμη;

Ο Νέρωνας προσπάθησε να ηρεμήσει αυτές τις φήμες και, για να το κάνει αυτό, χρειαζόταν έναν αποδιοπομπαίο τράγο. Αυτό, μας λέει ο Τακίτος, είναι το σημείο όπου εμφανίζονται οι χριστιανοί. Για το έγκλημα της πυροδότησης της φωτιάς, ο Νέρωνας τιμώρησε αυτήν την ήδη μη δημοφιλή θρησκευτική αίρεση δημιουργώντας μια επίδειξη στους κήπους του, όπου οι καταδικασμένοι ακρωτηριάστηκαν και σκοτώθηκαν από σκύλους. Μια άλλη τιμωρία εμφανίζει τα θύματα να σταυρώνονται και να τα ανάβουν για να κάψουν ως φως τη νύχτα.

Αυτές οι πραγματικά φρικιαστικές ενέργειες τράβηξαν κατανοητά την προσοχή των πρώτων Χριστιανών. Οταν μια ευγενική γυναίκα με την ονομασία Algasia ζήτησε από τον Jerome (ο οποίος μετέφρασε τη Βίβλο στα Λατινικά στις αρχές του πέμπτου αιώνα) να ερμηνεύσει τον «άνθρωπο της ανομίας» (την Αντίχριστη φιγούρα) στους 2 Θεσσαλονικείς του Παύλου, η απάντησή του ήταν εμφατική: «Nέρων, ο ακάθαρτος, καταπιέζει τον κόσμο».

Ωστόσο, το κάψιμο των χριστιανών ήταν πολύ μακριά από το μοναδικό γεγονός στη βασιλεία του Νέρωνα για να κερδίσει τον τίτλο «Αντίχριστος». Ο ιστορικός του 5ου αιώνα Sulpicius Severus έγραψε ότι ο αυτοκράτορας «έδειχνε με κάθε τρόπο τον πιο απαίσιο και σκληρό εαυτό του και στο τέλος έφτασε ακόμη και στο σημείο να δολοφονήσει τη μητέρα του». Εδώ, ο Sulpicius δανείζεται από παλαιότερους, μη χριστιανούς ιστορικούς, για να δείξει το βάθος της ανομίας του Νέρωνα. Και αυτοί οι ιστορικοί έδωσαν σε χριστιανούς συγγραφείς όπως ο Sulpicius πολύ υλικό για να εργαστούν.

Οι τρεις βασικές ιστορικές πηγές μας για τη ζωή του Nέρωνα προέρχονται από τον Τάκιτο (γράφοντας μια γενιά μετά τον θάνατο του Nέρωνα), τον Σουητώνιο (έναν σύγχρονο του Τάκιτου) και τον Κάσσιους Δίο (γράφοντας μερικές γενιές αργότερα από τους άλλους δύο). Και οι τρεις συγγραφείς περιγράφουν πάντα τον Nέρωνα ως βίαιο αδελφοκτόνο, μητροκτόνο και ανθρωποκτόνο (σύζυγος-δολοφόνος). Κατηγόρησαν τον αυτοκράτορα ότι δολοφόνησε τον αδερφό του Βρετανικό με φόβο ότι θα μπορούσε να σφετεριστεί τη θέση του και ότι η μητέρα του, η Αγκριπίνα, θανατώθηκε επειδή ήταν… υπερβολική. Ηταν επίσης υπεύθυνος για τον θάνατο δύο από τις τρεις συζύγους του: της πρώτης, της Οκταβίας, επειδή είχε ερωτευτεί μια γυναίκα που ονομαζόταν Ποππαία. Η άλλη ήταν η ίδια η Ποππαία, που την κλώτσησε μέχρι θανάτου.

Ενα άλλο από τα «εγκλήματα» του Nέρωνα ήταν ότι αγαπούσε τα ελληνικά. Ενώ η ελληνική παράδοση διαδραμάτισε σημαντικό ρόλο στη Ρώμη (νεαροί άνδρες τής ελίτ στέλνονταν συχνά στην Ελλάδα για να εκπαιδευτούν από τους καλύτερους ρήτορες), το να είσαι πολύ ερωτευμένος με τον πολιτισμό θεωρήθηκε αδυναμία. Πιστεύεται ότι οι Ρωμαίοι θα προτιμούσαν τις ρωμαϊκές δραστηριότητες όπως η πολιτική και ο πόλεμος. Δυστυχώς, ο Νέρωνας προτιμούσε το θέατρο και τη σεξουαλική ασυμφωνία.

