Στα 150 χρόνια μετά τον Μαύρο Θάνατο που μείωσε στο μισό τον πληθυσμό του Λονδίνου, οι γυναίκες απολάμβαναν νέα οικονομική δύναμη στην πόλη. Η Caroline Barron αναρωτιέται αν αυτή η εποχή ήταν πραγματικά μια «χρυσή εποχή” για τις Αγγλίδες».

Τον Απρίλιο του 1349, καθώς ο Μαύρος Θάνατος σάρωνε το Λονδίνο, η Mathilda de Myms συνέταξε τη διαθήκη της. Ο σύζυγός της, Τζον, είχε πεθάνει τον προηγούμενο μήνα, αφήνοντας τα ακίνητά του στη σύζυγό του και αναθέτοντάς της την κηδεμονία της κόρης τους, Ιζαμπέλα. Ομως η πανούκλα συνέχισε να μαστίζει την πρωτεύουσα και η Mathilda – σοφά, όπως αποδείχθηκε – αποφάσισε να βάλει σε τάξη τις υποθέσεις της. Λίγο αργότερα, η ίδια χτυπήθηκε από την πανούκλα.

Ο Ιωάννης και η Ματθίλδη διατηρούσαν μια επιχείρηση κατασκευής θρησκευτικών εικόνων και πινάκων ζωγραφικής. Η διαθήκη της Mathilda κανόνισε για τον μαθητευόμενο της, William, να συνεχίσει την εκπαίδευσή του με έναν μοναχό στο Bermondsey Priory, και του κληροδότησε τα εργαλεία που χρειαζόταν, μαζί με ένα από τα καλύτερα σεντούκια της για να τα φυλάει. Ενα ζυθοποιείο που ανήκε στη Ματθίλδη επρόκειτο να πουληθεί για να πληρωθούν οι προσευχές για εκείνη και τον Τζον.

Η διαθήκη αυτή υπογραμμίζει τον καταστροφικό αντίκτυπο του Μαύρου Θανάτου σε χιλιάδες οικογένειες σε ολόκληρη τη χώρα- μάλιστα, η ασθένεια πήρε στη συνέχεια τον κηδεμόνα της Ισαβέλλας. Ομως το έγγραφο προσφέρει και άλλες πληροφορίες – συγκεκριμένα, για τις ευκαιρίες που προέκυψαν από την αλματώδη αύξηση του αριθμού των νεκρών.

Στην προκειμένη περίπτωση, η Mathilda είχε σαφώς δικό της πλούτο και την ελευθερία να γράψει μια τέτοια διαθήκη. Υπήρξε για λίγο μια πρώιμα ωφελημένη από μια περίοδο σχετικής οικονομικής δύναμης για τις γυναίκες που δημιουργήθηκε από την ξαφνική έλλειψη εξειδικευμένων και εκπαιδευμένων ανδρών – μια εποχή που έχει χαρακτηριστεί «χρυσή εποχή».

Ακόμη και πριν η πανούκλα πλήξει το Λονδίνο, το εθιμικό δίκαιο της πρωτεύουσας προσέφερε στις γυναίκες ελευθερίες που σπάνια απολάμβαναν αλλού στην Αγγλία, εκτός ίσως από το Γιορκ. Για παράδειγμα, μια γυναίκα μπορούσε να αναλαμβάνει υποχρεώσεις για λογαριασμό της, να προσλαμβάνει μαθητευόμενους, να διευθύνει τη δική της επιχείρηση, να νοικιάζει ακίνητα και να μηνύει (ή να μηνύεται) για χρέη στα δικαστήρια του Λονδίνου. Μια γυναίκα -ειδικά αν ήταν χήρα- μπορούσε ακόμη και να συντάξει διαθήκη, όπως έκανε η Mathilda de Myms.

