Ακολουθούν πέντε λιγότερο γνωστά αλλά σημαντικά γεγονότα από τη ζωή του εμβληματικού αθλητή

Ενώ ο Τζέσε Oουενς κέρδισε ως γνωστόν τέσσερα χρυσά μετάλλια στους θερινούς αγώνες του 1936 στο Βερολίνο για να καταρρίψει τις αντιλήψεις του Αδόλφου Χίτλερ για την αθλητική υπεροχή των Αρίων, η πορεία του αντανακλούσε τις φευγαλέες συγκινήσεις της φήμης και τους αγώνες των Αφροαμερικανών στις ακόμη διαχωρισμένες Ηνωμένες Πολιτείες του 20ού αιώνα. Ακολουθούν πέντε γεγονότα από τη ζωή αυτού του πρωτοποριακού αθλητή.

1. Ως παιδί, ο Oουενς παραλίγο να πεθάνει από έναν πιθανότατα ινώδη όγκο

Ο Oουενς πάλευε με κακή υγεία ως παιδί, ταλαιπωρούμενος τακτικά από ασθένειες όπως η χρόνια βρογχική συμφόρηση και η πνευμονία. Αλλά ήταν ένας όγκος στο στήθος του εύθραυστου 5χρονου που διογκώθηκε κατά τη διάρκεια αρκετών ημερών που ανησύχησε περισσότερο την οικογένειά του. Χωρίς χρήματα για να πάει σε γιατρό, η μητέρα του Owens, Emma, έκοψε τελικά μόνη της το εξόγκωμα με ένα κουζινομάχαιρο. Η τομή σε μέγεθος μπάλας του γκολφ έβγαζε αίμα για μέρες, αλλά ο Owens επέζησε!

2. Το 1935, ένας αντίπαλος είχε αντικαταστήσει τον Oουενς ως την καλύτερη ελπίδα της Αμερικής για χρυσό στο στίβο

Ο Oουενς του Ohio State εμφανίστηκε στο εθνικό προσκήνιο τον Μάιο του 1935, όταν έκανε τρία παγκόσμια ρεκόρ και ισοφάρισε άλλο ένα στο πρωτάθλημα Big Ten, αλλά εκείνο το καλοκαίρι βρέθηκε συχνά στα ίχνη του Eulace Peacock του Temple University. Ο Πίκοκ ξεπέρασε τον Οουενς στο άλμα εις μήκος και στα 100 μέτρα στις 4 Ιουλίου, ενώ κάποια στιγμή νίκησε τον Οουενς σε πέντε συνεχόμενες κούρσες. Ο πρώην χρυσός ολυμπιονίκης Charles Paddock σημείωσε ότι ο Peacock ήταν η μόνη ξεκάθαρη επιλογή για μια θέση στους Ολυμπιακούς Αγώνες και ο ίδιος ο Owens αναρωτιόταν πώς θα μπορούσε να νικήσει τον νέο του αντίπαλο. Ομως ο Πίκοκ υπέστη τράβηγμα στον προσαγωγό αργότερα εκείνο το καλοκαίρι και έπαθε ρήξη του προσαγωγού τον επόμενο Απρίλιο και δεν είχε ποτέ την ευκαιρία να αγωνιστεί στους Ολυμπιακούς Αγώνες.

3. Ο Οουενς ήταν ο πρώτος διακεκριμένος διαφημιστής της Adidas

Η σειρά παπουτσιών που θα γινόταν τελικά γνωστή ως «Adidas» ιδρύθηκε το 1924 από τους γερμανούς αδελφούς Rudolf και Adolf «Adi» Dassler. Ο Adi Dassler επεδίωξε να προωθήσει τα αθλητικά του υποδήματα μεταξύ των κορυφαίων αθλητών του κόσμου στους Ολυμπιακούς Αγώνες του 1936, με τον Owens να φέρεται ως ένας από τους κορυφαίους στόχους του. Δεν είναι σαφές πώς ακριβώς ο Οουενς απέκτησε τα παπούτσια- ορισμένες ιστορίες αναφέρουν ότι ο Ντάσλερ τον πλησίασε στο Ολυμπιακό Χωριό- άλλες σημειώνουν ότι ζήτησε από τον γερμανό προπονητή Τζο Βάιτσερ να δώσει μερικά ζευγάρια στον αμερικανό σταρ. Οποιος κι αν ήταν ο τρόπος, ο Οουενς έτρεξε στα βιβλία των ρεκόρ με τα νέα του παπούτσια, τα οποία γρήγορα έγιναν δημοφιλής μάρκα, χάρη στη σύνδεσή της με τον χρυσό Ολυμπιονίκη.

