Ενώ εκατομμύρια άλλοι Ευρωπαίοι με εβραϊκή κληρονομιά συλλαμβάνονταν και στέλνονταν στο θάνατο, ο Οττο Βάρμπεργκ απολάμβανε τη ναζιστική προστασία και μια άνετη ζωή στο Βερολίνο. Ο Sam Apple εξερευνά την αξιοσημείωτη ιστορία της επιβίωσής του εν μέσω της αποφασιστικότητάς του να συνεχίσει το σωτήριο έργο του…

Στις 21 Ιουνίου 1941, ο γερμανός βιοχημικός Οττο Βάρμπεργκ κλήθηκε στη Νέα Καγκελαρία του Ράιχ, την έδρα της ναζιστικής κυβέρνησης στο Βερολίνο. Ο δρ Βάρμπεργκ, κάτοχος του βραβείου Νόμπελ Φυσιολογίας ή Ιατρικής του 1931, είχε λόγους να είναι πανικόβλητος. Είχε εβραϊκή καταγωγή και οι συγγενείς του στον οικονομικό τομέα ήταν μέλη μιας από τις πιο διάσημες εβραϊκές οικογένειες του κόσμου.

Ακόμη χειρότερα για τον Warburg, ζούσε με έναν άλλο άνδρα, τον Jacob Heiss, και φημολογούνταν ότι ήταν ομοφυλόφιλος. Το γεγονός ότι ο Warburg είχε επιβιώσει στη ναζιστική Γερμανία για τόσο μεγάλο χρονικό διάστημα ήταν εκπληκτικό, αλλά πρόσφατα του είχαν κάνει έξωση από το εργαστήριό του. Και τώρα τον καλούσαν στο ναζιστικό αρχηγείο. Μια απίθανη ιστορία επιβίωσης φαινόταν να φτάνει στο τέλος της.

Οταν έφτασε, ο Βάρμπεργκ, αγγλόφιλος για μια ζωή, φορούσε πιθανότατα ένα από τα κομψά κοστούμια που είχε παραγγείλει από τον ράφτη του στο Λονδίνο. Περπατώντας στις μακριές μαρμάρινες στοές της Νέας Καγκελαρίας του Ράιχ, τα προσεκτικά γυαλισμένα σκωτσέζικα φτερά του Warburg θα κροταλίζονταν απειλητικά σε κάθε βήμα.

Η συνάντηση είχε κανονιστεί από τον Βίκτορ Μπρακ, ανώτατο αξιωματούχο της Καγκελαρίας του Φύρερ. Αν και ο Βάρμπεργκ δεν το γνώριζε, ο Μπρακ δεν ήταν απλώς ένας ακόμη ναζιστής λειτουργός. Είχε επιβλέψει τη λειτουργία της πρώτης συστηματικής δολοφονικής επιχείρησης των Ναζί, του προγράμματος «ευθανασίας» που αποσκοπούσε στην εξόντωση των αναπήρων. Ο Brack ήταν το τελευταίο άτομο που θα ήθελε να δει κάποιος στη θέση του Warburg τον Ιούνιο του 1941.

Πορτρέτο του Viktor Brack, 1946

Ο Viktor Brack, το 1946 πριν εκτελεστεί για εγκλήματα πολέμου, ήταν ο αρχιτέκτονας του ναζιστικού προγράμματος «ευθανασίας». Το 1941 κάλεσε τον Otto Warburg σε συνάντηση για να συνεχίσει την έρευνά του για τον καρκίνο.

Αλλά εκείνη την ημέρα, ο Brack, ντυμένος με τη μαύρη στολή των SS, είχε καλά νέα για τον Warburg. Ο βιοχημικός όχι μόνο θα του επέτρεπε να ζήσει, αλλά θα του επέτρεπε να συνεχίσει να εργάζεται στο ινστιτούτο του. Ηταν ένα παράξενο επεισόδιο: ένας Ναζί με άμεσο ρόλο σε δεκάδες χιλιάδες δολοφονίες να χαρίζει τη ζωή σε έναν ύποπτο ομοφυλόφιλο με εβραϊκή κληρονομιά.

