Ο βασιλιάς του Rock and Roll συνεργάζεται με το κυρίαρχο πρόγραμμα της τηλεόρασης, καθώς ο Elvis Presley εμφανίζεται για πρώτη φορά στο «The Ed Sullivan Show» στις 9 Σεπτεμβρίου 1956.

Αφού κέρδισε μεγάλη τηλεθέαση για το «The Steve Allen Show», το «Stage Show» των αδελφών Dorsey και το «The Milton Berle Show», ο Sullivan υπαναχώρησε τελικά από την απαγόρευση του Presley, υπογράφοντας με τον αμφιλεγόμενο αστέρα του τραγουδιού ένα πρωτοφανές συμβόλαιο 50.000 δολαρίων για τρεις εμφανίσεις.

Με 60 εκατομμύρια τηλεθεατές -ή το 82,6% των τηλεθεατών εκείνη την εποχή- να παρακολουθούν, η εμφάνιση συγκέντρωσε την καλύτερη τηλεθέαση του σόου εδώ και δύο χρόνια και έγινε η τηλεοπτική εκπομπή με τη μεγαλύτερη τηλεθέαση της δεκαετίας του 1950.

Αν και το «The Ed Sullivan Show» γυρίστηκε στη Νέα Υόρκη, ο Presley εμφανίστηκε εξ αποστάσεως από το στούντιο του CBS στο Λος Αντζελες (γύριζε την πρώτη του ταινία, το «Love Me Tender», στην Καλιφόρνια). Εκείνη την εποχή, το πρώτο του άλμπουμ, «Elvis Presley» είχε ήδη κάνει ντεμπούτο και το «Heartbreak Hotel» ήταν ένα επιτυχημένο σινγκλ, αλλά δεν ήταν ακόμα «ο βασιλιάς».

Στο variety show, ο Presley, 21 ετών τότε, παρουσιάστηκε από τον βρετανό ηθοποιό Charles Laughton, ο οποίος αντικαθιστούσε τον Sullivan εκείνο το βράδυ, καθώς ο θρυλικός οικοδεσπότης βρισκόταν στο σπίτι του για να αναρρώσει από ένα σοβαρό αυτοκινητιστικό ατύχημα. Ο Presley ερμήνευσε το «Don’t Be Cruel», το «Ready Teddy» του Little Richard και το «Hound Dog» και οι τηλεθεατές είδαν τον τραγουδιστή από την κορυφή ως τα νύχια, παρά τους φόβους για «χυδαίες» περιστροφές των γοφών. Τραγούδησε επίσης το «Love Me Tender» και, σύμφωνα με το Variety, «για πρώτη φορά στην ιστορία της δισκογραφίας, ένας μόνο δίσκος πέτυχε ένα εκατομμύριο πωλήσεις πριν κυκλοφορήσει στο κοινό».

Ο Presley, ντυμένος με ένα καρό σακάκι, είπε στο κοινό ότι το να εμφανιστεί στο σόου ήταν «ίσως η μεγαλύτερη τιμή που είχα ποτέ στη ζωή μου», πριν ξεκινήσει τα τραγούδια με το «Don’t Be Cruel». Είπε, «Σας ευχαριστώ, κυρίες μου», στους οπαδούς που ούρλιαζαν και στη συνέχεια παρουσίασε το «Love Me Tender» ως «εντελώς διαφορετικό από οτιδήποτε έχουμε κάνει ποτέ».

Κατά τη διάρκεια του δεύτερου μέρους του, ο Presley τραγούδησε το «Ready Teddy» και το «Hound Dog». Τα τελευταία σχόλια του Laughton εκείνο το βράδυ; «Λοιπόν, τι είπε κάποιος; Η μουσική έχει γοητεία για να απαλύνει το άγριο στήθος;»

«Οταν τελείωσε, οι γονείς και οι κριτικοί, ως συνήθως, έκαναν πολλές μάταιες γκρίνιες για τη χυδαιότητα αυτού του παράξενου φαινομένου που πρέπει με κάποιο τρόπο να αντιμετωπιστεί», έγραψε τότε ένας κριτικός του περιοδικού Time.

Αλλοι καλεσμένοι εκείνο το βράδυ ήταν οι τραγουδίστριες Dorothy Sarnoff και Amru Sani, ένα κωμικό νούμερο από το κουαρτέτο καινοτομίας The Vagabonds, ένα δίδυμο χορού κλακέτας και ένα ακροβατικό νούμερο.

Κατά τη δεύτερη εμφάνισή του στις 28 Οκτωβρίου 1956, ο Presley ερμήνευσε και πάλι τα «Don’t Be Cruel» και «Hound Dog» μαζί με το «Love Me Tender». Και κατά τη διάρκεια της τρίτης και τελευταίας εμφάνισής του στο «The Ed Sullivan Show» στις 6 Ιανουαρίου 1957, τραγούδησε επτά τραγούδια, συμπεριλαμβανομένου του gospel τραγουδιού «Peace in the Valley», σε τρία τμήματα, αλλά το επεισόδιο έμεινε περισσότερο γνωστό επειδή οι τηλεοπτικοί λογοκριτές αρνήθηκαν να δείξουν τον Elvis κάτω από τη μέση.

Στο τέλος της εμφάνισής του, ωστόσο, ο Σάλιβαν αποκάλεσε τον Πρίσλεϊ «ένα πραγματικά αξιοπρεπές, ωραίο αγόρι… Ποτέ δεν είχαμε μια πιο ευχάριστη εμπειρία στην εκπομπή μας με ένα μεγάλο όνομα από ό,τι είχαμε με εσένα».