Ο ανερχόμενος πυγμάχος απολάμβανε την κηδεμονία και τη φιλία τού σημαίνοντος υπουργού του Εθνους του Ισλάμ, προτού μια διαμάχη για την εξουσία τούς απομακρύνει.

Στα τέλη της άνοιξης του 1962, ο Μοχάμεντ Αλι ήταν ένας θρασύς 20χρονος πυγμάχος που είχε ήδη κερδίσει δύο εθνικούς τίτλους Golden Glove και είχε διεκδικήσει ένα χρυσό ολυμπιακό μετάλλιο. Γνωστός ακόμα ως Cassius Clay (θα άλλαζε το όνομά του δύο χρόνια αργότερα), εργαζόταν ήδη για να διεκδικήσει το πρωτάθλημα βαρέων βαρών του αθλήματος.

Ως μαύρος που μεγάλωσε στον διαχωρισμένο Νότο, ο Κλέι σε αυτό το σημείο της καριέρας του φρόντιζε δημόσια να λέει τα «σωστά» πράγματα και να μην ταράζει τα νερά σε θέματα θεμελιώδους φυλετικής ανισότητας της Αμερικής – ακόμη και όταν το κίνημα για τα πολιτικά δικαιώματα κέρδιζε έδαφος. Αλλά ιδιωτικά, απορροφούσε ένα πολύ διαφορετικό μήνυμα από το Εθνος του Ισλάμ, ένα μαύρο εθνικιστικό παρακλάδι του κυρίαρχου Ισλάμ που κήρυττε το διαχωρισμό των φυλών και απέρριπτε τα μη βίαια ιδανικά του κινήματος για τα πολιτικά δικαιώματα υπό την ηγεσία του Μάρτιν Λούθερ Κινγκ Τζούνιορ.

Μέχρι τότε, ο Κλέι γνώριζε το Ισλάμ κυρίως μέσα από τη διδασκαλία των περιφερειακών ιερέων κοντά στην εκπαιδευτική του βάση στο Μαϊάμι της Φλόριντα και μέσα από τα λόγια του ανώτατου ηγέτη του NOI, του Ελάιτζα Μοχάμεντ. Ωστόσο, επρόκειτο να συναντήσει μια εξίσου ενεργητική και χαρισματική προσωπικότητα, τον Μάλκολμ Χ. Η συνάντηση αυτή θα άλλαζε τη ζωή και των δύο ανδρών – και θα διαμόρφωνε την ταραχώδη εποχή στην οποία έγιναν διάσημοι.

Οι άνδρες συναντήθηκαν πριν από μια συγκέντρωση του Έθνους του Ισλάμ τον Ιούνιο του 1962

Οπως αναφέρεται στο βιβλίο «Blood Brothers: The Fatal Friendship Between Muhammad Ali and Malcolm X», ο Clay ταξίδεψε με τον στρατολόγο Sam Saxon στις αρχές Ιουνίου 1962 για να δει τον Elijah Muhammad να μιλάει για πρώτη φορά σε μια συγκέντρωση του NOI στο Ντιτρόιτ του Μίσιγκαν.

Πριν από τη συγκέντρωση, ο Saxon έφερε τον Clay να συναντήσει τον Malcolm X, τον ιερέα του τζαμιού Νο 7 της Νέας Υόρκης, σε ένα εστιατόριο του Ντιτρόιτ. Αν και δεν γνώριζε τίποτα για την αυξανόμενη προβολή του Κλέι στον κόσμο της πυγμαχίας, ο μουσουλμάνος ηγέτης αισθάνθηκε γρήγορα μια «μεταδοτική ποιότητα» στον επιβλητικό αλλά συμπαθή αθλητή.

Και ο Κλέι, που μεγάλωσε στο διαχωρισμένο Λούισβιλ του Κεντάκι, έμεινε άφωνος όταν παρακολούθησε τη συγκέντρωση και άκουσε τον Μάλκολμ Χ να εκφωνεί το είδος της εκρηκτικής ρητορικής που διέθετε την προσοχή όσων υπέφεραν τους πόνους και τις ταπεινώσεις μιας άνισης κοινωνίας.

