Ο τρόμος για το υπερφυσικό ήταν ευρέως διαδεδομένος στη Βρετανία του 18ου αιώνα. Η Martha McGill αναφέρει πέντε παραδείγματα καιροσκόπων που εκμεταλλεύτηκαν αυτόν τον φόβο για τους δικούς τους (συχνά κακόβουλους) σκοπούς – από τη διάπραξη ληστειών μέχρι τη διάδοση θρησκευτικού μίσους.

1. Η αναζήτηση εκδίκησης της Φάνι που ξύνεται

Μπορεί ο 18ος αιώνας να είναι γνωστός ως η εποχή του Διαφωτισμού, αλλά αυτό δεν σημαίνει ότι ο φόβος των Βρετανών για το υπερφυσικό είχε περάσει στην ιστορία. Αντιθέτως, πολλοί από τους γεωργιανούς προγόνους μας θεωρούσαν την απειλή του παραφυσικού ως πραγματική και τρομακτική – και αυτό τους έκανε ευάλωτους στις φάρσες με φαντάσματα.

Σε τέτοιες φάρσες οι άνθρωποι προσποιούνταν τα φαντάσματα -ή επινοούσαν ιστορίες φαντασμάτων- προκειμένου να προωθήσουν τα δικά τους συμφέροντα. Τα συμφέροντα αυτά περιλάμβαναν τη διάδοση του θρησκευτικού μίσους, την εξασφάλιση του γάμου των ονείρων… και, στην περίπτωση ενός λονδρέζου υπαλλήλου ονόματι Richard Parsons, την εκδίκηση.

Το 1759, ο Πάρσονς νοίκιασε ένα δωμάτιο σε ένα σπίτι στο Cock Lane σε έναν χήρο ονόματι Γουίλιαμ Κεντ, ο οποίος συνοδευόταν από τη Φάνι Λινς, αδελφή της νεκρής συζύγου του και τώρα ερωμένη του. Οι σχέσεις χάλασαν όταν ο Πάρσονς δανείστηκε χρήματα από τον Κεντ και απέτυχε να τα αποπληρώσει. Ο Κεντ και η Λινς μετακόμισαν και λίγο αργότερα η Λινς πέθανε, προφανώς από ευλογιά. Το 1762, ο Πάρσονς και η 12χρονη κόρη του, Ελίζαμπεθ, ανέφεραν ότι το φάντασμα του Λινς στοιχειώνει το σπίτι στην Cock Lane. Το φάντασμα, γνωστό ως «Scratching Fanny» (επειδή ακουγόταν σαν να γδέρνει τα έπιπλα), ισχυριζόταν ότι ο Κεντ την είχε δηλητηριάσει με αρσενικό.

Η υπόθεση προσέλκυσε τη μαζική προσοχή της κοινής γνώμης. Οι εφημερίδες σε ολόκληρη τη χώρα αναφέρθηκαν σε αυτή και περίεργα πλήθη πήγαν να επισκεφθούν το Cock Lane. Μορφωμένοι άνθρωποι έκαναν σεάνς για να μιλήσουν με τη Scratching Fanny, και ο διάσημος συγγραφέας Samuel Johnson αποτέλεσε μέρος μιας επιτροπής που διερεύνησε την υπόθεση. Τελικά διαπιστώθηκε ότι το όλο θέμα ήταν φάρσα: καθοδηγούμενη από τον πατέρα της, ο οποίος ήθελε να εκδικηθεί τον Κεντ, η Ελίζαμπεθ Πάρσονς υποδυόταν το φάντασμα. Ο Ρίτσαρντ Πάρσονς καταδικάστηκε στη συνέχεια σε φυλάκιση δύο ετών και διαπομπεύτηκε τρεις φορές.