4. Μια από τις πιο διάσημες στιγμές των Ολυμπιακών Αγώνων που έσπασε το ρεκόρ του ήταν ένας μύθος

Ο Οουενς απέτυχε στις δύο πρώτες προσπάθειες του άλματος σε πλάτος, αφήνοντάς του μόνο μία ευκαιρία να πετύχει ένα καθαρό άλμα για να προχωρήσει στον επόμενο γύρο. Σύμφωνα με τον μύθο, ο γερμανός πρωταθλητής Luz Long βοήθησε τον Owens να εντοπίσει ένα σημείο πολύ πίσω από τον πίνακα απογείωσης, βοηθώντας τον Αμερικανό να κάνει με ασφάλεια την τελευταία του προσπάθεια και δημιουργώντας τις προϋποθέσεις για τη θεαματική μονομαχία τους. Είναι ένα σπουδαίο ανέκδοτο για τον θρίαμβο του αθλητικού πνεύματος και της ανθρωπιάς, αλλά δυστυχώς δεν ήταν αλήθεια. Ο διάσημος αθλητικογράφος Γκράντλαντ Ράις παρακολουθούσε τον Οουενς με τα κιάλια του κατά τη διάρκεια του προκριματικού γύρου και δεν είδε ποτέ τον Οουενς και τον Λονγκ να αλληλεπιδρούν. Χρόνια αργότερα, όταν ρωτήθηκε εν λευκώ για τη στιγμή από τον Tom Ecker, συγγραφέα του βιβλίου Olympic Facts and Fables, ο Owens παραδέχτηκε ότι παραποίησε την αλήθεια. Αλλά η συγκινητική συντροφικότητα μεταξύ των δύο αθλητών δεν ήταν εντελώς μύθος, καθώς οι κάμερες τους κατέγραψαν να περπατούν χέρι-χέρι αφού ο Οουενς ξεπέρασε τον Λουζ και κέρδισε το χρυσό μετάλλιο.

5. Ο Οουενς επέστρεψε θριαμβευτικά στο Βερολίνο το 1951

Τα μεταολυμπιακά χρόνια ήταν δύσκολα για τον παρασημοφορημένο πρωταθλητή, ο οποίος συμμετείχε σε παράπλευρα αγωνίσματα όπως οι ιπποδρομίες και δέχτηκε διάφορες εξευτελιστικές δουλειές για να βγάλει τα προς το ζην. Περιοδεύοντας πλέον με τους Harlem Globetrotters, ο Οουενς δέχτηκε ένα ξεσηκωτικό χειροκρότημα πριν μιλήσει σε 75.000 οπαδούς στο Ολυμπιακό Στάδιο. Ο εκτελών χρέη δημάρχου του Δυτικού Βερολίνου Βάλτερ Σράιμπερ πήρε τότε το μικρόφωνο για να διακηρύξει: «Ο Χίτλερ δεν θα σου έσφιγγε το χέρι – σου δίνω και τα δύο χέρια!» και άπλωσε τα χέρια του Οουενς. Παρόλο που οι ιστορίες για την άρνηση του Χίτλερ να αναγνωρίσει τον αφροαμερικανό Ολυμπιονίκη μπορεί επίσης να ήταν υπερβολικές, η δραματική στιγμή ταίριαζε απόλυτα στον Οουενς και ο ίδιος την αποθήκευσε για να τη χρησιμοποιήσει σε αυτό που τελικά έγινε μια επιτυχημένη καριέρα δημόσιου λόγου.