Αλλά μετά το χτύπημα της πανούκλας, που έστειλε τον πληθυσμό του Λονδίνου να πέσει κατακόρυφα στις 40.000 από την κορύφωση των 80.000 το 1300, οι ευκαιρίες αυτές πολλαπλασιάστηκαν. Στην πραγματικότητα, ο δήμαρχος και οι δημοτικοί σύμβουλοι, θορυβημένοι από τη χρόνια έλλειψη εργατικού δυναμικού, άρχισαν να ενθαρρύνουν ενεργά τις γυναίκες να ασκήσουν τα νέα οικονομικά τους δικαιώματα.

Τελικά, τα δικαιώματα προχώρησαν παραπέρα: από το 1465, η χήρα ενός πολίτη του Λονδίνου, η οποία ζούσε εκεί μαζί του τη στιγμή του θανάτου του, θα γινόταν «ελεύθερη της πόλης» (πολίτης), εφόσον συνέχιζε να ζει στο Λονδίνο και δεν ξαναπαντρευόταν.

Οι αρχές της πόλης ήταν ιδιαίτερα ανήσυχες να ενθαρρύνουν τις χήρες των εμπόρων και των βιοτεχνών του Λονδίνου να συνεχίσουν να διευθύνουν τα εργαστήρια ή τις εμπορικές επιχειρήσεις των συζύγων τους, για να διασφαλίσουν ότι οι επιχειρήσεις αυτές συνέχιζαν να συμβάλλουν στην ευημερία της πόλης και στη φορολογία. Ετσι, έγινε υποχρεωτικό για τις χήρες να εκπαιδεύουν τους μαθητευόμενους των αείμνηστων συζύγων τους ή να προνοούν κατάλληλα γι’ αυτούς.

Στα χρόνια που ακολούθησαν τον Μαύρο Θάνατο, οι μαθητευόμενες κοπέλες κατέκτησαν εξέχουσα θέση στα σωζόμενα αρχεία. Αν και αυτό δεν ήταν νέο φαινόμενο – ήδη από το 1276, η Marion de Lymeseye είχε μαθητεύσει στον Roger Oriel, έναν paternosterer (κατασκευαστή κομπολογιών) – αλλά κατά το μισό αιώνα μετά τον Μαύρο Θάνατο, από το 1350 έως το 1400, ο αριθμός των μαθητευόμενων γυναικών αυξήθηκε κατακόρυφα.

Μερικές φορές οι πατέρες όριζαν στις διαθήκες τους ότι οι κόρες τους θα έπρεπε να μαθητεύσουν για να μάθουν ένα επάγγελμα. Ο Robert de Ramseye, ένας ιχθυοπώλης που πέθανε το 1373, άφησε 20 σελίνια στην κόρη του, την Elizabeth – για τον γάμο της και για να την «βάλει σε ένα επάγγελμα».

Τα αρχεία είναι αραιά – μόνο 30 συμβόλαια μαθητείας από το μεσαιωνικό Λονδίνο σώζονται – αλλά περίπου το ένα τρίτο από αυτά αφορούν κορίτσια, πολλά από τα οποία εκπαιδεύονταν στη μεταξουργία ή στο κέντημα. Οι συμβάσεις τους, όπως και εκείνες των αγοριών, έπρεπε να καταγράφονται στους καταλόγους μαθητευομένων που τηρούνταν στο Guildhall, και οι όροι των συμβάσεων ήταν οι ίδιοι, συνήθως για επτά χρόνια.

Γιατί η αύξηση των μαθητευόμενων γυναικών αυτή την εποχή; Για τα αγόρια, η ολοκλήρωση της μαθητείας άνοιγε το δρόμο για την ιδιότητα του πολίτη του Λονδίνου, με όλα τα συναφή πολιτικά και οικονομικά πλεονεκτήματα και ευθύνες. Για τα κορίτσια, όμως, αυτό δεν ίσχυε – η ιδιότητα του πολίτη δεν ακολουθούσε τη μαθητεία και τα περισσότερα συνέχιζαν να παντρεύονται.