Η υπόθεση αυτή προέκυψε από μια ασήμαντη διαμάχη μεταξύ του Κεντ και του Πάρσονς. Ωστόσο, η διαμάχη γύρω από αυτή καταδεικνύει βαθύτερα ρήγματα που διατρέχουν τη βρετανική κοινωνία. Οι μεθοδιστές υποστήριζαν ότι τα φαντάσματα μπορεί να είναι αληθινά- οι Αγγλικανοί απέρριπταν το ενδεχόμενο. Ακόμη και μετά την καταδίκη του Richard Parsons, η κοινή γνώμη ήταν διχασμένη.

Μιλώντας λίγο αργότερα, ο Samuel Johnson συνόψισε τη συνεχιζόμενη αβεβαιότητα γύρω από τα φαντάσματα: «Είναι θαυμάσιο το γεγονός ότι έχουν περάσει 5.000 χρόνια από τη δημιουργία του κόσμου και ακόμη δεν έχει αποφασιστεί αν υπήρξε ποτέ περίπτωση να εμφανιστεί το πνεύμα κάποιου ανθρώπου μετά θάνατον. Ολα τα επιχειρήματα είναι εναντίον του- αλλά όλη η πίστη είναι υπέρ του».

2. Τα συζυγικά βάσανα ενός πεσμένου poltergeist

Το 1737, ένας άνδρας από το Aberdeenshire, ο Geordie Watt, πήγε στον ιερέα του με ένα ασυνήθιστο αίνιγμα: τον βασάνιζε το φάντασμα της νεκρής μητέρας του. Το πνεύμα αυτό τον είχε ενημερώσει ότι ήταν «θέλημα του μεγάλου Θεού» να παντρευτεί ο Βατ την υπηρέτρια της οικογένειας, την Τίμπι Μόρτιμερ, καθώς προοριζόταν για την αιώνια δόξα. Αν ο Βατ δεν συμφωνούσε σε αυτόν τον άνισο γάμο, ο ίδιος και τα έξι αδέλφια του θα «καταναλώνονταν με φωτιά από τον ουρανό».

Στο άκουσμα αυτής της ιστορίας, ο ιερέας συμφώνησε να επισκεφθεί τη φάρμα του Watt. Το φάντασμα εμφανίστηκε δεόντως και ο ιερέας όρμησε εναντίον του. Το φάντασμα άρχισε να τρέχει μακριά, αλλά αμέσως έπεσε κάτω. Τα αρχεία της εκκλησίας σημειώνουν στη συνέχεια ότι ο ιερέας «έκανε μια τέτοια δοκιμή του φαινομένου που θεώρησε σύμφωνη με τις αρχές της χριστιανικής αποκάλυψης και της αληθινής φιλοσοφίας» – δηλαδή, τη χτύπησε με ένα ραβδί και έτσι διαπίστωσε ότι δεν ήταν άυλο πνεύμα. Αφαιρώντας το πέπλο του φαντάσματος, ο ιερέας αποκάλυψε την ίδια την Tibbie Mortimer.

Τα αρχεία δείχνουν ότι η Μόρτιμερ ήταν έγκυος- τόσο αυτή όσο και ο Βατ τιμωρήθηκαν με πρόστιμο για «πορνεία». Η εκκλησία έκρινε επίσης τον Μόρτιμερ ένοχο για βλασφημία. Τις Κυριακές έπρεπε να κάθεται στο μπροστινό μέρος της εκκλησιαστικής λειτουργίας στο λεγόμενο σκαμνί της μετάνοιας, φορώντας χοντρό σάκο – μια τιμωρία που συνεχίστηκε για πάνω από έναν χρόνο.

Δεν υπάρχει καμία καταγραφή για το τι απέγινε το παιδί, αλλά η θλιβερή ιστορία δεν φαίνεται να κατέληξε σε γάμο.

