Η κλασική Ελλάδα και η Ρώμη έχουν εδώ και καιρό συνυπολογιστεί στην πολιτική του φυλετικού μίσους. Οι ιστορικοί δεν μπορούν να το αρνούνται αυτό, γράφει η Katherine Harloe, καθηγήτρια κλασικών σπουδών στο Πανεπιστήμιο του Ρέντινγκ

Τον Αύγουστο του 2017, τα τηλεοπτικά δελτία ειδήσεων γέμισαν με εικόνες από ακροδεξιούς, λευκούς εθνικιστές διαδηλωτές να παρελαύνουν στο Σάρλοτσβιλ της Βιρτζίνια. Επρόκειτο για το λεγόμενο “Unite the Right Rally”, το οποίο είχε κληθεί να αντιταχθεί στην απομάκρυνση του αγάλματος του στρατηγού της Συνομοσπονδίας Ρόμπερτ Ε. Λι.

Πλήθη λευκών ρατσιστών διαδήλωσαν στους δρόμους, κρατώντας πυρσούς και φωνάζοντας «Οι ζωές των λευκών έχουν σημασία» και «Δεν θα μας αντικαταστήσετε». Την επόμενη ημέρα επιτέθηκαν σε αντιδιαδηλωτές. Ενας από αυτούς δολοφόνησε μια αντιφασίστρια διαδηλώτρια, τη Χέδερ Χάιερ, πατώντας την με το αυτοκίνητό του.

Τον Ιανουάριο του 2021, η ιστορία φάνηκε να επαναλαμβάνεται, καθώς μια πολιτική διαδήλωση με λευκά εθνικιστικά στοιχεία στις Ηνωμένες Πολιτείες εξελίχθηκε και πάλι σε βίαιη. Αυτή τη φορά, ένα πλήθος υποστηρικτών του Ντόναλντ Τραμπ, που αναμφισβήτητα ενθαρρύνθηκε από τον ίδιο τον απερχόμενο πρόεδρο, επιχείρησε να εισβάλει στο Ομοσπονδιακό Καπιτώλιο των Ηνωμένων Πολιτειών για να διαταράξει την καταμέτρηση των ψήφων του Εκλεκτορικού Κολεγίου για να επιβεβαιώσει τη νίκη του Τζο Μπάιντεν στις προεδρικές εκλογές του 2020 στις ΗΠΑ. Η συνεδρίαση του Κογκρέσου διακόπηκε όταν οι ταραξίες εισήλθαν στο κτίριο- οι πολιτικοί κλείστηκαν στα γραφεία για ώρες. Πέντε άνθρωποι έχασαν τη ζωή τους και περισσότεροι από 100 τραυματίστηκαν. Φέρεται ότι κάποιοι από το πλήθος είχαν στόχο να δολοφονήσουν τον αντιπρόεδρο των ΗΠΑ, Μάικ Πενς.

Ενας παραλληλισμός μεταξύ αυτών των δύο θεαμάτων πολιτικής βίας μπορεί να έχει διαφύγει από τους μη ειδικούς. Μαζί με άλλες σημαίες και σύμβολα της λευκής υπεροχής, πολλοί από τους ακροδεξιούς διαδηλωτές και στα δύο επεισόδια επέλεξαν να διαφημίσουν την πίστη τους στις ρατσιστικές και εθνομηδενιστικές αξίες επιδεικνύοντας κλασικά διακριτικά. Μια αφίσα που δημιούργησαν οι διοργανωτές του «Unite the Right» για να διαφημίσουν τη συγκέντρωσή τους περιελάμβανε το SPQR (Senatus Populusque Romanus), μια συντομογραφία που συνδέεται με τη ρωμαϊκή δημοκρατία και αυτοκρατορία, αλλά αναβίωσε επίσης με ενθουσιασμό από το φασιστικό καθεστώς του Μπενίτο Μουσολίνι. Εν τω μεταξύ, ένας κεντρικός ομιλητής της συγκέντρωσης – ο οποίος στη συνέχεια διεκδίκησε την εκλογή του στη Γερουσία των Ηνωμένων Πολιτειών – ακούει στο όνομα «Augustus Sol Invictus».