Μια γυναίκα μαθητευόμενη ζούσε στο νοικοκυριό του κυρίου ή της κυρίας της (δεν συνέβαινε πάντα με τους υπηρέτες) και βρισκόταν σχεδόν πλήρως υπό την εξουσία τους. Ο κύριος ή η κυρία είχε συγκεκριμένες υποχρεώσεις να ταΐζει, να ντύνει και να φροντίζει τη μαθητευόμενη και, πάνω απ’ όλα, να την εκπαιδεύει στα μυστικά και τις δεξιότητες της τέχνης της. Η μαθητεία παρείχε στα κορίτσια προστάτες και επαγγελματικές επαφές και εξασφάλιζε τη θέση τους στην εργατική κοινότητα.

Ετσι, οι γονείς από αριστοκρατικές οικογένειες εκτός Λονδίνου γνώριζαν ότι η μαθητεία των θυγατέρων θα τους εξασφάλιζε τα μέσα για να κερδίσουν τα προς το ζην και να διευθύνουν ένα ανεξάρτητο νοικοκυριό, αν αυτό αποδεικνυόταν απαραίτητο. Δεν αποτελεί έκπληξη, λοιπόν, ότι τα περισσότερα κορίτσια δεσμεύονταν από τον πατέρα ή τον αδελφό τους, αν και μια γυναίκα από το Σάσεξ δεσμεύτηκε ως μαθητευόμενη με μια άλλη γυναίκα στο Λονδίνο.

Μόνοι έμποροι

Οι παντρεμένες γυναίκες στο Λονδίνο μπορούσαν να επιλέξουν να εμπορεύονται χωριστά από τους συζύγους τους ως femmes soles. Την εποχή που ο σύζυγός της, Thomas, υπηρετούσε ως δημοτικός σύμβουλος, γύρω στο 1380, η Maud Ireland εμπορευόταν ως femme sole μεταξουργός. «Σύμφωνα με τη συνήθεια της πόλης (ήταν) υποχρεωμένη να ανταποκρίνεται στα δικά της συμβόλαια», και της υποβλήθηκε μήνυση για ένα χρέος που όφειλε για λευκό μετάξι που αγόρασε από έναν ιταλό έμπορο.

Οι γυναίκες αναμενόταν να δηλώνουν δημόσια την ιδιότητά τους ως μοναδικές. Τον Οκτώβριο του 1457, η Agnes Gower δήλωσε στον δήμαρχο και τους δημοτικούς συμβούλους ότι ασκούσε την τέχνη της μεταξουργού και καμία άλλη, και ζήτησε να της επιτραπεί να «εμπορεύεται» χωρίς τον σύζυγό της John και να απαντά μόνη της για τα δικά της συμβόλαια σύμφωνα με τα έθιμα της πόλης. Αυτό έγινε δεκτό και καταγράφηκε.

Ορισμένες από αυτές τις ανεξάρτητες γυναίκες του Λονδίνου δραστηριοποιούνταν επιχειρηματικά σε μεγάλη κλίμακα. Η Agnes Ramsey, κόρη του γνωστού αρχιτέκτονα και χτίστη William Ramsey, διηύθυνε την επιχείρηση του πατέρα της μετά τον θάνατό του το 1349. Η Mathilda Penne διηύθυνε την επιχείρηση του συζύγου της ως γδάρτης για 12 χρόνια μετά τον θάνατό του- εκπαίδευσε τους δικούς της μαθητευόμενους και απασχολούσε άνδρες υπηρέτες και, ενδεχομένως, μια γυναίκα γραφιά για να τηρεί τους λογαριασμούς.

