Αν και οι μάγοι συνήθως μεταφράζονται ως «σοφοί», σε αυτό το πλαίσιο πιθανώς σημαίνει «αστρονόμος» / «αστρολόγος». Η συμμετοχή των αστρολόγων στην ιστορία της γέννησης του Ιησού ήταν προβληματική για την πρώιμη Εκκλησία, επειδή καταδίκαζαν την αστρολογία ως δαιμονική. Μια ευρέως αναφερόμενη εξήγηση ήταν αυτή του Τερτουλιανού, ο οποίος πρότεινε ότι η αστρολογία επιτρέπεται «μόνο μέχρι την εποχή του Ευαγγελίου».

Πλανητικός συνδυασμός

Το 1614, ο Γερμανός αστρονόμος Γιοχάνες Κέπλερ διαπίστωσε ότι μια σειρά τριών συζεύξεων των πλανητών Δία και Κρόνος συνέβη το έτος 7 π.Χ. Υποστήριξε (λανθασμένα) ότι μια πλανητική σύζευξη θα μπορούσε να δημιουργήσει ένα nova, το οποίο συνδέθηκε με το αστέρι της Βηθλεέμ. Οι σύγχρονοι υπολογισμοί δείχνουν ότι υπήρχε ένα κενό σχεδόν ενός βαθμού (περίπου διπλάσια διάμετρος του φεγγαριού) μεταξύ των πλανητών, οπότε αυτές οι συνδέσεις δεν ήταν οπτικά εντυπωσιακές. Ενα αρχαίο αλμανάκ έχει βρεθεί στη Βαβυλώνα που καλύπτει τα γεγονότα αυτής της περιόδου, αλλά δεν δείχνει ότι οι συνδέσεις είχαν ιδιαίτερο ενδιαφέρον. Τον 20ό αιώνα, ο καθηγητής Karlis Kaufmanis, ένας αστρονόμος, υποστήριξε ότι αυτό ήταν ένα αστρονομικό γεγονός όπου ο Δίας και ο Κρόνος βρίσκονταν σε τριπλή σύζευξη στον αστερισμό των Ιχθύων. Ο αρχαιολόγος και ο ασσυριολόγος Simo Parpola πρότεινε επίσης αυτήν την εξήγηση.

Το 6 π.Χ., υπήρξαν συζεύξεις / απόκρυψη (έκλειψη) του Δία από τη Σελήνη στον Κριό. «Ο Δίας ήταν το βασιλικό «αστέρι» μια δύναμη που ενισχυόταν όταν ο Δίας ήταν σε στενή επαφή με τη Σελήνη. Η δεύτερη απόκρυψη στις 17 Απριλίου συνέπεσε ακριβώς όταν ο Δίας ήταν« στα ανατολικά », μια κατάσταση που αναφέρεται δύο φορές στη βιβλική αφήγηση για το αστέρι της Βηθλεέμ».

Το 3–2 π.Χ., υπήρχε μια σειρά από επτά συνδέσεις, συμπεριλαμβανομένων τριών μεταξύ του Δία και του Regulus (ένας απλανής τριπλός αστέρας στον Λέοντα) και μια εντυπωσιακά στενή σχέση μεταξύ του Δία και της Αφροδίτης κοντά στο Regulus στις 17 Ιουνίου, 2 π.Χ. “Η σχέση δύο πλανητών θα ήταν ένα σπάνιο και θαυμάσιο γεγονός”, σύμφωνα με τον Roger Sinnott. Μια άλλη σύζευξη Αφροδίτης – Δία συνέβη νωρίτερα τον Αύγουστο του 3 π.Χ. Αυτά τα γεγονότα όμως συνέβησαν μετά τη γενικά αποδεκτή ημερομηνία του 4 π.Χ. για τον θάνατο του Ηρώδη. Δεδομένου ότι ο συνδυασμός θα είχε θεαθεί στα δυτικά κατά το ηλιοβασίλεμα, δεν θα μπορούσε να οδηγήσει τους μάγους νότια από την Ιερουσαλήμ στη Βηθλεέμ.

Κομήτης

Αλλοι συγγραφείς προτείνουν ότι το αστέρι ήταν κομήτης. Ο Κομήτης του Χάλεϊ ήταν ορατός το 12 π.Χ. και ένα άλλο αντικείμενο, πιθανώς κομήτης ή nova, το είδαν οι Κινέζοι και οι Κορεάτες το 5 π.Χ. Αυτό το αντικείμενο παρατηρήθηκε για πάνω από εβδομήντα ημέρες, πιθανώς χωρίς καταγραφή κίνησης. Οι αρχαίοι συγγραφείς περιέγραψαν τους κομήτες ως κάτι που κρέμονταν πάνω από συγκεκριμένες πόλεις, όπως ακριβώς λέγεται ότι το Αστέρι της Βηθλεέμ “στάθηκε” πάνω στο “μέρος” όπου ήταν ο Ιησούς (η πόλη της Βηθλεέμ). Ωστόσο, αυτό θεωρείται γενικά απίθανο, όπως στην αρχαιότητα οι κομήτες θεωρούνταν γενικά ως κακοί οιωνοί. Η εξήγηση του κομήτη προωθήθηκε πρόσφατα από τον Colin Nicholl. Η θεωρία του περιλαμβάνει έναν υποθετικό κομήτη που θα μπορούσε να εμφανιστεί το 6 π.Χ.