Σε αυτά τα σύμβολα οι εξεγερμένοι του Καπιτωλίου προσέθεσαν ρωμαϊκές στολές, κορινθιακά κράνη και σημαίες με την ελληνική επιγραφή «ΜΟΛΩΝ ΛΑΒΕ» – λόγια που υποτίθεται ότι είπε ο σπαρτιάτης βασιλιάς Λεωνίδας στη μάχη των Θερμοπυλών, ως απάντηση στην απαίτηση των Περσών να παραδώσουν τα όπλα τους οι 300 στρατιώτες του. Ενας διαδηλωτής μάλιστα μετέφερε μια εικόνα του κεφαλιού του Τραμπ τοποθετημένη πάνω στο σώμα του Μάξιμου από την ταινία Μονομάχος, προτρέποντας τον Τραμπ να αντιγράψει τον Ιούλιο Καίσαρα και να «διασχίσει τον Ρουβίκωνα» – δηλαδή να ανατρέψει τη δημοκρατία.

Οι λευκοί εθνικιστές και οι νεοφασίστες, όπως αυτοί που διαδήλωσαν στο Σάρλοτσβιλ και στην Ουάσινγκτον, αντλούν σαφώς έμπνευση από την ιστορία του 20ού αιώνα των φασιστικών και εθνικοσοσιαλιστικών οικειοποιήσεων ελληνικών και ρωμαϊκών εικόνων. Η ευχαρίστηση του Αδόλφου Χίτλερ για τον Δισκοβόλο, ένα εμβληματικό ελληνορωμαϊκό γλυπτό ενός δισκοβόλου, είναι καλά τεκμηριωμένη, ενώ το καθεστώς του Μουσολίνι αναβίωσε την εικόνα του ρωμαϊκού φασισμού (σύμβολο που απεικονίζει μια δεμένη δέσμη ξύλινων ράβδων και ένα τσεκούρι) και χάραξε το SPQR σε δημόσια κτίρια.

Ομως η προσκόλληση της ρατσιστικής σκέψης στους κλασικούς δεν είναι μόνο θέμα επιφανειακού συμβολισμού- ούτε περιορίζεται στις πιο προφανείς και απροκάλυπτες, ακραίες, ακόμη και τρομοκρατικές, ομάδες. Το Pharos project, ένας ιστότοπος που παρακολουθεί και αμφισβητεί τη χρήση ελληνικού και ρωμαϊκού υλικού από ακροδεξιές ομάδες μίσους, έχει αποκαλύψει μια ακμάζουσα διαδικτυακή κοινότητα ακροδεξιών «διανοητών» που επιδίδονται σε λεπτομερείς, ψευδο-επιστημονικές συζητήσεις για ζητήματα όπως το χρώμα των μαλλιών του Αχιλλέα, όπως περιγράφεται στην Ιλιάδα, ο μύθος μιας δωρικής ή άριας εισβολής στη Μεσόγειο από τον βορρά ή το αν η πτώση της ρωμαϊκής αυτοκρατορίας μπορεί πράγματι να αποδοθεί στη μετανάστευση.

Πάνω απ’ όλα, οι ομάδες αυτές υποκινούνται από την επιθυμία να δικαιώσουν την ψευδή εικόνα των αρχαίων Ελλήνων και Ρωμαίων ως «λευκής φυλής», η οποία κατείχε το έδαφος της Ευρώπης συνεχώς από την αρχαιότητα και της οποίας τα έμφυτα, βιολογικά και ψυχολογικά χαρακτηριστικά έθεταν τις βάσεις για τον δήθεν ανώτερο πολιτισμό τους και το φυσικό τους δικαίωμα να κυριαρχούν επί των άλλων.