Δύο φορές κατά τη διάρκεια του 15ου αιώνα, το σημαντικό χυτήριο καμπανών έξω από το Aldgate διευθύνθηκε από χήρες. Το νοικοκυριό και το εργαστήριο της καμπανοποιού Johanna Hill, η οποία πέθανε το 1441, περιλάμβανε τέσσερις άνδρες μαθητευόμενους, δύο γυναίκες υπηρέτριες, 10 άνδρες υπηρέτες, έναν εξειδικευμένο καμπανοποιό, έναν υπάλληλο και την κόρη ενός συναδέλφου της καμπανοποιού.

Αλλες χήρες συνέχισαν να διαχειρίζονται την οικονομική πλευρά των επιχειρήσεων των συζύγων τους, αν όχι τις εμπορικές ή βιοτεχνικές πτυχές- καταδίωκαν τους οφειλέτες, τακτοποιούσαν τους λογαριασμούς και φρόντιζαν για την εκτέλεση των διαθηκών των συζύγων τους. Οι γυναίκες αυτές δραστηριοποιούνταν στη διατήρηση των νοικοκυριών τους, στην ενίσχυση της ευημερίας των ψυχών τους και στη διαχείριση της ανατροφής των παιδιών τους, καθώς και σε άλλες προσπάθειες. Μια άλλη Agnes, η χήρα του Stephen Forster (δήμαρχος του Λονδίνου 1454-55), φρόντισε για την ανοικοδόμηση και την αναδιοργάνωση της φυλακής στο Ludgate.

Πονηρές γυναίκες

Πρόκειται για αξιόλογες γυναίκες που άφησαν το στίγμα τους στον εμπορικό κόσμο του Λονδίνου και κέρδισαν τον σεβασμό του κοινωνικού τους περίγυρου. Τα αρχεία των βιοτεχνικών συντεχνιών και εταιρειών αναγνωρίζουν την παρουσία γυναικών, αλλά ο ρόλος τους δεν ήταν τυπικός – μάλλον συμμετείχαν στις θρησκευτικές, φιλανθρωπικές και κοινωνικές πτυχές της ζωής της εταιρείας.

Ωστόσο, αρκετές βιοτεχνίες και επαγγέλματα αναγνώριζαν τη συμβολή των γυναικών εργατών. Στις αρχές του 15ου αιώνα, για παράδειγμα, το ένα τρίτο του συνόλου των ζυθοποιών που πλήρωναν συνδρομές στην Εταιρεία Ζυθοποιών ήταν γυναίκες. Ορισμένες από αυτές ήταν ανύπαντρες, ενώ άλλες ήταν χήρες ή παντρεμένες γυναίκες που εμπορεύονταν μόνοι τους- μια Agnes, της οποίας ο σύζυγος Stephen ήταν υφασματέμπορος, πλήρωνε τις εισφορές της ανεξάρτητα καθ’ όλη τη διάρκεια της δεκαετίας του 1420.

Αν και οι γυναίκες ήταν φαινομενικά περιθωριοποιημένες σε αυτές τις οργανώσεις, περιοριζόμενες σε κοινωνικούς και φιλανθρωπικούς ρόλους, ήταν σε θέση να κάνουν επαφές με άλλους εργαζόμενους στο πλαίσιο της τέχνης τους. Μπορούσαν επίσης να πετύχουν την αναγνώριση της πιστοληπτικής τους ικανότητας και μπορούσαν να συμμετέχουν και να συνεισφέρουν στους υλικούς πόρους των κοινωνιών τους. Για να αντισταθμίσουν τους επιβαλλόμενους περιορισμούς του ρόλου τους στο πλαίσιο των συντεχνιών και των εταιρειών, και για να συμπληρώσουν τις επίσημες βιοτεχνικές σχέσεις, πολλές δημιούργησαν σημαντικά ανεπίσημα δίκτυα φίλων, υπαλλήλων, μαθητευόμενων, εξαρτώμενων και προστατών.