«Η πρώτη μου εντύπωση για τον Μάλκολμ Χ ήταν πώς μπορεί ένας μαύρος να μιλάει για την κυβέρνηση και τους λευκούς και να φέρεται τόσο τολμηρά και να μην τον πυροβολούν;» θυμήθηκε αργότερα ο πυγμάχος. «Ηταν ατρόμητος. Αυτό πραγματικά με προσέλκυσε».

Ο Αλι εξελίχθηκε υπό την επιρροή του Μάλκολμ Χ

Ανακαλώντας τις δικές της εντυπώσεις από την αμοιβαία έλξη στο βιβλίο «Muhammad Ali: His Life and Times», η σύζυγος του Malcolm X, Betty Shabazz, περιγράφει πώς ο σύζυγός της ενθουσιάστηκε από την αυξανόμενη συμμετοχή του Clay στο NOI. Ομως τον απασχολούσε κυρίως η προσωπική ανάπτυξη του νεαρού φίλου του, τη στιγμή που το δημόσιο βήμα του μεγάλωνε.

Η μεγαλύτερη κόρη του Malcolm, η Attallah, απηχεί αυτά τα συναισθήματα: «Η σχέση του πατέρα μου μαζί του δεν ήταν τόσο ως στρατολόγος για το Εθνος όσο ήταν ένα άτομο που συναντούσε ένα άλλο και του πρότεινε να έχει κατεύθυνση και υποστηρικτές… Ο πατέρας μου αγαπούσε τον Κάσιους σαν αδελφό του».

Ο Μάλκολμ Χ ενίσχυσε την επιρροή του πάνω στον προστατευόμενό του αναθέτοντας σε έναν συνεργάτη του, τον Αρτσι Ρόμπινσον, να βοηθήσει στη διαχείριση των καθημερινών υποθέσεων του πυγμάχου. Και ο Κλέι, με τη σειρά του, άρχισε να δείχνει σημάδια ότι εξελισσόταν από έναν καυχησιάρη αλλά ακίνδυνο διασκεδαστή σε κάποιον πρόθυμο να κάνει τα δικά του ολοένα και πιο εμπρηστικά σχόλια.

«Πιστεύω στην επιχείρηση «οφθαλμός αντί οφθαλμού». Δεν γυρνάω το μάγουλο», είπε λίγο μετά από μια νίκη επί του Νταγκ Τζόουνς τον Μάρτιο του 1963. “Η NAACP μπορεί να λέει, «γύρνα και το άλλο μάγουλο», αλλά η NAACP είναι αδαής».

Εν τω μεταξύ, μια άλλη ζωτική σχέση στη ζωή του Μάλκολμ Χ – ο κάποτε άρρηκτος δεσμός του με τον Μοχάμεντ – είχε αρχίσει να φθείρεται. Ο Μάλκολμ Χ είχε εξοργιστεί από τη χλιαρή αντίδραση του Μωάμεθ στη δολοφονία ενός μέλους του NOI από την αστυνομία στο Λος Αντζελες τον Απρίλιο του 1962, και ήταν διχασμένος από τις αναφορές για τις συζυγικές απιστίες του ηγέτη. Ο Μοχάμεντ, εν τω μεταξύ, έβλεπε όλο και περισσότερο τον κορυφαίο υφιστάμενό του ως έναν άνθρωπο που δεν μπορούσε να ελέγξει ή να εμπιστευτεί.