Στο εσωτερικό αυτών των ομάδων, μια ψευδής εικόνα του ελληνικού και ρωμαϊκού κόσμου χρησιμοποιείται για να θέσει τις βάσεις για μια πολιτική ανοιχτού φυλετικού μίσους. Αλλά αυτή η εικόνα του αρχαίου κόσμου ως λευκού χώρου δεν περιορίζεται στις παρυφές – και σίγουρα δεν είναι μόνο ένα φαινόμενο των ΗΠΑ

Μέσα σε αυτές τις ομάδες, μια ψευδής εικόνα του ελληνικού και ρωμαϊκού κόσμου χρησιμοποιείται για να θέσει τις βάσεις για μια πολιτική ανοιχτού φυλετικού μίσους. Ομως αυτή η εικόνα του αρχαίου κόσμου ως λευκού χώρου δεν περιορίζεται στις παρυφές – και σίγουρα δεν είναι μόνο αμερικανικό φαινόμενο.

Παρόμοιες δυναμικές με αυτές που δρουν στο Σάρλοτσβιλ ήταν εμφανείς σε αυτή την πλευρά του Ατλαντικού σε μια αναταραχή για ένα παιδικό καρτούν, η οποία επίσης κορυφώθηκε τον Αύγουστο του 2017. Τον Δεκέμβριο του 2016, το BBC είχε δημοσιεύσει στο YouTube μια ταινία κινουμένων σχεδίων μικρού μήκους ως την τελευταία από μια σειρά πηγών για την «Ιστορία της Βρετανίας», που δημιουργήθηκε για να υποστηρίξει το Εθνικό Πρόγραμμα Σπουδών στην ιστορία. Με τίτλο «Η ζωή στη ρωμαϊκή Βρετανία», το κινούμενο σχέδιο αφηγούνταν την ιστορία ενός νεαρού ρωμαίου αγοριού, του Quintus, που χάνει και στη συνέχεια ανακτά το focale, δηλαδή το στρατιωτικό μαντήλι του πατέρα του.

Ο σάλος δεν προκλήθηκε εξαιτίας αυτής της φαινομενικά ανώδυνης πλοκής, αλλά εξαιτίας του τρόπου με τον οποίο απεικονιζόταν η οικογένεια. Διότι, ενώ η μητέρα τού Quintus απεικονιζόταν ως αρκετά ανοιχτόχρωμη ώστε να είναι φυλετικά απροσδιόριστη, τόσο ο ίδιος όσο και ο πατέρας του – διοικητής του ρωμαϊκού στρατού – ήταν σκουρόχρωμοι Αφρικανοί.

Η εικόνα μιας ευημερούσας, μαύρης οικογένειας με ανοιχτόχρωμους οικιακούς σκλάβους προκάλεσε δημόσιες αντιδράσεις. Οι αντιδράσεις κυμαίνονταν από περιφρόνηση έως απόλυτη εχθρότητα. Μια εξέχουσα διαδικτυακή φιγούρα της άκρας δεξιάς, καθώς και απλοί πολίτες, κατηγόρησαν το BBC ότι ξαναγράφει την ιστορία για να εξυπηρετήσει μια πολιτικά ορθή ατζέντα.

Δεν υπάρχει τίποτα απολύτως απίθανο στην απεικόνιση της γελοιογραφίας ενός αφρικανού διοικητή στον ρωμαϊκό στρατό. Οι πινακίδες γραφής και οι επιγραφές που ανακτήθηκαν από τη Βιντολάντα, ένα ρωμαϊκό φρούριο κοντά στο τείχος του Αδριανού, δείχνουν ότι οι στρατιώτες που σταθμεύουν εκεί δεν προέρχονταν μόνο από τη Γαλατία και την Ισπανία, αλλά και από τη βορειοδυτική Αφρική και τη Συρία, ενώ οι μελέτες του μιτοχονδριακού DNA και των οδοντικών ισοτόπων από ταφές επιβεβαιώνουν ότι στους κατοίκους της ρωμαϊκής Βρετανίας περιλαμβάνονταν άτομα υψηλού κύρους αφρικανικής καταγωγής.