Οσο κι αν οι γυναίκες ήταν μπλεγμένες στα κοινωνικά και οικονομικά δίκτυα της ζωής του Λονδίνου, η επαγγελματική τους ανέλιξη εξακολουθούσε να είναι περιορισμένη. Για παράδειγμα, υπάρχουν ελάχιστες ενδείξεις ότι μια γυναίκα κατείχε οποιοδήποτε δημόσιο αξίωμα στο οποίο θα μπορούσε να έχει εξουσία έναντι ενός άνδρα – σε τέτοιους διορισμούς η κοινωνία θα αντιστεκόταν σθεναρά.

Το 1422, οι άντρες του Queenhythe ward παραπονέθηκαν ότι ο John of Ely, είχε αναθέσει το αξίωμά του σε γυναίκες «που δεν ξέρουν πώς να το κάνουν- ούτε είναι λατρεία για την πόλη αυτή να έχουν οι γυναίκες τέτοια πράγματα στη διακυβέρνηση». Δεν υπάρχει αμφιβολία ότι οι περισσότεροι Λονδρέζοι συμμερίζονταν την άποψη των ανδρών του Queenhythe- σίγουρα, οι γυναίκες δεν υπηρέτησαν ποτέ ως αξιωματούχοι της περιφέρειας, κοινοί σύμβουλοι ή, φυσικά, δημοτικοί σύμβουλοι. Η ανάθεση εξουσίας σε γυναίκες ήταν εξαιρετικά σπάνια, αλλά συνέβη: για περισσότερα από 20 χρόνια μετά τον θάνατο του συζύγου της, Νίκολας, το 1433, η Αλις Χόλφορντ κατείχε το αξίωμα του δικαστικού επιμελητή της Γέφυρας του Λονδίνου.

Μελλοντικά κέρδη

Ο ενάμισης αιώνας μεταξύ 1350 και 1500 θα μπορούσε εύλογα να θεωρηθεί «χρυσή εποχή» για τις γυναίκες στο Λονδίνο – αλλά ήταν βραχύβιος. Καθώς ο πληθυσμός διογκώθηκε για άλλη μια φορά, η οξεία έλλειψη εργατικού δυναμικού αντικαταστάθηκε από την υπεραφθονία και οι γυναίκες εκδιώχθηκαν από την αγορά εργασίας. Το 1570, η εταιρεία Drapers’ Company αρνήθηκε να επιτρέψει σε ένα μέλος της να προσλάβει μια μαθητευόμενη κοπέλα «γιατί δεν είχαν ξαναδεί κάτι τέτοιο».

Οι γυναίκες συνέχισαν βέβαια να εργάζονται και μετά από αυτή την περίοδο, αλλά σε άτυπες και εξαρτημένες θέσεις σε μεγάλο βαθμό. Οι έμποροι του Λονδίνου μεταμορφώνονταν σε κυρίους της εξοχής και δεν ήταν πλέον πρέπον για τις συζύγους τους να βλέπουν τις γυναίκες τους να εμπορεύονται μόνες τους. Επιπλέον, ο προτεσταντισμός δημιούργησε έναν ιδιαίτερο ρόλο για τις γυναίκες – ως θεοσεβείς οικιακές δασκάλες μέσα στο νοικοκυριό.

Καθ’ όλη τη διάρκεια του 15ου αιώνα, η αγγλική κοινωνία παρέμεινε βαθιά πατριαρχική. Οι ευκαιρίες που είχαν στη διάθεσή τους οι γυναίκες ήταν καθαρά οικονομικές: οι γυναίκες δεν είχαν κανένα χέρι στην εξουσία και κανέναν τρόπο να επηρεάζουν τις πολιτικές αποφάσεις. Ετσι, η “χρυσή εποχή” ήταν χρυσή μόνο για λίγο και ήταν πιο εμφανής στην οικονομική πρωτεύουσα, το Λονδίνο.