Οι τριβές κορυφώθηκαν όταν ο Μάλκολμ Χ αψήφησε τις οδηγίες να παραμείνει σιωπηλός σχετικά με τη δολοφονία του Τζον Κένεντι τον Νοέμβριο του 1963, αποκαλώντας την περίπτωση «κότες που γύρισαν σπίτι τους να κουρνιάσουν». Ο Μοχάμεντ τον διέταξε αρχικά να απέχει από δημόσιες ομιλίες για 90 ημέρες, αλλά στις αρχές του 1964, ο ηγέτης είχε αφαιρέσει από τον υπουργό όλες τις αρμοδιότητες και τον έθεσε σε διαθεσιμότητα επ’ αόριστον.

Ο Μάλκολμ Χ σκίασε τον Αλι πριν από τον αγώνα τίτλου με τον Σόνι Λίστον

Στα μέσα Ιανουαρίου του 1964, ο Malcolm X έφερε τη σύζυγό του και τις τρεις μικρές του κόρες στο Μαϊάμι για να επισκεφθεί τον Clay, ο οποίος τότε προπονούνταν για τον αγώνα του για τον τίτλο βαρέων βαρών εναντίον του τρομερού πρωταθλητή Sonny Liston.

Σύμφωνα με τους Blood Brothers, ο μουσουλμάνος υπουργός ήταν εκεί για να τονώσει την αυτοπεποίθηση του νεαρού πυγμάχου, καθώς αντιμετώπιζε τον πιο σημαντικό αγώνα της ζωής του, και επέμεινε επανειλημμένα ότι ο Clay θα κέρδιζε επειδή ήταν αληθινός πιστός στον Αλλάχ. Ωστόσο, ο Μάλκολμ Χ είχε ένα επιπλέον κίνητρο στο μυαλό του, καθώς είχε ως στόχο να δείξει στον Μοχάμεντ ότι δεν θα μπορούσε να εκδιωχθεί τόσο εύκολα από το Εθνος, όταν είχε στη γωνία του έναν νεοσύλλεκτο με αυξανόμενη φήμη όπως ο Κλέι.

Η παρουσία του είχε επίσης ως αποτέλεσμα να ενοχλήσει τον διοργανωτή Bill MacDonald, ο οποίος ανησυχούσε ότι οι πελάτες που πλήρωναν θα τρόμαζαν από τους ψιθύρους για την εμπλοκή του Clay με τους μαύρους μουσουλμάνους και απείλησε να ακυρώσει τον αγώνα. Χρειάστηκε η παρέμβαση ενός άλλου διοργανωτή, του Χάρολντ Κόνραντ, για να συμφωνήσει ο Μάλκολμ Χ να φύγει από την πόλη, αν και επέμενε ότι θα επέστρεφε εγκαίρως για τον αγώνα.

Οπως είχε υποσχεθεί, ο Μάλκολμ Χ επέστρεψε για να παρακολουθήσει τον Κλέι να συγκλονίζει τον κόσμο με τη νίκη του επί του Λίστον στις 25 Φεβρουαρίου 1964. Και ήταν μαζί με τον νέο πρωταθλητή για μια ήσυχη βραδιά περισυλλογής και αναστοχασμού σε ένα δωμάτιο ξενοδοχείου με έναν μικρό κύκλο προσωπικοτήτων που περιλάμβανε τον τραγουδιστή Sam Cooke και τον αστέρα του επαγγελματικού ποδοσφαίρου Jim Brown.

Ο Αλι ανακοίνωσε την ένταξή του στο NOI αφού έγινε πρωταθλητής

Τις επόμενες δύο ημέρες, ο Κλέι συνέχισε να ταράζει τα νερά με δύο συνεντεύξεις Τύπου στις οποίες άφησε να ξεσπάσουν τα συναισθήματα που είχε καταπιεί για χρόνια. Ναι, ήταν μουσουλμάνος και όχι, δεν πίστευε στη φυλετική ενσωμάτωση. «Ξέρω πού πηγαίνω και ξέρω την αλήθεια και δεν χρειάζεται να είμαι αυτό που θέλετε να είμαι», δήλωσε σε ένα σημείο. «Είμαι ελεύθερος να είμαι αυτό που θέλω».