Είναι επίσης σωστό ότι ο αρχαίος ελληνικός και ρωμαϊκός κόσμος ήταν ένας πολυεθνικός χώρος. Η αντίσταση σε αυτή την απεικόνιση μιας ρωμαιοβρετανικής οικογένειας ήταν ωστόσο τόσο ισχυρή που όταν η ιστορικός του Κέιμπριτζ Mary Beard παρατήρησε στα μέσα κοινωνικής δικτύωσης ότι η απεικόνιση του σκίτσου ήταν απολύτως δυνατή, τα σχόλιά της αντιμετωπίστηκαν με ανοιχτό χλευασμό.

Διαβάστε περισσότερα: Πόσο εθνοτικά ποικιλόμορφη ήταν η ρωμαϊκή Βρετανία;

Η άρνηση και ο θυμός που αντιμετώπισαν τις προσπάθειες, της Beard και άλλων ειδικών, να υποστηρίξουν την αλήθεια σχετικά με τον πολυεθνικό χαρακτήρα της Ρωμαϊκής Βρετανίας αποκάλυψαν μια επένδυση σε μια εικόνα του παρελθόντος ως λευκού χώρου και λευκής κατοχής που έχει συγγένειες με την εικόνα που προωθούν οι ακροδεξιές ομάδες μίσους. Οι αντιδράσεις του κοινού στη γελοιογραφία και στις προσπάθειες σχολιασμού από ειδικούς υποδηλώνουν ότι το πρόβλημα δεν είναι μόνο η άγνοια της αλήθειας για τον ελληνικό και τον ρωμαϊκό κόσμο, αλλά και η συναισθηματική προσκόλληση σε μια ψευδή εικόνα ενός εθνοτικά και πολιτισμικά ομοιογενούς “λευκού” ευρωπαϊκού παρελθόντος. Το να απαντήσει κανείς σε αυτό προσπαθώντας απλώς να παρουσιάσει “τα γεγονότα” για τη ρωμαϊκή Βρετανία είναι σαν να χάνει το νόημα.

Για να κατανοήσουμε σωστά τι διακυβεύεται σε τέτοια επεισόδια, είναι απαραίτητο να εξετάσουμε τις διαδικασίες ιστορικής μυθοποίησης που οδήγησαν στη δημιουργία αυτής της ψευδούς εικόνας και τις ανάγκες – συναισθηματικές, κοινωνικές και πολιτικές – που συνεχίζει να εξυπηρετεί σήμερα.

Μάταια θα ψάξετε να βρείτε στοιχεία που να αποδεικνύουν ότι οι αρχαίοι Ρωμαίοι και οι Ελληνες θεωρούσαν τους εαυτούς τους μια «λευκή φυλή» που έπρεπε να διακρίνεται με βάση το χρώμα του δέρματος

Εχω ήδη σημειώσει ότι η ρωμαϊκή αυτοκρατορία είχε πολυεθνικό χαρακτήρα. Μέχρι τον δεύτερο αιώνα μ. Χ. εκτεινόταν από την Ισπανία στα δυτικά έως τη Μεσοποταμία στα ανατολικά, περιλαμβάνοντας όλες τις παράκτιες περιοχές της Μεσογείου, την Αίγυπτο και την Ιουδαία. Οι κατακτήσεις του Μεγάλου Αλεξάνδρου στη Βακτρία είχαν οδηγήσει στην εγκατάσταση ελληνικών κοινοτήτων μέχρι το σημερινό Αφγανιστάν και το Τατζικιστάν.

