Οι αρχαίοι Βαβυλώνιοι λέγεται ότι ήταν οι πρώτοι άνθρωποι που έπαιρναν αποφάσεις την Πρωτοχρονιά, περίπου 4.000 χρόνια πριν. Ηταν επίσης οι πρώτοι που πραγματοποίησαν γιορτές προς τιμήν του νέου έτους – αν και για αυτούς η χρονιά άρχιζε όχι τον Ιανουάριο αλλά στα μέσα Μαρτίου, όταν φυτεύονταν οι καλλιέργειες. Κατά τη διάρκεια ενός μαζικού θρησκευτικού φεστιβάλ 12 ημερών, γνωστό ως Akitu, οι Βαβυλώνιοι αναδείκνυαν έναν νέο βασιλιά ή επιβεβαίωναν την πίστη τους στον βασιλέα. Υπόσχονταν επίσης στους θεούς να πληρώσουν τα χρέη τους και να επιστρέψουν τα αντικείμενα που είχαν δανειστεί. Αυτές οι υποσχέσεις θα μπορούσαν να θεωρηθούν οι πρόδρομοι των αποφάσεων της Πρωτοχρονιάς. Εάν οι Βαβυλώνιοι τηρούσαν τον λόγο τους, οι (ειδωλολατρικοί) θεοί τους θα τους ευνοούσαν για το επόμενο έτος. Αν όχι, θα έπεφταν από την εύνοια των θεών – κάτι που κανείς δεν ήθελε να υποστεί.

Μια παρόμοια πρακτική συνέβη στην αρχαία Ρώμη, αφού ο αυτοκράτορας Ιούλιος Καίσαρας με το μεταρρυθμιστικό πνεύμα άλλαξε το ημερολόγιο και καθιέρωσε την 1η Ιανουαρίου ως την αρχή του νέου έτους γύρω στο 46 π.Χ. Ονομάστηκε από τον Ιανό, τον διπρόσωπο θεό του οποίου το πνεύμα κατοικούσε σε πόρτες και καμάρες, ο Ιανουάριος είχε ιδιαίτερη σημασία για τους Ρωμαίους. Πιστεύοντας ότι ο Ιανός συμβόλιζε το προηγούμενο έτος και μπροστά στο μέλλον, οι Ρωμαίοι προσέφεραν θυσίες στη θεότητα και έδιναν υποσχέσεις καλής συμπεριφοράς για το επόμενο έτος.

Για τους πρώτους Χριστιανούς, η πρώτη ημέρα του νέου έτους έγινε η παραδοσιακή ευκαιρία να σκεφτόμαστε τα προηγούμενα λάθη και να αποφασίσουμε τι θα κάνουμε για να είμαστε καλύτεροι στο μέλλον. Το 1740, ο άγγλος κληρικός John Wesley, ιδρυτής του Μεθοδισμού, δημιούργησε την Υπηρεσία Ανανέωσης Συμφώνων, η οποία συνήθως πραγματοποιείται την Παραμονή της Πρωτοχρονιάς ή την Πρωτοχρονιά. Επίσης γνωστό ως γνωστό ως «νυχτερινές υπηρεσίες ρολογιών», περιελάμβαναν αναγνώσεις από τις Γραφές και εκκλησιαστικούς ύμνους και χρησίμευαν ως πνευματική εναλλακτική λύση για τις γιορτές που γίνονται συνήθως για τον εορτασμό του ερχομού της νέας χρονιάς. Τώρα δημοφιλής στις ευαγγελικές προτεσταντικές εκκλησίες, ειδικά στις αφροαμερικανικές, παρακολουθούν βραδινές εκδηλώσεις που πραγματοποιούνται την παραμονή της Πρωτοχρονιάς, συχνά μοιράζονται προσευχές και παίρνουν αποφάσεις για τον επόμενο χρόνο.

Παρά τις θρησκευτικές ρίζες της παράδοσης, οι υποσχέσεις της Πρωτοχρονιάς σήμερα είναι ως επί το πλείστον κοσμική πρακτική. Αντί να κάνουν υποσχέσεις στους θεούς, οι περισσότεροι άνθρωποι αποφασίζουν μόνο για τους εαυτούς τους και εστιάζουν αποκλειστικά στην αυτο-βελτίωση (κάτι που μπορεί να εξηγήσει γιατί τέτοιες αποφάσεις φαίνεται τόσο δύσκολο να ακολουθηθούν). Σύμφωνα με πρόσφατη έρευνα, ενώ το 45% των Αμερικανών δηλώνουν ότι συνήθως παίρνουν αποφάσεις για το Νέο Ετος, μόνο το 8% είναι επιτυχές στην επίτευξη των στόχων τους. Αλλά αυτό το θλιβερό ρεκόρ πιθανότατα δεν θα εμποδίσει τους πολίτες να πάρουν πάλι αποφάσεις σύντομα – τελικά, έχουμε κάνει περίπου 4.000 χρόνια πρακτικής.