Επιφανειακά, αυτό φαινόταν να σηματοδοτεί την κορύφωση της σύνδεσης μεταξύ του Clay και του Malcolm X – ο μαθητής αποκάλυπτε σε ένα παγκόσμιο ακροατήριο όλα όσα είχε μάθει από τότε που άνοιξαν τα μάτια του στην αλήθεια, ενώ ο δάσκαλός του παρακολουθούσε περήφανα από τα παρασκήνια.

Ωστόσο, σύμφωνα με το Blood Brothers, η φιλία μεταξύ των δύο διάσημων ανδρών πλησίαζε ήδη στο τέλος της. Ο Κλέι, που γνώριζε καλά το αυξανόμενο χάσμα μεταξύ του Μοχάμεντ και του Μάλκολμ Χ, είχε προειδοποιηθεί από τον πρώτο να μείνει μακριά από τον αποστάτη υπουργό. Και το ίδιο βράδυ που ο Κλέι γιόρτασε τη νίκη του στο πρωτάθλημα με τους τρεις συναδέλφους του μαύρους φωστήρες, αποκάλυψε επίσης κατ’ ιδίαν στον Μπράουν ότι η αφοσίωσή του βρισκόταν στον ανώτατο ηγέτη του NOI.

Ο Αλι διέκοψε τη σχέση τους κατά τη διάρκεια μιας συνάντησης στην Αφρική

Την επόμενη εβδομάδα, ο πρωταθλητής βαρέων βαρών έκανε μια περιοδεία νίκης στη Νέα Υόρκη με τον Μάλκολμ Χ. Πέρασαν από τα γραφεία της εφημερίδας του Χάρλεμ, της «Amsterdam News», όπου ο Κλέι δήλωσε ότι θα είναι πλέον γνωστός ως «Cassius X», και επισκέφθηκαν τα Ηνωμένα Εθνη για να συναντηθούν με αντιπροσώπους από την Αφρική.

Στις 6 Μαρτίου, ο Μοχάμεντ φέρεται να τηλεφώνησε στον Κλέι για να του υπενθυμίσει τις οδηγίες να μείνει μακριά από τον εξόριστο υπουργό. Εκείνο το βράδυ, ο ηγέτης του NOI εκφώνησε ραδιοφωνική ομιλία για να ανακοινώσει ότι χάριζε ένα πλήρες μουσουλμανικό όνομα στον πρωταθλητή. «Αυτό το όνομα Κλέι δεν έχει καμία θεϊκή σημασία», είπε ο Μοχάμεντ. «Μοχάμεντ Αλι είναι αυτό που θα του δώσω εφόσον πιστεύει στον Αλλάχ και με ακολουθεί».

Ο Μάλκολμ Χ προσπάθησε να καλέσει τον φίλο του αφού άκουσε τη ραδιοφωνική ομιλία, αλλά δεν μπόρεσε να περάσει τους φύλακες που απαντούσαν στο τηλέφωνο. Και παρόλο που το Blood Brothers αναφέρει ότι είχαν μερικές συναντήσεις χαμηλών τόνων τις εβδομάδες που ακολούθησαν, η φιλία τους ουσιαστικά είχε τελειώσει.

Ο χωρισμός τους αποκαλύφθηκε αφού ταξίδεψαν ανεξάρτητα στην Αφρική εκείνη την άνοιξη και έπεσαν ο ένας πάνω στον άλλον έξω από ένα ξενοδοχείο στην Γκάνα. Ο δάσκαλος χαιρέτησε θερμά τον μαθητή του, αλλά δεν έλαβε την ίδια αγάπη σε αντάλλαγμα. «Αφησες τον αξιότιμο Ελάιτζα Μοχάμεντ – αυτό ήταν λάθος, αδελφέ Μάλκολμ», είπε ψυχρά ο Αλι, πριν του γυρίσει οριστικά την πλάτη.

Ο Αλι φαινομενικά δεν συγκινήθηκε από τον θάνατο του Μάλκολμ Χ.