Αυτές ήταν χώρες που συνδέονταν με την κατάκτηση και την υποταγή, καθώς και με το εμπόριο και τη διπλωματία, και οι Ελληνες και οι Ρωμαίοι σίγουρα συμμετείχαν σε εθνοτικά στερεότυπα για άλλους λαούς. Αλλά μάταια θα αναζητήσετε στα λογοτεχνικά, ιστορικά και εθνογραφικά τους κείμενα στοιχεία που να αποδεικνύουν ότι θεωρούσαν τους εαυτούς τους μια «λευκή φυλή» που έπρεπε να διακρίνεται από τους άλλους με βάση το χρώμα του δέρματος.

Οι υλικές και οπτικές πηγές λένε την ίδια ιστορία: οι εικονιστικές αναπαραστάσεις από τη ρωμαϊκή περίοδο, είτε σκεφτόμαστε τις ιταλικές τοιχογραφίες είτε τα πορτρέτα αιγυπτιακών μουμιών, δείχνουν μια ποικιλία αποχρώσεων του δέρματος σε άτομα ελίτ.

Ετσι, αν όχι στον αρχαίο κόσμο, πότε πρωτοεμφανίστηκε η θεωρία της φυλετικής διαφοράς με όρους «μαύρου’ και «λευκού» δέρματος; Πρόκειται για ένα πολύπλοκο ζήτημα, και μια πλήρης αναφορά θα έπρεπε να ανατρέξει στο πώς οι εθνοτικές ενώσεις οικοδομήθηκαν πάνω στις έννοιες του μαύρου και του λευκού που υποδηλώνουν την ατυχία και την καλή τύχη, την αμαρτία και την αθωότητα, οι οποίες έχουν τις ρίζες τους στην αρχαιότητα και τον Μεσαίωνα. Ενα ιδιαίτερα σημαντικό πλαίσιο είναι, ωστόσο, ο ευρωπαϊκός αποικισμός της αμερικανικής ηπείρου από τα τέλη του 15ου αιώνα, όταν το σύστημα της δουλείας στις φυτείες επέφερε μια διαστρωμάτωση του πληθυσμού μεταξύ χρωματικών γραμμών.

Στο βρετανικό αποικιακό Μπαρμπάντος εμφανίζονται τα πρώτα ουσιαστικά στοιχεία για την κωδικοποίηση αυτής της μορφής φυλετικής διαφοράς, όταν η Βουλή των Αντιπροσώπων ψήφισε το 1661 ένα ζευγάρι νόμων που καθόριζαν διαφορετικές νομικές διατάξεις για τη ρύθμιση δύο ομάδων ανθρώπων. Η πρώτη ομάδα ήταν οι «υπηρέτες» – έμμισθοι δουλοπάροικοι, συνήθως αγγλικής, σκωτσέζικης ή ιρλανδικής καταγωγής, οι οποίοι εργάζονταν σε περιορισμένες χρονικά περιόδους δουλείας. Η δεύτερη ήταν οι «νέγροι» και οι «ινδιάνοι» – σκλαβωμένοι Αφρικανοί και ιθαγενείς, των οποίων η δουλεία διαρκούσε στο διηνεκές (επεκτεινόμενη ακόμη και στα παιδιά τους) και οι οποίοι δεν είχαν καμία προσφυγή στο νόμο.

Εκτός από τη θέσπιση διαφορετικών καθεστώτων ελέγχου και τιμωρίας για τους «Χριστιανούς» και τους «Νέγρους», οι κώδικες των Μπαρμπάντος εισήγαγαν αμοιβή για όποιον έπιανε και τιμωρούσε (με μαστίγωμα) έναν δραπέτη σκλάβο. Η νομοθεσία αυτή άνοιξε ένα κοινωνικό και νομικό χάσμα μεταξύ των υπόδουλων μαύρων και των μισθωτών λευκών ομολόγων τους που εργάζονταν μαζί τους στις φυτείες, δίνοντας κίνητρο στους τελευταίους να ενεργούν αλληλέγγυα με την τάξη των καλλιεργητών. Αυτοί οι νομικοί κώδικες υιοθετήθηκαν, με προσαρμογές, στη νομοθεσία άλλων βρετανικών αποικιών, όπως η Τζαμάικα. Εκεί, ο νόμος περί υπηρέτησης του 1681 αντικατέστησε για πρώτη φορά τον όρο «χριστιανός» -που χρησιμοποιούνταν στα Μπαρμπάντος για να περιγράψει την ελεύθερη, κυρίαρχη τάξη- με τον μη θρησκευτικό χαρακτηρισμό «λευκός».