Ηταν ένα παράξενο επεισόδιο: ένας Ναζί με άμεσο ρόλο σε δεκάδες χιλιάδες δολοφονίες να χαρίζεται σε έναν ύποπτο ομοφυλόφιλο με εβραϊκή κληρονομιά…

Γιατί λοιπόν οι ναζιστές ηγέτες σκέφτονταν τον Βάρμπεργκ σε μια τόσο κρίσιμη στιγμή για το καθεστώς τους; Δεν ήταν μόνο ο Μπρακ, τελικά. Το ημερολόγιο του ηγέτη των SS Χάινριχ Χίμλερ δείχνει ότι συναντήθηκε με τον Brack για να συζητήσουν για τον Warburg την ίδια μέρα, στις 21 Ιουνίου 1941.

Η απάντηση είναι ότι ο Warburg μελετούσε μια πάθηση για την οποία οι Ναζί νοιάζονταν όσο για σχεδόν καμία άλλη: τον καρκίνο.

Ο Brack, όπως θυμήθηκε αργότερα ο Warburg, του είχε θέσει μόνο έναν όρο: Ο Warburg θα έπρεπε να επικεντρώσει όλες του τις προσπάθειες στην έρευνα για τον καρκίνο. Αν και δεν υπάρχουν άμεσες αποδείξεις ότι ο Αδόλφος Χίτλερ συζήτησε την περίπτωση του Βάρμπεργκ εκείνη την ημέρα, αργότερα το ίδιο βράδυ – λίγες μόνο ώρες πριν τα πρώτα γερμανικά τανκς εισέλθουν στο σοβιετικό έδαφος – το ημερολόγιο του υπουργού προπαγάνδας Γιόζεφ Γκέμπελς αποκαλύπτει ότι αυτός και ο Χίτλερ έκαναν ένα διάλειμμα από τον σχεδιασμό για την ανακοίνωση της επιχείρησης Μπαρμπαρόσα για να συζητήσουν τις νέες εξελίξεις στην έρευνα για τον καρκίνο.

Οι ανακαλύψεις για τον καρκίνο

Το ενδιαφέρον του Χίτλερ για τον καρκίνο ήταν προσωπικό. Ηταν έφηβος όταν έχασε τη μητέρα του – το μόνο πρόσωπο που φαίνεται ότι αγάπησε ποτέ πραγματικά – από καρκίνο του μαστού. Από εκείνο το σημείο και μετά, η ασθένεια ήταν σχεδόν πάντα στις σκέψεις του.

Κάποια στιγμή, ο υποχονδριακός Χίτλερ ήταν τόσο σίγουρος ότι θα πέθαινε από καρκίνο που σταμάτησε ό,τι έκανε και άρχισε να γράφει τη διαθήκη του. Το γεγονός ότι θα μπορούσε σύντομα να πεθάνει από καρκίνο, είπε το 1932, τον έκανε να «τελειώσει τα γιγαντιαία καθήκοντα» που είχε κατά νου.

Ο Χίτλερ και άλλοι ναζιστές ηγέτες ασπάστηκαν κάθε είδους κομπογιαννίτες, αλλά είχαν καλό λόγο να εμπιστευτούν την έρευνα του Οττο Βάρμπεργκ για τον καρκίνο. Ο πατέρας τού Warburg, ο Emil, ήταν ένας διάσημος φυσικός που είχε συνεργαστεί με τον Albert Einstein- ο Otto είχε υπηρετήσει στον γερμανικό στρατό κατά τη διάρκεια του Πρώτου Παγκοσμίου Πολέμου και επέστρεψε στο Βερολίνο μόνο αφού ο Einstein του έστειλε μια επιστολή που τον προέτρεπε να διασωθεί για χάρη της γερμανικής επιστήμης.