Οχι μόνο άρεσε στον Νέρωνα να παρακολουθεί θεατρικές παραστάσεις, αλλά και προτιμούσε να… εμφανίζεται σε αυτές – κάτι που έκανε για πρώτη φορά στη Νάπολη το 64 μ.Χ. Στη Ρώμη, οι ηθοποιοί βρίσκονταν κυρίως στο κάτω μέρος της κοινωνικής σκάλας. Αυτό έκανε την επιθυμία του αυτοκράτορα να πάει στη σκηνή ακόμη πιο σκανδαλώδη.

Ακριβώς εξίσου καταδικαστική ήταν η εμμονή του Νέρωνα με την πολυτέλεια. Αυτό εξηγείται από το «Χρυσό Σπίτι» του, το οποίο ονομάστηκε έτσι για την αφθονία πολύτιμων μετάλλων, πολύτιμων λίθων και έργων τέχνης που το κοσμούσε. Ενώ οι αυτοκράτορες είχαν τη δυνατότητα να επιδείξουν τον πλούτο και την ιδιότητά τους, ο Nέρωνας, πιστεύεται ευρέως, το είχε πάει πολύ μακριά.

Εάν ο προσανατολισμός του Nέρωνα προσβάλλει την αίσθηση ευπρέπειας των Ρωμαίων, οι ισχυρισμοί ότι είχε κάνει «ψεύτικους» γάμους με δύο άντρες θεωρούνταν από πολλούς ότι είναι πέρα ​​από το ανεκτό. Ο πρώτος από αυτούς τους συζύγους, ο Σπόρος, έγινε σύζυγος του Νέρωνα, ενώ και ο δεύτερος, γνωστός είτε ως Δωριφόρος («δόρυς») είτε ως Πυθαγόρας, τον πήρε ως σύζυγο. Ο Νέρωνας και ο Πυθαγόρας «επινόησαν ένα είδος παιχνιδιού», μας λέει ο Σουητώνιος, «στο οποίο, καλυμμένος με το δέρμα κάποιου άγριου ζώου, ο Νέρων αφέθηκε ελεύθερος από ένα κλουβί και επιτέθηκε στα ιδιωτικά μέρη ανδρών και γυναικών».

Τέτοιες φήμες επιβεβαίωσαν απλώς αυτό που ήδη υποπτεύονταν πολλοί Ρωμαίοι: ότι ο Νέρωνας ήταν μια σκληρή, άκαρδη φιγούρα που υπονόμευε τις ρωμαϊκές αξίες στον ενθουσιασμό του για μια ζωή κακίας και διάλυσης.

Οχι η πλήρης εικόνα

Τα στοιχεία εναντίον του Nέρωνα φαίνονται συντριπτικά. Πριν όμως αποδεχτούμε την καταστροφική ετυμηγορία της Ιστορίας, πρέπει να αναγνωρίσουμε ότι τα στοιχεία του Τάκιτου, του Σουετώνιου και του Δίου είναι γεμάτα τρύπες. Στην καλύτερη περίπτωση, η εικόνα που ζωγραφίζουν είναι εν μέρει ολοκληρωμένη.

Αυτό που πρέπει να θυμόμαστε όταν διαβάζουμε αυτές τις ιστορίες είναι ότι οι πηγές μας που σώθηκαν γράφτηκαν από συγγραφείς που δεν είχαν γνωρίσει ποτέ τον Νέρωνα – άντρες που ήταν είτε πολύ νέοι, είτε δεν είχαν γεννηθεί, όταν κυβερνούσε ο αυτοκράτορας. Κανένας από αυτούς τους άντρες δεν έγραφε σύγχρονη ιστορία – και όλοι είχαν τους δικούς τους λόγους για να τον πολεμήσουν.

Ο Τάκιτος και ο Σουητώνιος ξεκίνησαν τη σταδιοδρομία τους κατά τη διάρκεια της δυναστείας που ακολούθησε τους Τζούλιου-Κλαούντες, τους Φλάβους, και πιθανότατα να έγραφαν κάποια στιγμή στις βασιλείες των Τραϊανού (98–117) και Αδριανού (117–138) αντίστοιχα. Αυτή η πάροδος του χρόνου είναι κρίσιμη: έκανε την περίοδο Julio-Claudian έναν ασφαλή χώρο για τους συγγραφείς να εξερευνήσουν τα δυνατά και αδύνατα σημεία του αυτοκρατορικού συστήματος της Ρώμης. Και ενώ η ετυμηγορία του Τάκιτου για τον Νέρωνα ήταν αναμφισβήτητα αρνητική, πρέπει να σημειωθεί ότι κανένας από τους Τζιούλι-Κλαούντες δεν παρουσιάζεται στα «Χρονικά» του καλός…