Κατασκευάζοντας μια διανοητική υποδομή για την υποστήριξη αυτής της έννοιας της φυλετικής διαφοράς, οι ευρωπαίοι και αμερικανοί στοχαστές στράφηκαν προς την κλασική παράδοση. Ιδιαίτερα χρήσιμος για τον σκοπό αυτό ήταν ο Αριστοτέλης, του οποίου ο ορισμός του αγαθού ως ευδαιμονίας («ευτυχία») αποτελεί μια θεμελιώδη πηγή για την «επιδίωξη της ευτυχίας», όταν αυτή αναφέρθηκε ως ένα από τα τρία αναφαίρετα δικαιώματα στη Διακήρυξη της Ανεξαρτησίας των Ηνωμένων Πολιτειών.

Ο Τόμας Τζέφερσον, τρίτος Αμερικανός πρόεδρος, ιδιοκτήτης σκλάβων και συγγραφέας αυτής της φράσης, επικαλείται σήμερα επιδοκιμαστικά από ορισμένους κλασικιστές για την εύγλωττη υπεράσπιση της φιλελεύθερης εκπαίδευσης με επίκεντρο τα ελληνικά, τα λατινικά και την αρχαία ιστορία ως τον ιδανικό τρόπο άσκησης και διάτασης των πνευματικών και ηθικών δυνάμεων των ελεύθερων πολιτών.

Στο ίδιο κεφάλαιο των Σημειώσεων για την Πολιτεία της Βιρτζίνια (1781) που είναι αφιερωμένο σε αυτές τις συνταγματικές διατάξεις, ο Τζέφερσον προτείνει να απελευθερωθούν οι υπόδουλοι Αφρικανοί, να απελαθούν και να αντικατασταθούν από λευκούς εποίκους, δεδομένου ότι «οι πραγματικές διακρίσεις που έχει κάνει η φύση, καθώς και πολλές άλλες περιστάσεις, θα μας χωρίσουν σε κόμματα και θα προκαλέσουν σπασμούς που πιθανώς δεν θα τελειώσουν ποτέ παρά με την εξόντωση της μιας ή της άλλης φυλής».

Η αναφορά του Τζέφερσον στις «πραγματικές διακρίσεις που έχει κάνει η φύση» παραπέμπει σε μια διάκριση που περιγράφει ο Αριστοτέλης σε ένα από τα κανονικά του έργα. Στο πρώτο βιβλίο των Πολιτικών του, ο σεβαστός φιλόσοφος του τέταρτου αιώνα π. Χ. υποστήριξε ότι η δουλεία ήταν ένας θεσμός που υπήρχε «εκ φύσεως», καθώς η φύση (physis) έχει διακρίνει την ανθρωπότητα σε ηγεμόνα ή αφέντη (despotes) και δούλο (doulos).

Ο Αριστοτέλης παραδέχθηκε ότι περιστάσεις όπως η σύλληψη αιχμαλώτων πολέμου μπορεί να έχουν ως αποτέλεσμα να υποδουλώνονται όσοι διαθέτουν έμφυτη ευγένεια . Τον προβλημάτιζε επίσης η αδυναμία διάκρισης των «φυσικών» δούλων από τους «φυσικούς» αφέντες με βάση τα φυσικά σημάδια. Αλλά αυτές οι αμφιταλαντεύσεις δεν εμπόδισαν τους υποστηρικτές της δουλείας στις Ηνωμένες Πολιτείες της προπολεμικής περιόδου να επικαλούνται την αυθεντία του για μια φυλετική διάκριση μεταξύ ελεύθερων και σκλάβων.