Δεδομένων αυτών των επιρροών, ήταν φυσικό για τον Warburg να σκεφτεί τη βιολογία μέσα από το πρίσμα της ενέργειας. Και έτσι, όταν έστρεψε την προσοχή του στον καρκίνο στις αρχές της δεκαετίας του 1920, δεν τον ενδιέφεραν τα παραμορφωμένα χρωμοσώματα των καρκινικών κυττάρων ή η θεωρία ότι ο καρκίνος προκαλείται από μικρόβια. Ηθελε να κατανοήσει πώς τα καρκινικά κύτταρα αντλούσαν την ενέργεια για να υποστηρίξουν την ταχεία ανάπτυξή τους.

Αυτό που βρήκε ο Warburg θα έφερνε επανάσταση στην έρευνα για τον καρκίνο τις επόμενες δεκαετίες. Τα καρκινικά κύτταρα, όπως αποδείχθηκε, δεν τρώνε γλυκόζη (σάκχαρο του αίματος) όπως τα άλλα κύτταρα. Ενώ τα υγιή κύτταρα αντλούν το μεγαλύτερο μέρος της ενέργειάς τους καίγοντας θρεπτικά συστατικά με οξυγόνο, τα καρκινικά κύτταρα παράγουν μεγάλο μέρος της ενέργειάς τους χωρίς οξυγόνο, μέσω της διαδικασίας που γνωρίζουμε ως ζύμωση. Είναι η ίδια βιοχημική διαδικασία που, όταν πραγματοποιείται από μικροοργανισμούς, μας δίνει τόσα πολλά από τα αγαπημένα μας τρόφιμα – από τη μπύρα και το κρασί (αλκοολική ζύμωση), μέχρι το τυρί και το γιαούρτι (ζύμωση γαλακτικού οξέος).

Μια ομάδα επιστημόνων συγκεντρώθηκε για τη διάσκεψη του Solvay το 1911, μεταξύ των οποίων η Marie Curie, ο Albert Einstein και ο πατέρας τού Otto Warburg, Emil

Ηταν ήδη γνωστό εκείνη την εποχή ότι τα ανθρώπινα κύτταρα μπορούσαν να ζυμώσουν τη γλυκόζη. Θεωρούνταν όμως ότι ήταν μια πράξη έσχατης ανάγκης, μια εφεδρική γεννήτρια όταν δεν υπήρχε αρκετό οξυγόνο για να λειτουργήσουν οι σταθμοί παραγωγής ενέργειας ενός κυττάρου, τα μιτοχόνδρια.

Αλλά τα καρκινικά κύτταρα στο γυάλινο δοχείο του Warburg δεν φάνηκε να ενδιαφέρονται για το πόσο οξυγόνο ήταν διαθέσιμο. Ηταν λυσσασμένα για γλυκόζη και τη ζύμωναν, έγραψε ο Warburg, σαν «άγρια πολλαπλασιαζόμενες ζύμες τορούλας».

Υπό την προστασία των Ναζί

Ο καρκίνος δεν ήταν ο μόνος τομέας ενδιαφέροντος του Warburg – έφερε επίσης επανάσταση στους τομείς της φωτοσύνθεσης και της κυτταρικής αναπνοής – αλλά θα παρέμενε κεντρικός στην έρευνά του μέχρι το τέλος της ζωής του.

Δεν ήταν ότι ο Warburg ήταν ένας μεγάλος ανθρωπιστής, επίσης. Αντιθέτως, ήταν φημισμένα αλαζόνας και ναρκισσιστής. Οταν έμαθε ότι είχε κερδίσει το βραβείο Νόμπελ το 1931, η πρώτη αντίδραση του Warburg ήταν: «Καιρός ήταν».

Αυτή η τεράστια αυτοεκτίμηση ήταν που τον έκανε τόσο μοναδικό χαρακτήρα στη ναζιστική Γερμανία. Ο Warburg αρνήθηκε να εγκαταλείψει τη Γερμανία στο πρώτο μισό της δεκαετίας του 1930, όταν είχε ακόμη την ευκαιρία, εν μέρει επειδή δεν άντεχε στη σκέψη ότι οι Ναζί θα του έλεγαν τι να κάνει.

