Πριν από εκατό χρόνια, οι διάσημοι τενίστες Dick Williams και Karl Behr επέζησαν από το πιο διάσημο ναυάγιο στην ιστορία.

Οι 1.500 οπαδοί του τένις που ήταν συγκεντρωμένοι στην κερκίδα χειροκρότησαν τους Karl Behr και Dick Williams μετά τον συναρπαστικό αγώνα τους στον τέταρτο γύρο του «Longwood Challenge Bowl» του 1912. Οι παλιοί συμφώνησαν ότι ο αγώνας ήταν ο καλύτερος στην ιστορία του τουρνουά. Για πέντε σετ, ένα ζεστό απόγευμα του Ιουλίου, ο Behr και ο Williams μοιράστηκαν το ίδιο χορταριασμένο ορθογώνιο, αλλά οι άνδρες είχαν ήδη έναν πολύ ισχυρότερο δεσμό – έναν δεσμό σφυρηλατημένο στον πάγο. Μόλις 12 εβδομάδες νωρίτερα, οι δύο μελλοντικοί διάσημοι του τένις είχαν επιζήσει και οι δύο από τη βύθιση του Τιτανικού.

Τόσο ο Behr όσο και ο Williams κυνηγούσαν τα όνειρά τους όταν ανέβηκαν ξεχωριστά από τη σκάλα του Τιτανικού στο Χερβούργο της Γαλλίας. Ο 26χρονος Behr είχε διαπρέψει στο τένις στο Yale και το 1907 ήταν φιναλίστ στο διπλό στο Wimbledon και μέλος της ομάδας Davis Cup των ΗΠΑ. Καθώς επιβιβαζόταν στον Τιτανικό, ωστόσο, ο Behr είχε στο μυαλό του πιο σημαντικά πράγματα από το τένις, κυρίως την 19χρονη Helen Newsom.

Ο αστέρας του τένις κυνηγούσε τη συμμαθήτρια της αδελφής του, αλλά η μητέρα και ο πατριός της Newsom αποδοκίμαζαν τη διαφορά ηλικίας μεταξύ των μνηστήρων και ήλπιζαν ότι ένα ευρωπαϊκό ταξίδι θα μπορούσε να… δροσίσει το ειδύλλιο. Ο Behr, ωστόσο, σκαρφίστηκε ένα επαγγελματικό ταξίδι στην Ευρώπη και ακολούθησε μαζί της. Οταν η Newsom τηλεγράφησε στον Behr στο Βερολίνο για να του πει ότι θα επέστρεφε στην πατρίδα της με τον Τιτανικό, έκλεισε γρήγορα εισιτήριο για το γιγαντιαίο υπερωκεάνιο για να της κάνει έκπληξη.

Ενώ ο Behr βρισκόταν στο τέλος της καριέρας του στο τένις, ο Williams μόλις ξεκινούσε τη δική του. Ο 21χρονος απόγονος του Μπεν Φράνκλιν είχε αμερικανικό αίμα στις φλέβες του, αλλά γεννήθηκε και μεγάλωσε στην Ευρώπη. Το ταξίδι του στην Αμερική για να παίξει στο καλοκαιρινό τένις πριν από την εγγραφή του στο Χάρβαρντ είχε καθυστερήσει εξαιτίας μιας ασθένειας ιλαράς, αλλά του άφησε τη φαινομενικά καλή τύχη να ταξιδέψει με τον πατέρα του, Κάρολο, στο ιστορικό παρθενικό ταξίδι του Τιτανικού.

Ο Γουίλιαμς και ο πατέρας του δείπνησαν στο τραπέζι του καπετάνιου Εντουαρντ Σμιθ στις 14 Απριλίου 1912, πριν αποσυρθούν για τη νύχτα. Λίγο πριν από τα μεσάνυχτα, το ζευγάρι ξύπνησε από τη σύγκρουση με το παγόβουνο. Ο Τσαρλς Γουίλιαμς δεν ανησύχησε αρχικά. Δεκαετίες νωρίτερα, είχε επιβιβαστεί σε ένα πλοίο που προσέκρουσε σε παγόβουνο του Ατλαντικού και το σχίσμα είχε απλώς βουλώσει με το βαμβακερό φορτίο του πλοίου. Πατέρας και γιος φόρεσαν σωσίβια κάτω από τα ρακούν παλτά τους και προσπάθησαν να παραμείνουν ζεστοί περπατώντας στο κατάστρωμα και κάνοντας στατικά ποδήλατα στο γυμναστήριο.

Ο Behr, ο οποίος ήταν ξύπνιος όταν συνέβη η σύγκρουση, ξύπνησε τη Newsom και τη μητέρα και τον πατριό της από τον ύπνο. Οταν η κατάσταση έγινε τρομερή, η παρέα πήδηξε σε μια σωσίβια λέμβο και παρακολούθησε με τρόμο τον Τιτανικό να αρχίζει να βυθίζεται στη θάλασσα. Επιστρέφοντας στο κατάστρωμα, ο Γουίλιαμς γύρισε στον πατέρα του και φώναξε: «Γρήγορα! Πήδα!» Ακριβώς εκείνη τη στιγμή, όμως, ένα τεράστιο φουγάρο κατέρρευσε και συνέθλιψε ακαριαία τον Τσαρλς Γουίλιαμς μέχρι θανάτου. Απέφυγε οριακά τον Ντικ Γουίλιαμς, ο οποίος βούτηξε στο νερό των 28 βαθμών. Κολύμπησε μανιωδώς προς μια καταρρέουσα σωσίβια λέμβο στην οποία θα γαντζωνόταν για ώρες προτού αυτός, ο Behr και 700 άλλοι επιζώντες διασωθούν από το RMS Carpathia.