Ο ορισμός του Αριστοτέλη για τον δούλο ως «ένα κομμάτι ιδιοκτησίας που κατέχει ψυχή» – και τα επιχειρήματά του σχετικά με τη δικαιοσύνη της υποδούλωσης εκείνων των οποίων οι ικανότητες συλλογισμού ήταν, υποτίθεται, από τη φύση τους ανεπαρκείς – παρείχαν στους αμερικανούς καλλιεργητές μια βολικά έγκυρη δικαιολογία για τον θεσμό της δουλείας.

Το δόγμα των «φυσικών και ηθικών» αιτιών, όπως το διατύπωσε ο Τζέφερσον, που διέκριναν τους μαύρους από τους λευκούς ανθρώπους έπαιξε θεμελιώδη ρόλο στην κλασική θεωρία της τέχνης και στη μελέτη της ιστορίας της τέχνης τον 18ο αιώνα.

Μεταξύ των υποτιθέμενων σωματικών και συμπεριφορικών χαρακτηριστικών που διέκριναν τους Ευρωπαίους από τους Αφρικανούς, ξεχώρισε τα «τρεχούμενα μαλλιά» και την «πιο κομψή συμμετρία της μορφής» των λευκών ως ενδείξεις της ανωτερότητάς τους. Οι μαύροι χαρακτηρίζονταν, εκτός από το χρώμα του δέρματος, από «πολύ έντονη και δυσάρεστη οσμή», μεγαλύτερη ανοχή στη ζέστη και στη σκληρή εργασία, καθώς και αντανακλαστικές, λογικές και φανταστικές ικανότητες που κρίθηκαν ανεπαρκείς σε σύγκριση με εκείνες των λευκών ομοίων τους.

Τέτοιου είδους συγκρίσεις, που αποτελούσαν το βασικό εργαλείο της φυσικής ιστορίας της εποχής, είχαν επίσης εφαρμοστεί στη μελέτη της κλασικής ιστορίας της τέχνης για να δώσουν εξηγήσεις για την υποτιθέμενη ανωτερότητα του αρχαίου ελληνικού πολιτισμού έναντι του πολιτισμού άλλων λαών. Στα γραπτά του αρχαιολόγου του 18ου αιώνα Johann Joachim Winckelmann, τα υποτιθέμενα πολιτιστικά και πνευματικά επιτεύγματα των διαφόρων αρχαίων λαών αποδίδονται σε ένα περίπλοκο μείγμα περιβαλλοντικών, κοινωνικών και πνευματικών χαρακτηριστικών και συσχετίζονται με συμπεριφορικά και φυσικά χαρακτηριστικά, συμπεριλαμβανομένου του σχήματος των προσώπων και των ματιών.

Στο «ελληνικό» προφίλ των κεφαλιών που αναπαρίσταται στα αρχαία νομίσματα, καθώς και σε ορισμένα από τα πιο διάσημα σωζόμενα ελληνορωμαϊκά αγάλματα, ο Winckelmann είδε ένα παράδειγμα του υψηλότερου ιδανικού της ανθρωπότητας, θέτοντας τη σωματική ομορφιά ως αντανάκλαση ή απόηχο μιας πολιτισμικής ανωτερότητας. Εδώ γίνεται μια προσπάθεια, κυριολεκτικά, να διαβαστούν οι ψυχικές, διανοητικές και ηθικές ικανότητες από ένα πρόσωπο.