Μια υπηρέτρια όπως η Μόρτιμερ είχε λίγες επιλογές όταν έμεινε έγκυος και έτσι φαίνεται ότι σκαρφίστηκε το κόλπο με το φάντασμα σε μια προσπάθεια να πείσει τον Βατ να την παντρευτεί. Με την επίκληση υπερφυσικής εξουσίας, οι κοινωνικά υποδεέστεροι μπορούσαν να προσπαθήσουν να επηρεάσουν τους «ανωτέρους» τους. Δυστυχώς, στη συγκεκριμένη περίπτωση, η προσπάθεια έπεσε στο κενό.

3. Πράξεις τρόμου από το υπερπέραν του τάφου

Το ερώτημα αν υπάρχουν ή όχι φαντάσματα συζητείται εδώ και αιώνες. Οι προτεστάντες θεολόγοι πίστευαν ότι είχαν την απάντηση. Τα φαντάσματα, υποστήριζαν, ήταν μια καθολική δεισιδαιμονία και έτσι προσπάθησαν να δυσφημίσουν τους «παπικούς» συνδέοντάς τους με φάρσες φαντασμάτων. Κυκλοφορούσαν ιστορίες για καθολικούς ιερείς που κατασκεύαζαν στοιχειά για να προτρέπουν σε πληρωμή για εξορκισμούς ή που ντύνονταν φαντάσματα για να τρυπώνουν στα υπνοδωμάτια ενάρετων νεαρών γυναικών.

Μια ιδιαίτερα δραματική περίπτωση αναφέρθηκε το 1733, σε μια έκδοση με τίτλο Revolution Politicks. Μια ομάδα καθολικών υποτίθεται ότι βεβαίωσε ότι είχε τρομοκρατηθεί από ένα φάντασμα. Το φάντασμα αυτό ισχυριζόταν ότι δεν μπορούσε να αναπαυθεί αν το σώμα του δεν θάβονταν κάτω από τον άμβωνα σε μια εκκλησία του Αγίου Κλήμεντα. Αφού οι καθολικοί έκαναν ένα «δώρο» στον τοπικό ιερέα, εκείνος συμφώνησε να επιτρέψει την ταφή και η κηδεία πραγματοποιήθηκε.

Εκείνη τη νύχτα, ο πρύτανης ονειρεύτηκε ότι η εκκλησία του είχε πάρει φωτιά. Η ψύχραιμη σύζυγός του τού είπε να ξανακοιμηθεί. Κάθε φορά όμως που έκλεινε τα μάτια του, το όνειρο επέστρεφε. Τελικά ο ιερέας σηκώθηκε, έσυρε έναν νεκροθάφτη από το κρεβάτι και πήγε να επιθεωρήσει το νεοταφικό πτώμα. Οι δυο τους άνοιξαν το φέρετρο – και αντί για πτώμα, βρήκαν «μπάλες φωτιάς και άλλα εύφλεκτα υλικά και ένα σπίρτο αναμμένο για να ανατινάξουν την εκκλησία».

«Λένε κάποιοι», συνέχισε ο συγγραφέας, «ότι αυτή ήταν άλλη μια ίντριγκα που στήθηκε εναντίον της εκκλησίας, τόσο βαθιά όσο η πέμπτη Νοεμβρίου».

Αυτή η ιστορία για μια φάρσα ταφής ήταν σχεδόν σίγουρα μια φάρσα η ίδια, αλλά καταδεικνύει πώς οι ιστορίες φαντασμάτων μπορούσαν να χρησιμοποιηθούν για να προωθηθούν ορισμένες πολιτικές ή θρησκευτικές ατζέντες. Στη δεκαετία του 1730, εν μέσω φόβων για πιθανή εισβολή των Ιακωβιτών, ιστορίες όπως αυτή φαινομενικά επιβεβαίωναν μια κατηγορία που πολλοί Βρετανοί ήδη πίστευαν: ότι οι Καθολικοί ήταν εχθροί του κράτους.