Ο Τάκιτος εστίασε στους τομείς της πολιτικής και του πολέμου. Ηταν επηρεασμένος από τους συκοφάντες γερουσιαστές που συγκαταλέγονταν στους εχθρούς του Nέρωνα και χρησιμοποίησε τον Ρωμαίο στρατηγό Corbulo, τον οποίον έστειλε ο Nέρωνας στην Αρμενία για να πολεμήσει τους Παρθούς, για να επισημάνει τις ανεπάρκειες σε στρατιωτικά θέματα του αυτοκράτορα και εκείνων που ήταν κοντά του.

Αντίθετα, ο Σουητώνιος δεν ενδιαφερόταν σε μεγάλο βαθμό για τον πόλεμο στην Αρμενία. Προτίμησε να αντιμετωπίσει τη λαχτάρα του Νέρωνα για βία, αγάπη για την πολυτέλεια και σεξουαλικές προτιμήσεις – όπως αποδεικνύει η περιγραφή του σχετικά με τις σχέσεις του αυτοκράτορα με τον Πυθαγόρα. Αυτή η προσέγγιση παρέχει διάφορα ανέκδοτα, αλλά θέτει πρόβλημα στους ιστορικούς που προσπαθούν να φτάσουν κάπου κοντά στην αλήθεια. Ο Σουητώνιος πρέπει να βασίζεται σε φήμες για τα αποδεικτικά του στοιχεία, μερικά από τα οποία, ισχυρίζεται, εξακολουθούν να κυκλοφορούν στον δικό του καιρό. Ενώ καταγράφηκαν επίσημα οι υποθέσεις των γερουσιαστών, αυτό που ο Nέρωνας ξεπέρασε τα όρια δεν ήταν.

Ο Κάσσιους Δίο έγραψε τα κείμενά του για τον Nέρωνα ακόμη και αργότερα από τον Σουητώνιο και τον Τάκιτο – ξεκίνησε την καριέρα του στη Ρώμη ως νέος γερουσιαστής κατά τη διάρκεια της βασιλείας του Κόμμοδου (177–192) – όμως σε αυτόν πρέπει να προστρέξουμε για τη μόνη ιστορική, λεπτομερή πηγή για το ταξίδι του Nέρωνα στην Ελλάδα. Ο Δίο, σε αντίθεση με τους άλλους συγγραφείς μας, δεν βλέπει τον Nέρωνα ως εραστή της Ελλάδας, αλλά ως κάποιον που βασανίστηκε η επαρχία με την παρουσία του. Το θέαμα ενός αυτοκράτορα στη σκηνή ήταν αρκετά αλλόκοτο, αλλά ο Νέρωνας κατρακύλησε ηθικά, εκτελώντας έναν μεγάλο αριθμό ηγετών, ανδρών και γυναικών, και έδινε οδηγίες στις οικογένειές τους να δώσουν το ήμισυ της κληρονομικής τους περιουσίας στη Ρώμη. Εν ολίγοις, «πυροδότησε πόλεμο» στην Ελλάδα.

Υπέρ και κατά

Ο Τάκιτος, ο Σουετώνιος και ο Δίο φέρνουν κάτι διαφορετικό από την κατανόησή μας για τον Νέρωνα. Και, όταν τα βλέπουμε μαζί, είναι εντελώς καταστροφικά. Αλλά πρέπει επίσης να αναγνωρίσουμε ότι, στην αρχαιότητα, θα αποτελούσαν ένα απλό κλάσμα των διαθέσιμων πηγών της ζωής του Nέρωνα. Στα τέλη του πρώτου αιώνα, μετά τον θάνατο του Nέρωνα, ο εβραίος ιστορικός Josephus είπε στους αναγνώστες του ότι υπήρχαν πολλές διαφορετικές εκτιμήσεις της βασιλείας του Nέρωνα εκείνη την εποχή. Μερικές ήταν εξαιρετικά θετικές για τον αυτοκράτορα. Δυστυχώς, αυτά έχουν χαθεί και οι μόνες ιστορίες που έχουμε στη διάθεσή μας είναι εξαιρετικά εχθρικές.

Επομένως, εάν θέλουμε να αποδεχτούμε τους περιορισμούς των ρωμαϊκών ιστοριών του Nέρωνα, πώς αλλιώς θα ζωγραφίσουμε μια ακριβή εικόνα;