Παρ’ όλα αυτά, όταν τους δόθηκε η ευκαιρία, οι γυναίκες αυτές απέδειξαν την ικανότητά τους να κάνουν τη δουλειά των ανδρών. Με τον τρόπο αυτό δημιούργησαν ένα σημαντικό προηγούμενο, το οποίο ακολούθησαν οι γυναίκες στους δύο παγκόσμιους πολέμους του περασμένου αιώνα και το οποίο οδήγησε άμεσα στη μεγαλύτερη οικονομική και πολιτική χειραφέτηση των γυναικών σήμερα.

Χρυσά κορίτσια: τέσσερις γυναίκες που εκμεταλλεύτηκαν τις ευκαιρίες που παρουσιάστηκαν όταν χτύπησε η πανούκλα

1
Agnes Ramsey, Mason

Η Agnes, η οποία δεν χρησιμοποίησε ποτέ το όνομα του συζύγου της, ήταν κόρη του διάσημου αρχιτέκτονα και μαστόρου William Ramsey, ο οποίος πέθανε από τον Μαύρο Θάνατο το 1349. Αν και παντρεμένη με έναν άλλο χτίστη, τον Robert Hubard, η Agnes συνέχισε να διευθύνει την επιχείρηση του πατέρα της, συνάπτοντας συμβόλαιο με τη χήρα βασίλισσα Ισαβέλλα της Γαλλίας, χήρα του Εδουάρδου Β’, για την κατασκευή του ωραίου τάφου της με το τεράστιο κόστος των 100 λιρών.

2
Alice Holford, δικαστικός επιμελητής

Η Αλις ανέλαβε τη θέση του δικαστικού επιμελητή της Γέφυρας του Λονδίνου μετά τον θάνατο του συζύγου της, Νίκολας, το 1433, και συνέχισε να ασκεί τα καθήκοντά της για πάνω από 20 χρόνια. Ο δικαστικός επιμελητής εισέπραττε τα διόδια που οφείλονταν από τις βάρκες που περνούσαν από τη γέφυρα και από τα κάρα που τη διέσχιζαν για να μπουν στο Λονδίνο. Το έργο ήταν περίπλοκο – τα τέλη διέφεραν ανάλογα με τα εμπορεύματα και το άτομο που τα μετέφερε – και η Alice πρέπει να είχε κάποιες γνώσεις γραφής και ανάγνωσης.

3
Johanna Hill , ιδρυτής της Bell

Μετά τον θάνατο του συζύγου της το 1440, η Johanna ανέλαβε πλήρως την επιχείρηση της καμπανοποιίας τους μέχρι τον δικό της θάνατο το 1441. Επτά από τις καμπάνες της εξακολουθούν να υπάρχουν μέχρι το Ιπσουιτς, το Σάσεξ και το Ντέβον. Η Ιωάννα συνέχισε να χρησιμοποιεί το σήμα του συζύγου της – έναν σταυρό και έναν κύκλο μέσα σε ασπίδα – αλλά με ένα ρόμβο για να δείξει ότι το εργαστήριο ήταν πλέον υπό την εξουσία της.

4
Ellen Langwith, μεταξουργός

Η Ellen, που πέθανε το 1481, ήταν μεταξουργός στο Λονδίνο. Οταν πέθανε ο πρώτος σύζυγός της, ο μαχαιροποιός Philip Waltham, της έμεινε να εκπαιδεύει τις τρεις γυναίκες μαθητευόμενές τους. Αργότερα παντρεύτηκε έναν ράφτη, τον John Langwith, αλλά συνέχισε τη δική της τέχνη. Εχει καταγραφεί ότι αγόραζε χρυσή κλωστή και ακατέργαστο μετάξι απευθείας από Βενετούς εμπόρους και το 1465 προμήθευσε διακοσμήσεις σέλας και μεταξωτά λάβαρα για τη στέψη της Ελισάβετ Γούντβιλ, συζύγου του Εδουάρδου Δ’. Την φλέρταραν τόσο οι εταιρείες «Cutlers» όσο και οι «Taylors».