Οι αναλύσεις του Winckelmann για την τέχνη και οι πολιτισμικές υποθέσεις που τις διέπουν υιοθετήθηκαν και αναπτύχθηκαν από τους υποστηρικτές του πλήρως ανεπτυγμένου «επιστημονικού» ρατσισμού του 19ου αιώνα. Ο χειρουργός του Εδιμβούργου Ρόμπερτ Νοξ ενσωμάτωσε την ανάλυση της ελληνικής γλυπτικής στη δημοφιλή περιοδεύουσα σειρά διαλέξεών του, στην οποία υποστήριξε μια ιεράρχηση των ευρωπαϊκών φυλετικών τύπων, με τους αρχαίους Ελληνες και τους Σάξονες στην κορυφή και τους «Ρούσσους»(περίπου σλαβικούς λαούς που κατοικούν σε περιοχές της Ρωσίας και των Βαλκανίων) στον πάτο.

Τα επιχειρήματα του Νοξ βασίζονταν σε έναν συνδυασμό εθνογραφικών αναφορών, οπτικής ανάλυσης του υλικού πολιτισμού και του σχήματος του προσώπου/κεφάλου, ενώ εξέθετε ακόμη και μη ευρωπαϊκούς ανθρώπους ως ζωντανά σκηνικά στις διαλέξεις του. Εμφανής στις διαλέξεις του, επίσης, ήταν μια ανησυχητική τάση να ερμηνεύει τις πολιτικές συγκρούσεις μεταξύ διαφορετικών ομάδων με φυλετικούς όρους, αντιμετωπίζοντας τον εθνικιστικό αγώνα στην Ιρλανδία ή τον αποικισμό της Αφρικής ως αξεδιάλυτες φυλετικές συγκρούσεις μεταξύ «Σαξόνων» και κατώτερων φυλών, οι οποίες δεν μπορούν παρά να καταλήξουν στην εξόντωση της μιας φυλής από την άλλη.

Οι ιδέες του Νοξ αμφισβητήθηκαν δημοσίως από επικριτές στην εποχή του. Σήμερα μπορούμε εύκολα να τις αναγνωρίσουμε ως γενάρχες της γενοκτονικής φυλετικής σκέψης, αλλά εισήλθαν στο κύριο ρεύμα της ευρωπαϊκής σκέψης και παραμένουν ένας ισχυρός συνδυασμός. Ομάδες λευκής υπεροχής επικαλούνται μερικές φορές απευθείας αυτές τις παραδόσεις της επιστήμης.

Οι απόηχοι της ψευδοεπιστημονικής φυλετικής σκέψης μπορούν επίσης να εντοπιστούν ακόμη στον αυτοπροσδιορισμό ορισμένων ανθρώπων ως «καυκάσιων» – ένας όρος που επινοήθηκε από τον ανθρωπολόγο Johann Friedrich Blumenbach (1752-1840) για να προσδιορίσει το κρανίο και το σχήμα του προσώπου των Ευρωπαίων, τους οποίους θεωρούσε τους «πιο όμορφους και ταιριαστούς» της ανθρωπότητας.

Λίγοι μελετητές που ασχολούνται σήμερα με τους κλασικούς και την αρχαία ιστορία θα διακήρυτταν αυτά τα δόγματα στην έρευνα και τα γραπτά τους. Αλλά μερικές φορές είμαστε πιο συγκαταβατικοί απ’ ό,τι θα έπρεπε μπροστά στην κυκλοφορία τους στη δημόσια κουλτούρα, φοβούμενοι ίσως ότι η αντιμετώπιση της μακροχρόνιας λατρείας του ελληνικού και ρωμαϊκού παρελθόντος θα αποδυναμώσει τη δημοτικότητα του αντικειμένου μας.

Ωστόσο, αυτές οι λανθασμένες ιδέες έχουν σοβαρές συνέπειες στον πραγματικό κόσμο. Παρόλο που η παρουσίαση του ελληνικού και ρωμαϊκού παρελθόντος στην πλήρη πολυπλοκότητά του θα είναι πάντα ανεπαρκής για την αντιμετώπιση του μίσους, είναι το ελάχιστο μέρος της ευθύνης μας ως ιστορικών να το κάνουμε.