1. Πανούκλα του Ιουστινιανού

Τρεις από τις θανατηφόρες πανδημίες στην καταγεγραμμένη ιστορία προκλήθηκαν από ένα και μόνο βακτήριο, το Yersinia pestis, μια θανατηφόρα λοίμωξη γνωστή ως πανούκλα.

Η πανούκλα του Ιουστινιανού έφτασε στην Κωνσταντινούπολη, την πρωτεύουσα της Βυζαντινής Αυτοκρατορίας, το 541 μ.Χ. Μεταφέρθηκε πάνω από τη Μεσόγειο Θάλασσα από την Αίγυπτο, μια πρόσφατα κατακτηθείσα χώρα που αποτίει φόρο τιμής στον Αυτοκράτορα Ιουστινιανό. Οι ψύλλοι που μαστίζονται από πανούκλα εγκαταστάθηκαν πάνω στους μαύρους αρουραίους που έτρωγαν στο σιτάρι.

Η πανούκλα κατέλυσε την Κωνσταντινούπολη και εξαπλώθηκε σαν πυρκαγιά σε όλη την Ευρώπη, την Ασία, τη Βόρεια Αφρική και την Αραβία σκοτώνοντας περίπου 30 έως 50 εκατομμύρια ανθρώπους, ίσως το ήμισυ του παγκόσμιου πληθυσμού!

«Οι άνθρωποι δεν είχαν πραγματική κατανόηση για το πώς να την πολεμήσουν εκτός από το να προσπαθούν να αποφύγουν τους άρρωστους», λέει ο Thomas Mockaitis, καθηγητής ιστορίας στο Πανεπιστήμιο DePaul. «Οσον αφορά το πώς τελείωσε η πανούκλα, η καλύτερη εικασία είναι ότι η πλειονότητα των ανθρώπων σε μια πανδημία επιβιώνουν κάπως και εκείνοι που επιβιώνουν έχουν ασυλία».

2. Μαύρος θάνατος – Η εφεύρεση της καραντίνας

Η πανούκλα δεν εξαφανίστηκε ποτέ και όταν επέστρεψε 800 χρόνια αργότερα, σκότωσε με ταχείς ρυθμούς ανθρώπους που εγκαταλείφθηκαν στη μοίρα τους. Ο Μαύρος Θάνατος, που έπληξε την Ευρώπη το 1347, αφαίρεσε 200 εκατομμύρια ζωές μέσα σε τέσσερα χρόνια.

Όσο για το πώς να σταματήσουν την ασθένεια, οι άνθρωποι δεν είχαν ακόμη επιστημονική κατανόηση της μετάδοσης, λέει ο Mockaitis, αλλά ήξεραν ότι είχε σχέση με την εγγύτητα. Αυτός είναι ο λόγος για τον οποίο οι αξιωματούχοι στη βενετσιάνικη λιμενική πόλη Ραγκούσα αποφάσισαν να κρατήσουν τους νεοαφιχθέντες ναυτικούς σε απομόνωση έως ότου μπορούσαν να αποδείξουν ότι δεν ήταν άρρωστοι.

Αρχικά, οι ναυτικοί κρατήθηκαν στα πλοία τους για 30 ημέρες, το οποίο έγινε γνωστό στον ενετικό νόμο ως trentino. Με την πάροδο του χρόνου, οι Ενετοί αύξησαν την αναγκαστική απομόνωση σε 40 ημέρες ή ένα καραντίνο, την προέλευση της λέξης καραντίνα και την έναρξη της πρακτικής της στον δυτικό κόσμο.

«Αυτό σίγουρα είχε αποτέλεσμα», λέει ο Mockaitis.

3. Η μεγάλη πανούκλα του Λονδίνου – το σφράγισμα των αρρώστων

Το Λονδίνο δεν έκανε ποτέ ένα διάλειμμα μετά τον Μαύρο Θάνατο. Η πανούκλα επανεμφανιζόταν περίπου κάθε 10 χρόνια με 1348 έως 1665-40εστίες σε πάνω από 300 χρόνια. Και με κάθε νέα επιδημία πανούκλας, το 20% των ανδρών, των γυναικών και των παιδιών που ζούσαν στη βρετανική πρωτεύουσα πέθαιναν.

Στις αρχές της δεκαετίας του 1500, η ​​Αγγλία επέβαλε τους πρώτους νόμους για τον διαχωρισμό και την απομόνωση των ασθενών. Τα σπίτια που πλήττονταν από πανούκλα σημαδεύτηκαν με ένα δέμα σανού που έδεναν σε έναν πόλο έξω. Εάν είχατε μολύνει τα μέλη της οικογένειάς σας, έπρεπε να κουβαλήσετε έναν λευκό πόλο όταν βγαίνατε δημόσια. Πιστεύεται ότι οι γάτες και οι σκύλοι μετέφεραν την ασθένεια, οπότε έγινε χονδρική σφαγή εκατοντάδων χιλιάδων ζώων.

Η μεγάλη πανούκλα του 1665 ήταν η τελευταία και μια από τις χειρότερες επιδημίες στους αιώνες, σκοτώνοντας 100.000 Λονδρέζους σε μόλις επτά μήνες. Απαγορεύτηκε όλη η δημόσια ψυχαγωγία και τα θύματα κλείστηκαν βίαια στα σπίτια τους για να αποτρέψουν τη διάδοση της νόσου. Οι κόκκινοι σταυροί ζωγραφίστηκαν στις πόρτες τους μαζί με μια έκκληση για συγχώρεση: «Κύριε μας έλεος».

