Αστρονόμοι στην Αμερική και στην Αυστραλία ανακάλυψαν τον πιο μεγάλο, σκοτεινό και σπειροειδή γαλαξία του Σύμπαντος. Ο γαλαξίας αυτός, που ονομάστηκε Μαλίν-1 (από το όνομα του αστρονόμου που τον παρατήρησε πρώτος), βρίσκεται στο αχανές διάστημα, πέρα από τον αστερισμό της Παρθένου, κάπου 715 εκατομμύρια έτη φωτός μακριά από τη Γη!

Η ανακάλυψή του σ’ ένα κενό διάστημα που ως τώρα οι αστρονόμοι πίστευαν ότι δεν υπάρχει καθόλου ύλη, προσφέρει ίσως κάποια λύση στο πρόβλημα της ελλείπουσας μάζας του Σύμπαντος. Σύμφωνα με όσα είναι γνωστά για τη βαρύτητα, θα έπρεπε να υπάρχει στο Σύμπαν δέκα φορές περισσότερη μάζα από εκείνη που μπόρεσαν να ανιχνεύσουν ως τώρα οι επιστήμονες.

«Αυτός ο γαλαξίας απέχει πολύ από τις ιδέες μας για το πώς μοιάζει ένας φυσιολογικός γαλαξίας» είπε ο Κρίστοφερ Ιμπεη, από το αστεροσκοπείο Στιούαρντ του Πανεπιστημίου της Αριζόνας. «Υπάρχουν πολλά πράγματα που δεν έχουμε ανιχνεύσει ακόμα».

Ο γαλαξίας εντοπίστηκε για πρώτη φορά το 1985 από έναν αστρονόμο στην Αυστραλία, τον Ντέηβιντ Μαλίν, που χρησιμοποιούσε ένα αγγλικό τηλεσκόπιο Σμιντ, στη Νότια Ουαλία. Ηταν ένας από τους 40 υποψήφιους, αμυδρούς γαλαξίες. Αλλά μόνο όταν οι επιστήμονες είδαν το ουράνιο αυτό αντικείμενο με κάτοπτρο πέντε μέτρων, στο βουνό Πάλομαρ, κοντά στο Σαν Ντιέγκο, αντιλήφθηκαν ότι ο Μαλίν-1 ήταν εντελώς ασυνήθιστος. Ο πυρήνας του Μαλίν-1 έχει ταχύτητα 25 φορές μεγαλύτερη από το αστρικό σμήνος της Παρθένου, και απομακρύνεται συνεχώς απ’ αυτόν τον αστερισμό.

Αντί για έναν κοινότοπο γαλαξιακό νάνο στην περιοχή της Παρθένου, αποκαλύφθηκε πως είναι ένα τεράστιο σύστημα διαμέτρου 770.000 ετών φωτός! Είναι μεγαλύτερος κατά 130.000 έτη φωτός από έναν γιγάντιο γαλαξία που βρέθηκε το 1986 στον αστερισμό της Ανδρομέδας. Για σύγκριση αναφέρουμε ότι ο δικός μας γαλαξίας είναι διαμέτρου 100.000 ετών φωτός.

Σύμφωνα με μετρήσεις που έγιναν τον Οκτώβριο του 1986, με το ραδιοτηλεσκόπιο που είναι εγκατεστημένο στο Αρεσίμπο του Πόρτο Ρίκο, ο Μαλίν-1 έχει πέντε φορές περισσότερο υδρογόνο από κάθε άλλο γνωστό γαλαξία. Ακόμα, το μέγεθός του είναι δέκα φορές μεγαλύτερο από τους άλλους σπειροειδείς γαλαξίες και 100 φορές πιο σκοτεινός απ’ αυτούς.

Αλλά ο γαλαξίας αυτός είναι παράξενος, επειδή τα άστρα μέσα του σχηματίζονται εξαιρετικά αργά. «Οι ως τώρα κοσμολογικές θεωρίες για τον σχηματισμό γαλαξιών» λέει ο Ιμπεη, «δεν μπορούν να μας εξηγήσουν γιατί ένας σπειροειδής δίσκος γαλαξία θα έπρεπε να χρειαστεί δισεκατομμύρια έτη για να σχηματιστεί».

(Πηγή: Εγκυκλ. ΤΟ ΑΝΕΞΗΓΗΤΟ, Εκδ. Ωρίων)