Το 1733, στο πλαίσιο μιας συνωμοσίας για την ανατίναξη μιας προτεσταντικής εκκλησίας, μια ομάδα καθολικών ισχυρίστηκε ότι τρομοκρατούνταν από ένα πολτεργκέιστ… ή έτσι τουλάχιστον έλεγε η ιστορία.

4. Εκβιασμός από ένα φάντασμα που βγάζει μαχαίρι

Οι αδίστακτοι Γεωργιανοί χρησιμοποιούσαν μερικές φορές ιστορίες φαντασμάτων για να τρομάξουν τα θύματά τους – και τα υπάρχοντά τους. Ενα παράδειγμα τέτοιου εγκλήματος ήρθε ενώπιον των δικαστηρίων το 1810, αφού μια γυναίκα ονόματι Μάργκαρετ Σάλτερ έβαλε στο στόχαστρο μια Μαίρη Αντερσον, η οποία έμενε στο ίδιο κατάλυμα με αυτή.

Από την αρχή, η Salter συμπεριφερόταν παράξενα, πραγματοποιώντας κάτι που φαινόταν να είναι τελετουργικό. Εκοψε δαχτυλίδια από λευκό ύφασμα και τα τοποθέτησε στο τζάκι- γέμισε ένα φλιτζάνι τσαγιού με άμμο και το περιέβαλε με χάρτινες φιγούρες- και πρόσφερε στην Αντερσον ζωμό εμπλουτισμένο με μια μυστηριώδη σκόνη.

Θα ακολουθούσαν και χειρότερα. Μια μέρα, οι δυο τους καθόντουσαν μαζί όταν ένα μαχαίρι έπεσε κατά μήκος του δωματίου πάνω στην Αντερσον. Αλλά ποιος το πέταξε; Ο επιτιθέμενος ήταν το πνεύμα ενός ανθρώπου που ονομαζόταν Ρίτσαρντ Κόνορς, εξήγησε η Σάλτερ. Ο Κόνορς ήταν, στην πραγματικότητα, ζωντανός. Επισκεπτόταν συχνά τον ξενώνα και αργότερα παντρεύτηκε τη Σάλτερ. Αλλά η Σάλτερ ισχυρίστηκε ότι το πνεύμα του επιθυμούσε τα υπάρχοντα της Αντερσον και θα τη βασάνιζε αν αρνιόταν. Η αφελής Αντερσον αναγκάστηκε να παραδώσει ένα φόρεμα από μουσελίνα με κλωναράκια, ένα βαμβακερό φόρεμα, ένα μεσοφόρι και ένα στήριγμα, και πέντε καπέλα, μεταξύ άλλων εξαρτημάτων.

Τελικά, η Αντερσον κατάλαβε την εξαπάτηση και προσέφυγε στα δικαστήρια. Ο κ. Justice Chambre επέβαλε πρόστιμο στη Salter ένα σελίνι και την καταδίκασε σε 12 μήνες φυλάκιση στο «Σπίτι του Σωφρονισμού». Ο Κόνορς αθωώθηκε.

Η Σάλτερ δεν ήταν η μόνη στον καιροσκοπισμό της. Υπάρχουν ιστορίες για χωρικούς που ντύνονταν φαντάσματα για να αρπάξουν τις κότες των γειτόνων τους ή για ληστές που φορούσαν λευκά σεντόνια για να τρομάξουν τους κυρίους. Η επίκληση του υπερφυσικού έγινε ένας τρόπος για να παρακάμπτονται οι γήινοι κανόνες συμπεριφοράς – σε αυτές τις περιπτώσεις, με ολέθριο σκοπό.

5. Το φάντασμα που είχε καλές προθέσεις… αλλά κατέληξε στη φυλακή

Ενώ ορισμένοι Γεωργιανοί προσποιούνταν ότι ήταν φαντάσματα για οικονομικό όφελος, τουλάχιστον ένας υποστήριζε ένα πιο αλτρουιστικό κίνητρο.