Οταν ο εξαντλημένος Γουίλιαμς ανασύρθηκε από τα παγωμένα νερά, έπασχε από υποθερμία και τα πόδια του είχαν μια ανησυχητική μοβ απόχρωση. Ενας γιατρός στο πλοίο συνέστησε ακρωτηριασμό για να αποτραπεί η εμφάνιση γάγγραινας, αλλά ο Γουίλιαμς αρνήθηκε. «Θα χρειαστώ αυτά τα πόδια», φέρεται να είπε. Καθ’ όλη τη διάρκεια του ταξιδιού προς τη Νέα Υόρκη, ο Γουίλιαμς περπατούσε στο κατάστρωμα κάθε δύο ώρες, ακόμη και κατά τη διάρκεια της νύχτας, για να αποκαταστήσει την κυκλοφορία του. Αυτό λειτούργησε και μέσα σε λίγες εβδομάδες επέστρεψε να κουνάει την ξύλινη ρακέτα του.

Στο Carpathia ο Behr συνάντησε για πρώτη φορά τον Williams και τρεις μήνες αργότερα αναμετρήθηκαν στους όμορφα περιποιημένους χλοοτάπητες του «Longwood Cricket Club» κοντά στη Βοστώνη. Ο Γουίλιαμς, το παιδί θαύμα, είχε ένα απίστευτο καλοκαίρι, κερδίζοντας το εθνικό πρωτάθλημα χωμάτινων γηπέδων, το εθνικό πρωτάθλημα μικτών διπλών και το πρωτάθλημα της πολιτείας της Πενσυλβάνια.

Στο Longwood, το φαινόμενο αρχικά κατέβαλε τον Behr με την αθλητικότητά του, αφήνοντας τον βετεράνο άσφαιρο στο πρώτο σετ και κερδίζοντας το δεύτερο με 9-7. Ο καταφερτζής Behr, ωστόσο, έκανε τις απαραίτητες προσαρμογές για να κατακτήσει τα επόμενα τρία σετ και τη νίκη με 0-6, 7-9, 6-2, 6-1, 6-4. Η Boston Globe ανέφερε την επόμενη μέρα ότι «αν κάποιος από τους 1.500 θεατές έφυγε δυσαρεστημένος, ήταν πράγματι δύσκολο να τον ευχαριστήσει κανείς».

Οι δύο άνδρες αγωνίστηκαν ξανά λίγες εβδομάδες αργότερα στο Λονγκ Αϊλαντ και συναντήθηκαν στα προημιτελικά του πρωταθλήματος των ΗΠΑ το 1914 (το σημερινό U.S. Open). Ο Γουίλιαμς κέρδισε εύκολα στα straight sets στην πορεία προς τον πρώτο από τους δύο εθνικούς τίτλους του. Πριν τελειώσει η καριέρα του, ο Γουίλιαμς θα ήταν μέλος πέντε νικηφόρων ομάδων Davis Cup και θα κατακτούσε έναν τίτλο στο διπλό στο Γουίμπλεντον, δύο πρωταθλήματα διπλού στις ΗΠΑ και ένα χρυσό μετάλλιο στο μικτό διπλό στους Ολυμπιακούς Αγώνες του 1924.

Ενώ ο Γουίλιαμς έχασε τον πατέρα του και σχεδόν τα πόδια του στην καταστροφή του Τιτανικού, ο Μπερ ήταν αυτός που αγωνίστηκε περισσότερο μετά την καταστροφή. Τον βασάνιζαν οι ενοχές του επιζώντος και το 1917 υπέστη συναισθηματικό κλονισμό που οδήγησε σε σύντομη παραμονή σε σανατόριο. Οπως όλοι οι άνδρες που επιβιβάστηκαν στις σωσίβιες λέμβους του Τιτανικού, ο Behr αντιμετώπισε ψιθύρους για τη γενναιότητά του. Ο ίδιος κατέθεσε στη συνέχεια ότι τον διέταξαν να κωπηλατήσει στη βάρκα, λέγοντας: «Εκείνη τη στιγμή υποθέσαμε ότι υπήρχαν πολλές σωσίβιες λέμβοι για όλους τους επιβάτες».

Τα μέσα μαζικής ενημέρωσης εξέτασαν επίσης τη ρομαντική σχέση μεταξύ του Behr και της Newsom, οι οποίοι αρραβωνιάστηκαν έξι μήνες μετά την τραγωδία και παντρεύτηκαν τον Μάρτιο του 1913. Ο Τύπος κάλυψε το «ζευγάρι του Τιτανικού» σαν έναν πραγματικό Τζακ και μια πραγματική Ρόουζ που είχαν γνωριστεί και ερωτευτεί στο μοιραίο πλοίο. Παρά τις επανειλημμένες διαψεύσεις του ζευγαριού, ορισμένες εφημερίδες ανέφεραν λανθασμένα ότι οι δύο τους ήταν άγνωστοι που η μοίρα έφερε κοντά στη σωσίβια λέμβο, ενώ άλλες ισχυρίστηκαν ότι ο Behr έκανε πρόταση γάμου στον Newsom μέσα στη σωσίβια λέμβο.

Ο Γουίλιαμς εισήχθη στο Διεθνές Πάνθεον του Τένις το 1957, ενώ ο Μπερ κατοχυρώθηκε μετά θάνατον το 1969. Αναμφισβήτητα, ωστόσο, ο μεγαλύτερος θρίαμβός τους ήταν η επιβίωση από το πιο διάσημο ναυάγιο της ιστορίας.