Ο Warburg αντιτάχθηκε επανειλημμένα στους Ναζί κατά τα πρώτα χρόνια της διακυβέρνησής τους. Απαγόρευσε στους υπαλλήλους του να κάνουν τον ναζιστικό χαιρετισμό ή να κρεμούν τη ναζιστική σημαία στο ινστιτούτο του. Σε μια περίπτωση, ένας λόχος ταγμάτων εφόδου έφτασε στο ινστιτούτο και διέταξε τους βοηθούς του να φύγουν για την ημέρα, προκειμένου να συμμετάσχουν σε μια υποχρεωτική ναζιστική πορεία. Ο Warburg δήλωσε ότι «θα έκαιγε το ινστιτούτο του» προτού ακολουθήσει την εντολή. Τα τάγματα εφόδου έφυγαν χωρίς τους βοηθούς του Warburg.

Το 1934, ο Warburg έστειλε ένα υπόμνημα στον Max Planck, έναν μεγαλοπρεπή της γερμανικής επιστήμης, προτείνοντας ότι οι ναζιστικοί κανονισμοί έπρεπε να ξαναγραφούν ώστε να εξαιρεθεί κάποιος στη θέση του. Πρότεινε ακόμη και τη συγκεκριμένη γλώσσα για τους αναθεωρημένους κανονισμούς.

Ο Warburg, για να είμαστε σίγουροι, βρισκόταν σε καλύτερη θέση από τους περισσότερους εβραίους επιστήμονες στη ναζιστική Γερμανία. Το ινστιτούτο του υποστηριζόταν από το Ιδρυμα Ροκφέλερ και είχε σημαίνοντες φίλους που επανειλημμένα τον βοηθούσαν όταν έμπαινε σε μπελάδες.

Αλλά ο Warburg ήταν πεπεισμένος ότι ήταν ο φόβος του Χίτλερ για τον καρκίνο που τελικά τον έσωσε και πιθανότατα είχε δίκιο. Αφού ο Brack είπε στον Warburg ότι μπορούσε να παραμείνει στο ινστιτούτο του, οι Ναζί έκαναν τα πάντα για να προστατεύσουν τον επιστήμονα, επιτρέποντάς του μάλιστα να μετακομίσει σε μια εξοχική έπαυλη όταν άρχισαν να πέφτουν βόμβες κοντά στο ινστιτούτο του στη γειτονιά του Dahlem στο Βερολίνο.

Επιστημονική καχυποψία

Μετά τον πόλεμο, η ιστορία του Βάρμπεργκ θα έπαιρνε άλλη μια αναπάντεχη τροπή: η πρωτοποριακή έρευνά του σχετικά με το πώς τα καρκινικά κύτταρα τροφοδοτούν την ανάπτυξή τους αγνοήθηκε σχεδόν εξ ολοκλήρου, καθώς οι επιστήμονες του καρκίνου έστρεψαν την προσοχή τους στο DNA και τις γενετικές μεταλλάξεις.

Δεν βοήθησε το γεγονός ότι πολλοί δυτικοί επιστήμονες ήταν καχύποπτοι για το πώς ο Βάρμπεργκ τα κατάφερνε τόσο καλά στη ναζιστική Γερμανία, ούτε ότι έκανε όλο και πιο εξωφρενικές δηλώσεις για τον καρκίνο.

Τον Δεκέμβριο του 1950, ο Warburg είπε σε μια συγκέντρωση νομπελιστών ότι η μετάβαση του καρκινικού κυττάρου στη ζύμωση προκαλείται από την αδυναμία του να χρησιμοποιήσει σωστά το οξυγόνο. Στη συνέχεια πρόσθεσε ότι αυτό ήταν το μόνο πράγμα που έπρεπε να γνωρίζουν οι συνάδελφοί του νομπελίστες για τη βιολογία του καρκίνου. Ολα τα υπόλοιπα, δήλωσε, ήταν «σκουπίδια».