Σουπερνόβα

Μια πρόσφατη υπόθεση (2005) που ανέπτυξε ο Φρανκ Τίπλερ είναι ότι το αστέρι της Βηθλεέμ ήταν μια σουπερνόβα που συνέβαινε στον κοντινό γαλαξία της Ανδρομέδας. Αν και είναι δύσκολο να εντοπιστεί ένα υπόλειμμα σουπερνόβα σε άλλον γαλαξία ή να ληφθεί ακριβής ημερομηνία πότε συνέβη, εντοπίστηκαν υπολείμματα σουπερνόβα στην Ανδρομέδα.

Μια άλλη πιθανή θεωρία είναι η σουπερνόβα στις 23 Φεβρουαρίου 4 π.Χ., η οποία είναι τώρα γνωστή ως PSR 1913 + 16 ή Hulse-Taylor Pulsar. Λέγεται ότι εμφανίστηκε στον αστερισμό τής Aquila, κοντά στη διασταύρωση του χειμερινού χρώματος και του ισημερινού. Το nova «ηχογραφήθηκε στην Κίνα, την Κορέα και την Παλαιστίνη» (πιθανώς σημαίνει τη βιβλική αφήγηση).

Ενα nova ή κομήτης ηχογραφήθηκε στην Κίνα το 4 π.Χ. “Στη βασιλεία του Ai-ti, στο τρίτο έτος της περιόδου Chien-p’ing. Τον τρίτο μήνα, την ημέρα chi-yu, υπήρχε μια άνοδος στο Hoku” (Han Shu, Η ιστορία της Δυναστείας Han). Η ημερομηνία είναι ισοδύναμη με τις 24 Απριλίου 4 π.Χ. Αυτό προσδιορίζει την ημερομηνία κατά την οποία παρατηρήθηκε για πρώτη φορά στην Κίνα. Ηχογραφήθηκε επίσης στην Κορέα. “Στο 54ο έτος του Hyokkose Wang, την άνοιξη, τον δεύτερο μήνα, την ημέρα chi-yu, εμφανίστηκε ένα po-hsing στο Hoku” (Samguk Sagi, The Historical Record of the Three Kingdoms).

Οι Μάγοι είπαν στον Ηρώδη ότι είδαν το αστέρι «στην Ανατολή» ή σύμφωνα με ορισμένες μεταφράσεις, “κατά την άνοδο”, που μπορεί να υποδηλώνουν τη συνηθισμένη εμφάνιση ενός αστερισμού. Μία θεωρία ερμηνεύει τη φράση στο Κατά Ματθαίον 2: 2, «στα ανατολικά», ως αστρολογικό όρο που αφορά «ηλιακή άνοδο». Αυτή η μετάφραση προτάθηκε από τους Edersheim και Heinrich Voigt, μεταξύ άλλων. Η άποψη απορρίφθηκε από τον φιλόλογο Franz Boll (1867-1924). Δύο σύγχρονοι μεταφραστές αρχαίων αστρολογικών κειμένων επιμένουν ότι το κείμενο δεν χρησιμοποιεί τους τεχνικούς όρους είτε για ηλιακό είτε για ακρωνική άνοδο ενός άστρου. Ωστόσο, παραδέχεται ότι ο Ματθαίος μπορεί να χρησιμοποίησε τους όρους του λαού για μια άνοδο.

Διπλή απόκρυψη το Σάββατο 17 Απριλίου, 6 π.Χ.

Ο αστρονόμος Michael R. Molnar υποστηρίζει ότι το “αστέρι στα ανατολικά” αναφέρεται σε ένα αστρονομικό γεγονός με αστρολογική σημασία στο πλαίσιο της αρχαίας ελληνικής αστρολογίας. Προτείνει μια σύνδεση μεταξύ του Αστέρα της Βηθλεέμ και μιας διπλής απόκρυψης του Δία από το φεγγάρι στις 20 Μαρτίου και στις 17 Απριλίου του 6 π.Χ. στον Κριό, ιδιαίτερα τη δεύτερη απόκρυψη στις 17 Απριλίου. Η απόκρυψη πλανητών από το φεγγάρι είναι αρκετά συχνές, αλλά ο Firmicus Maternus, αστρολόγος του Ρωμαίου αυτοκράτορα Κωνσταντίνου, έγραψε ότι η απόκρυψη του Δία στον Κριό ήταν ένα σημάδι της γέννησης ενός θεϊκού βασιλιά. Υποστηρίζει ότι ο Κριός παρά οι Ιχθείς ήταν το ζώδιο για την Ιουδαία, γεγονός που θα επηρέαζε προηγούμενες ερμηνείες αστρολογικού υλικού. Η θεωρία του Molnar συζητήθηκε από επιστήμονες, θεολόγους και ιστορικούς κατά τη διάρκεια συσκέψεων για το αστέρι της Βηθλεέμ στο Πανεπιστήμιο του Groningen των Κάτω Χωρών τον Οκτώβριο του 2014. Ο αστρονόμος του Χάρβαρντ Owen Gingerich υποστηρίζει την εξήγηση του Molnar, αλλά επισήμανε τεχνικά ζητήματα. «Η ιστορία του ευαγγελίου είναι μια ιστορία στην οποία ο βασιλιάς Ηρώδης εξεπλάγην», είπε ο Γκίντζερχ. “Ετσι, δεν υπήρχε ξαφνικά ένα λαμπρό νέο αστέρι που να κάθεται εκεί που κάποιος θα μπορούσε να δει κάτι πιο λεπτό.”Για έναν νεογέννητο βασιλιά, το λαμπρό αστέρι δεν τους καθοδήγησε · τους είπε μόνο πότε να ξεκινήσουν». Υπάρχει μια εξήγηση δεδομένου ότι τα γεγονότα ήταν αρκετά κοντά στον ήλιο και δεν θα ήταν ορατά με γυμνό μάτι.