Τόσο σκληρό όσο ήταν να κλείσεις τους άρρωστους στα σπίτια τους και να θάβεις τους νεκρούς σε μαζικούς τάφους, μπορεί να ήταν ο μόνος τρόπος για να τερματιστεί η τελευταία μεγάλη επιδημία πανούκλας.

4. Ευλογιά – Μια ευρωπαϊκή ασθένεια καταστρέφει τον νέο κόσμο

Η ευλογιά ήταν ενδημική στην Ευρώπη, την Ασία και την Αραβία για αιώνες, μια επίμονη απειλή που σκότωσε τρεις στους δέκα ανθρώπους που μολύνθηκε και άφησε τους υπόλοιπους με ουλές. Ομως, το ποσοστό θανάτου στον Παλαιό Κόσμο ήταν μειωμένο σε σύγκριση με την καταστροφή που προκάλεσαν στους γηγενείς πληθυσμούς στον Νέο Κόσμο όταν ο ιός της ευλογιάς έφτασε τον 15ο αιώνα με τους πρώτους ευρωπαίους εξερευνητές.

Οι αυτόχθονες λαοί του σύγχρονου Μεξικού και των Ηνωμένων Πολιτειών είχαν μηδενική φυσική ανοσία έναντι της ευλογιάς και ο ιός τούς μείωσε κατά δεκάδες εκατομμύρια.

“Δεν υπήρξε θανάτωση στην ανθρώπινη ιστορία για να ταιριάξει με αυτό που συνέβη στην Αμερική – το 90 έως 95 τοις εκατό του αυτόχθονου πληθυσμού εξαφανίστηκε για πάνω από έναν αιώνα”, λέει ο Mockaitis. «Το Μεξικό από έντεκα εκατομμύρια πληθυσμό έφθασε μόλις στο ένα».

Αιώνες αργότερα, η ευλογιά έγινε η πρώτη επιδημία ιών που τερματίστηκε με εμβόλιο. Στα τέλη του 18ου αιώνα, ένας Βρετανός γιατρός με τον όνομα Εντουαρντ Τζένερ ανακάλυψε ότι οι γαλακτοπαραγωγικές μονάδες που είχαν μολυνθεί από έναν πιο ήπιο ιό που ονομαζόταν ευλογιά φαίνονταν να έχουν ανοσία στην ευλογιά. Ο Τζένερ εμβολίασε τον 9χρονο γιο του κηπουρού του με ανεμοβλογιά και στη συνέχεια τον εξέθεσε στον ιό της ευλογιάς χωρίς κακό αποτέλεσμα.

«Ο αφανισμός της ευλογιάς, η πιο φοβερή μάστιγα του ανθρώπινου είδους, πρέπει να είναι το τελικό αποτέλεσμα αυτής της πρακτικής», έγραψε ο Τζένερ το 1801.

Και είχε δίκιο. Χρειάστηκαν σχεδόν δύο ακόμη αιώνες, αλλά το 1980 ο Παγκόσμιος Οργανισμός Υγείας ανακοίνωσε ότι η ευλογιά είχε εξαλειφθεί εντελώς από το πρόσωπο της Γης.

5. Χολέρα – Μια νίκη για έρευνα για τη δημόσια υγεία

Στις αρχές έως τα μέσα του 19ου αιώνα, η χολέρα ξέσπασε στην Αγγλία, σκοτώνοντας δεκάδες χιλιάδες. Η επικρατούσα επιστημονική θεωρία της εποχής είπε ότι η ασθένεια εξαπλώθηκε από βρώμικο αέρα που είναι γνωστό ως «μίασμα». Αλλά ένας βρετανός γιατρός με το όνομα John Snow υποψιάστηκε ότι η μυστηριώδης ασθένεια, η οποία σκότωνε τα θύματά της μέσα σε λίγες μέρες από τα πρώτα συμπτώματα, παραμόνευε στο πόσιμο νερό του Λονδίνου.

Ο Snow ενήργησε σαν ένας επιστήμονας Sherlock Holmes, διερεύνησε αρχεία νοσοκομείων και αναφορές νεκροτομείων για να εντοπίσει τις ακριβείς τοποθεσίες των θανατηφόρων εστιών. Δημιούργησε ένα γεωγραφικό διάγραμμα θανάτων από χολέρα σε περίοδο 10 ημερών και βρήκε ένα σύμπλεγμα 500 θανατηφόρων λοιμώξεων που περιέβαλαν την αντλία Broad Street, μια δημοφιλή αντλία για πόσιμο νερό.

«Μόλις εξοικειωθήκαμε με την κατάσταση και την έκταση αυτής της βλάβης (sic) της χολέρας, υποψιάστηκα κάποια μόλυνση του νερού της πολύ γνωστής αντλίας δρόμου στην Broad Street», έγραψε ο Snow.

Με σκληρή προσπάθεια, ο Snow έπεισε τους τοπικούς αξιωματούχους να αφαιρέσουν τη λαβή της αντλίας στο Broad Street, καθιστώντας την άχρηστη και σαν μαγεία οι μολύνσεις σταμάτησαν. Η δουλειά του Snow δεν θεραπεύει τη χολέρα σε μια νύχτα, αλλά τελικά οδήγησε σε μια παγκόσμια προσπάθεια για βελτίωση της αστικής υγιεινής και προστασία του πόσιμου νερού από τη μόλυνση.

Ενώ η χολέρα έχει εκριζωθεί σε μεγάλο βαθμό στις ανεπτυγμένες χώρες, εξακολουθεί να είναι ένας επίμονος δολοφόνος σε χώρες του τρίτου κόσμου που δεν διαθέτουν επαρκή επεξεργασία λυμάτων και πρόσβαση σε καθαρό πόσιμο νερό.