Ο Warburg πέθανε το 1970. Στις αρχές του 21ου αιώνα, το όνομά του δεν περιλαμβανόταν πλέον στα δημοφιλή εγχειρίδια για τον καρκίνο. Αλλά, ακόμη και μετά το θάνατό του, η ιστορία του Warburg θα έβλεπε νέες ανατροπές. Στα τέλη της δεκαετίας του 1990, ένας μικρός αριθμός ερευνητών του καρκίνου διαπίστωσε ότι η αναζήτησή τους για τα γονίδια του καρκίνου τούς είχε οδηγήσει κατευθείαν πίσω στον Warburg και στις ενεργειακές διεργασίες που είχε μελετήσει.

Την τελευταία δεκαετία, ειδικότερα, σημειώθηκε μια αναγέννηση στη μελέτη του μεταβολισμού των καρκινικών κυττάρων. Αν και οι σύγχρονοι ερευνητές δεν συμφωνούν απαραίτητα με όλες τις ιδέες του Warburg, τείνουν να συμφωνούν με τα ευρύτερα επιχειρήματά του: ότι ο καρκίνος είναι μια μεταβολική ασθένεια όσο και μια γενετική ασθένεια και ότι ο τρόπος με τον οποίο ένα κύτταρο προσλαμβάνει και επεξεργάζεται την τροφή είναι θεμελιώδης για το τι είναι η ασθένεια και πώς δημιουργείται.

Σήμερα, η μελέτη του μεταβολισμού του καρκίνου οδηγεί σε νέα φάρμακα και σε επανεξέταση του τρόπου με τον οποίο η διατροφή μας συμβάλλει στον καρκίνο. Η απίθανη ιστορία επιβίωσης του Warburg, όπως φαίνεται, μπορεί να έχει ακόμη μερικά κεφάλαια.

Τρεις άλλοι Εβραίοι επιστήμονες στη ναζιστική Γερμανία

Hans Krebs

Ο εβραίος ερευνητής του μεταβολισμού, βραβευμένος με Νόμπελ, ο οποίος εκπαιδεύτηκε στο πλευρό του Οττο Βάρμπεργκ, ο Krebs απολύθηκε από το Πανεπιστήμιο του Φράιμπουργκ μετά την ανάληψη της εξουσίας από τους Ναζί το 1933. Ο Krebs κατέφυγε στην Αγγλία με τα εργαλεία που είχε επινοήσει ο Warburg για να συνεχίσει τη μελέτη του. Λίγα χρόνια αργότερα, τα χρησιμοποίησε για να ανακαλύψει τον περίφημο κύκλο Krebs και να φέρει επανάσταση στην κατανόηση του μεταβολισμού.

Otto Meyerhof

Φίλος και ερευνητικός συνεργάτης του Warburg, ο Meyerhof μοιράστηκε το 1922 το βραβείο Νόμπελ Φυσιολογίας ή Ιατρικής με τον βρετανό φυσιολόγο AV Hill. Ο Meyerhof ήταν άλλος ένας λαμπρός εβραίος επιστήμονας που βρήκε τη ζωή του σε κίνδυνο υπό τους Ναζί. Το 1938, διέφυγε από τη Γερμανία για τη Γαλλία, και στη συνέχεια, όταν οι Ναζί εισέβαλαν στη Γαλλία, έκανε ένα επικίνδυνο οδοιπορικό στα Πυρηναία.

Φριτς Χάμπερ

Ο νομπελίστας και διάσημος αρχιτέκτονας του γερμανικού προγράμματος πολέμου με αέρια κατά τη διάρκεια του Α’ Παγκοσμίου Πολέμου, ο Χάμπερ είχε το δικό του ινστιτούτο στο Ντάλεμ, όχι μακριά από αυτό του Βάρμπεργκ. Αφού εγκατέλειψε τη Γερμανία το 1933, ο εβραϊκής καταγωγής Χάμπερ παρέμεινε μυστηριώδης. «Ποτέ δεν έκανα τίποτα, ούτε καν είπα ούτε μια λέξη, που θα δικαιολογούσε να γίνω εχθρός αυτών που κυβερνούν τώρα τη Γερμανία», έγραψε σε έναν συνάδελφό του τον Δεκέμβριο του 1933.