Οι άνδρες τράβηξαν χωριστούς δρόμους, παρόλο που ο καθένας παρέμεινε συνδεδεμένος με την αμφιλεγόμενη οργάνωση που του είχε προσφέρει πνευματική σωτηρία. Ο Αλι επωμίστηκε το φορτίο ως ο πιο διάσημος και ορατός υποστηρικτής του NOI, και ο Μάλκολμ Χ απαρνήθηκε δημοσίως όσα είχε διδαχθεί από τον Μωάμεθ, ενώ κατ’ ιδίαν υπέμενε μια σειρά από απειλές θανάτου από πρώην συνεργάτες του.

Στις 21 Φεβρουαρίου 1965, οι φόβοι του Μάλκολμ Χ έγιναν πραγματικότητα όταν πυροβολήθηκε στην αρχή της ομιλίας του στο Audubon Ballroom της Νέας Υόρκης, με τρία μέλη του NOI να καταδικάζονται τελικά για τη δολοφονία του.

Ο Αλι ανέφερε ότι «σοκαρίστηκε και εξεπλάγη» όταν έμαθε για τον θάνατο του Μάλκολμ Χ, αν και οι δημόσιες πράξεις του δεν έδειχναν σημάδια μεταμέλειας. Την ημέρα της κηδείας του άλλοτε μέντορά του, ο Αλι έπαιζε σε μια έκθεση πυγμαχίας που χρηματοδοτούσε το NOI στο Σικάγο. Λίγους μήνες αργότερα, λίγο πριν από τον πολυαναμενόμενο αγώνα ρεβάνς με τον Liston, ο πρωταθλητής έγινε οξύθυμος όταν ρωτήθηκε για το αν θα γινόταν στόχος πιθανών αντιποίνων από τους ανθρώπους του Malcolm X. «Ποιοι άνθρωποι;» σφύριξε. «Ο Μάλκολμ δεν έχει ανθρώπους».

Ο Αλι αποκάλυψε τελικά τη διαρκή του αγάπη για τον παλιό του φίλο

Αλλά ενώ προσπάθησε να θάψει κάθε εκδήλωση αγάπης για τον δολοφονημένο φίλο του, τα αληθινά συναισθήματα του Αλι τελικά ήρθαν στην επιφάνεια – διευκολυνόμενος, εν μέρει, από την πνευματική μεταμόρφωση που υπέστη όταν στράφηκε στο πιο περιεκτικό σουνιτικό Ισλάμ μετά τον θάνατο του Μωάμεθ το 1975.

Το βιβλίο «Muhammad Ali: His Life and Times» («Μοχάμεντ Αλι: Η ζωή και οι καιροί του») θυμάται μια συνάντηση μεταξύ του πυγμάχου και του Attallah Shabazz γύρω στο 1978. Παρόλο που βρίσκονταν σε μια εκδήλωση όπου ο Αλι ήταν η κύρια ατραξιόν, εκείνος κράτησε την κόρη του παλιού του φίλου στο πλευρό του όλη την ημέρα και σε μεταγενέστερες συναντήσεις συζήτησαν ειλικρινά τα συναισθήματά του για τον πατέρα της.

Οταν ήρθε η ώρα να γράψει το 2005 τα απομνημονεύματά του «Soul of a Butterfly», ο Αλι ήταν περισσότερο από έτοιμος να αναγνωρίσει τον Malcolm X ως «έναν σπουδαίο στοχαστή και έναν ακόμη σπουδαιότερο φίλο».

«Το να γυρίσω την πλάτη μου στον Μάλκολμ ήταν ένα από τα λάθη για τα οποία μετανιώνω περισσότερο στη ζωή μου», έγραψε. «Μακάρι να ήμουν σε θέση να πω στον Μάλκολμ ότι λυπάμαι, ότι είχε δίκιο για τόσα πολλά πράγματα… Ηταν ένας οραματιστής – μπροστά από όλους μας».