Regulus, Δίας και Αφροδίτη

Ο δικηγόρος Φρέντερικ Λάρσον εξέτασε τη βιβλική αφήγηση στο Ευαγγέλιο του Ματθαίου, κεφάλαιο 2 και βρήκε τις ακόλουθες εννέα ιδιότητες του αστεριού της Βηθλεέμ: Δηλώνει γέννηση, σήμαινε βασιλεία, είχε σχέση με το εβραϊκό έθνος, και ανέβηκε «στην Ανατολή» · Ο βασιλιάς Ηρώδης δεν το γνώριζε · εμφανίστηκε σε μια ακριβή στιγμή · παρέμεινε με την πάροδο του χρόνου · και, σύμφωνα με τον Ματθαίο, ήταν μπροστά από τους Μάγους όταν ταξίδεψαν νότια από την Ιερουσαλήμ στη Βηθλεέμ και στη συνέχεια σταμάτησαν πάνω από τη Βηθλεέμ.

Χρησιμοποιώντας το λογισμικό αστρονομίας Starry Nightκαι ένα άρθρο που γράφτηκε από τον αστρονόμο Craig Chester με βάση το έργο του αρχαιολόγου και ιστορικού Ernest Martin, ο Larson πιστεύει ότι βρίσκονται και τα εννέα χαρακτηριστικά του Star of Bethlehem σε εκδηλώσεις που έλαβαν χώρα στους ουρανούς του 3-2 π.Χ. Τα κυριότερα σημεία περιλαμβάνουν μια τριπλή σύζευξη του Δία, που ονομάζεται βασιλιάς πλανήτης, με το σταθερό αστέρι Regulus, που ονομάζεται βασιλιάς αστέρας, από τον Σεπτέμβριο 3 π.Χ. Ο Λάρσον πιστεύει ότι μπορεί να είναι η εποχή της σύλληψης του Ιησού.

Μέχρι τον Ιούνιο του 2 π.Χ., εννέα μήνες αργότερα,(η ανθρώπινη περίοδος κύησης), έτσι ο Τσέστερ είχε προτείνει οι αστρολόγοι να είχαν δει τη στενή σύνδεση του Δία και της Αφροδίτης ως υποδηλώνοντας έναν νέο ερχόμενο βασιλιά του Ισραήλ, και ο Ηρώδης θα τους είχε λάβει σοβαρά υπόψη. Ο αστρονόμος Dave Reneke βρήκε ανεξάρτητα τον πλανητικό συνδυασμό της 2ης Ιουνίου π.Χ. και σημείωσε ότι θα εμφανιζόταν ως «φωτεινός φάρος φωτός». Σύμφωνα με τον Τσέστερ, οι δίσκοι του Δία και της Αφροδίτης θα φαίνονταν να αγγίζουν και από τότε δεν υπήρξε τόσο κοντά μια σύζευξη Αφροδίτη-Δία. Στη συνέχεια ο Δίας συνέχισε να κινείται και σταμάτησε την προφανή οπισθοδρομική του κίνηση στις 25 Δεκεμβρίου του 2 π.Χ. πάνω από την πόλη της Βηθλεέμ. Δεδομένου ότι οι πλανήτες στις τροχιές τους έχουν “σταθερό σημείο”, ένας πλανήτης κινείται προς τα ανατολικά μέσω των αστεριών, αλλά “καθώς πλησιάζει το αντίθετο σημείο στον ουρανό από τον ήλιο, φαίνεται να επιβραδύνεται, να φτάσει σε παύση και να μετακινείται προς τα πίσω (δυτικά) μέσω του ουρανού για μερικές εβδομάδες. Και πάλι επιβραδύνεται, σταματά και συνεχίζει την ανατολική του πορεία “είπε ο Τσέστερ. Η ημερομηνία της 25ης Δεκεμβρίου που ο Δίας φάνηκε να σταματά ενώ είχε οπισθοδρομική πορεία στην εποχή του Χάνουκα είναι η ημερομηνία που επιλέχθηκε αργότερα για να γιορταστούν τα Χριστούγεννα.