Στις 23 Οκτωβρίου 2002, περίπου 50 τσετσένοι αντάρτες εισβάλλουν σε ένα θέατρο της Μόσχας και κρατούν ομήρους έως και 800 άτομα κατά τη διάρκεια μιας sold-out παράστασης ενός δημοφιλούς μιούζικαλ.

Η δεύτερη πράξη του μιούζικαλ «Nord Ost» είχε μόλις αρχίσει στο Μέγαρο Πολιτισμού της Μόσχας, στο Εργοστάσιο Χορού-Μπάλας, όταν ένας ένοπλος άνδρας ανέβηκε στη σκηνή και πυροβόλησε με πολυβόλο στον αέρα. Οι τρομοκράτες -ανάμεσά τους και αρκετές γυναίκες με εκρηκτικά δεμένα στο σώμα τους- αυτοπροσδιορίστηκαν ως μέλη του Τσετσενικού Στρατού. Είχαν ένα αίτημα: να αρχίσουν οι ρωσικές στρατιωτικές δυνάμεις την άμεση και πλήρη αποχώρηση από την Τσετσενία, την εμπόλεμη περιοχή που βρίσκεται βόρεια των βουνών του Καυκάσου.

Η Τσετσενία, με τον κατά κύριο λόγο μουσουλμανικό πληθυσμό της, αγωνιζόταν επί μακρόν για να διεκδικήσει την ανεξαρτησία της. Ενας καταστροφικός διετής πόλεμος έληξε το 1996, αλλά οι ρωσικές δυνάμεις επέστρεψαν στην περιοχή μόλις τρία χρόνια αργότερα, αφού οι ρωσικές αρχές κατηγόρησαν τους Τσετσένους για μια σειρά βομβιστικών επιθέσεων στη Ρωσία. Το 2000, ο πρόεδρος Βλαντιμίρ Πούτιν εξελέγη εν μέρει λόγω της σκληρής του στάσης απέναντι στην Τσετσενία και του δημόσιου όρκου του να μην διαπραγματευτεί με τρομοκράτες.

Μετά από μια 57ωρη αντιπαράθεση στο Παλάτι του Πολιτισμού, κατά τη διάρκεια της οποίας σκοτώθηκαν δύο όμηροι, οι ρωσικές ειδικές δυνάμεις περικύκλωσαν και εισέβαλαν στο θέατρο το πρωί της 26ης Οκτωβρίου. Αργότερα αποκαλύφθηκε ότι είχαν διοχετεύσει ένα ισχυρό ναρκωτικό αέριο στο κτίριο, ρίχνοντας σχεδόν όλους τους τρομοκράτες και τους ομήρους αναίσθητους, προτού σπάσουν τους τοίχους και την οροφή και εισέλθουν από υπόγειες σήραγγες αποχέτευσης. Οι περισσότεροι από τους αντάρτες και 120 όμηροι σκοτώθηκαν κατά τη διάρκεια της επιδρομής. Οι δυνάμεις ασφαλείας αναγκάστηκαν αργότερα να υπερασπιστούν την απόφαση να χρησιμοποιήσουν το επικίνδυνο αέριο, λέγοντας ότι μόνο μια εντελώς αιφνιδιαστική επίθεση θα μπορούσε να αφοπλίσει τους τρομοκράτες πριν προλάβουν να πυροδοτήσουν τα εκρηκτικά τους.

Μετά την κρίση του θεάτρου, η κυβέρνηση Πούτιν κατέστειλε ακόμη πιο σκληρά την Τσετσενία, επισύροντας κατηγορίες για απαγωγές, βασανιστήρια και άλλες θηριωδίες. Σε απάντηση, οι Τσετσένοι αντάρτες συνέχισαν τις τρομοκρατικές επιθέσεις τους στο ρωσικό έδαφος, συμπεριλαμβανομένης μιας υποτιθέμενης βομβιστικής επίθεσης αυτοκτονίας σε μετρό της Μόσχας τον Φεβρουάριο του 2004 και μιας άλλης μεγάλης κρίσης ομηρίας σε σχολείο του Μπεσλάν τον Σεπτέμβριο του ίδιου έτους.