Το 1815 άρχισαν να φτάνουν στους Times ιστορίες για ένα υπερφυσικό ον που στοίχειωνε το St Andrew’s Holborn του Λονδίνου. Μια ομάδα από τα «κατώτερα τάγματα», ανέφερε η εφημερίδα, είχε αρχίσει να συγκεντρώνεται κοντά στο νεκροταφείο για να αναζητήσει το φάντασμα. Μια νύχτα ξέσπασε γενικός συναγερμός: το φάντασμα είχε εμφανιστεί! Περιπλανιόταν ανάμεσα στις ταφόπλακες, γελούσε υστερικά και έβγαζε τρία «ταφικά βογγητά». Αστυνομικοί βρέθηκαν επί τόπου. Ανεπηρέαστοι από το φάντασμα, βάδισαν στο νεκροταφείο και βρήκαν έναν νεαρό άνδρα με λευκό παντελόνι, λευκό πουκάμισο και λευκό καπέλο.

Σύρθηκε ενώπιον των τοπικών δικαστών και ο νεαρός αυτοπροσδιορίστηκε ως ο 16χρονος James Cainess. Εξήγησε ότι ένας κύριος τον είχε πληρώσει για να πάει στο νεκροταφείο και να ερευνήσει το φάντασμα. Αφού διαπίστωσε ότι το φάντασμα δεν ήταν τίποτα περισσότερο από ένα άξονα φεγγαρόφωτος που χτυπούσε μια επιτύμβια στήλη, ο Cainess αποφάσισε να ντυθεί φάντασμα για να τραβήξει την προσοχή του «ευκολόπιστου πλήθους». Το σχέδιό του ήταν στη συνέχεια να τους «ξεγελάσει». Αφού ο αξιοσέβαστος πατέρας του εγγυήθηκε για τη μελλοντική του καλή συμπεριφορά, ο Cainess αφέθηκε ελεύθερος χωρίς τιμωρία.

Το σχέδιο του νεαρού άνδρα ταίριαζε με τη μακροχρόνια ιδέα ότι η καταπολέμηση της δεισιδαιμονίας αποτελούσε δημόσια υπηρεσία. Το 1693, ο διαφωτιστής Τζον Λοκ είχε παροτρύνει τους γονείς να εμποδίζουν τις υπηρέτριες να λένε στα παιδιά τους ιστορίες φαντασμάτων, οι οποίες μπορεί να τα αφήσουν να φοβούνται το σκοτάδι για το υπόλοιπο της ζωής τους. Ο Κέινες μπορεί κάλλιστα να ήλπιζε να διαφωτίσει τους γείτονές του διαψεύδοντας το φοβερό φάντασμα. Αλλά η τακτική του υποδηλώνει άγνοια της παρατεταμένης συναισθηματικής δύναμης των πρώτων εντυπώσεων.

Σε όλες τις περιπτώσεις αυτού του άρθρου, ο σκεπτικισμός επικράτησε στο τέλος. Ομως οι ιστορίες αποκαλύπτουν τον επίμονο φόβο ότι τα φαντάσματα μπορεί να παραμονεύουν στις σκιές. Το βλέπουμε αυτό ακόμη και στη σύγχρονη κοινωνία: η φάρσα Ghostwatch του BBC το 1992, ένα φανταστικό δράμα που παρουσιάστηκε ως ζωντανό ντοκιμαντέρ, φέρεται να προκάλεσε σε ορισμένους θεατές διαταραχή μετατραυματικού στρες.

Οι γεωργιανές φάρσες φαντασμάτων αντικατοπτρίζουν τις εντάσεις που υπήρχαν μεταξύ διαφορετικών θρησκευτικών και κοινωνικών ομάδων και τις περίεργες στρατηγικές που μπορεί να υιοθετήσουν τα άτομα στην προσπάθειά τους για κοινωνική ενδυνάμωση. Αποκαλύπτουν επίσης τη διαρκή δυσοίωνη γοητεία του υπερφυσικού κόσμου.