Είναι η μόνη άλυτη περίπτωση πειρατείας στην ιστορία της εμπορικής αεροπορίας. Το απόγευμα της 24ης Νοεμβρίου 1971 – Ημέρα των Ευχαριστιών – ένας άντρας σε μια πτήση από το Πόρτλαντ προς το Σιάτλ απείλησε να πυροδοτήσει μια βόμβα εάν δεν λάμβανε πολλά λύτρα. Μόλις πήρε τα χρήματα, ο αεροπειρατής απελευθέρωσε όλους τους επιβάτες και διέταξε το πλήρωμα να πετάξει στο Μεξικό. Κατά τη διαδρομή, με τα μετρητά στο χέρι, ο άνδρας έπεσε με αλεξίπτωτο από το αεροσκάφος.

Αυτός ο άντρας έμεινε γνωστός ως D.B. Cooper. Μετά από έρευνα 45 ετών από το FBI, η ταυτότητά του, το πού βρίσκεται και το κίνητρο παραμένουν άγνωστα. Κανείς δεν ξέρει καν αν επέζησε από το άλμα – και ένας από τους κύριους υπόπτους πέθανε το 2019.

Ο λογαριασμός του στο FBI

Το FBI τον περιγράφει ως “λευκό άνδρα, ύψους 6’1”, 70-75 κιλά, γεννημένο στα μέσα της δεκαετίας του ’40, καστανά μάτια, μαύρα μαλλιά, συμβατικό χτένισμα μαλλιών με χωρίστρα στα αριστερά. “Ο Κούπερ επιβιβάστηκε στην πτήση 305 της Northwest Orient Airlines , εγκαταστάθηκε στον διάδρομο στο πίσω μέρος του 727, άναψε ένα τσιγάρο και παρήγγειλε ένα μπέρμπον και σόδα. Στη συνέχεια, έδωσε ένα σημείωμα στη Φλωρεντία Σάφνερ, 23χρονη αεροσυνοδό. “Εχω μια βόμβα στον χαρτοφύλακα. Θέλω να καθίσετε δίπλα μου».

Η Σάφνερ έπραξε σύμφωνα με τις οδηγίες. Ο Κούπερ τής είπε τις υπόλοιπες απαιτήσεις του: 200.000$ και τέσσερα αλεξίπτωτα, που παραδόθηκαν κατά την προσγείωση στο αεροδρόμιο Sea-Tac. Ενώ το προσωπικό της αστυνομίας και των αεροπορικών εταιρειών αγωνίστηκε για να συγκεντρώσει τα χρήματα και τα αλεξίπτωτα, οι πιλότοι πέταξαν σε κύκλους πάνω από το Σιάτλ. Οι επιβάτες ενημερώθηκαν ότι ένα μικρό μηχανικό ζήτημα ανάγκασε το αεροπλάνο να κάψει καύσιμα, παρατείνοντας μια πτήση που θα διαρκούσε κανονικά 30 λεπτά.

Μετά από τρεισήμισι ώρες στον αέρα, το 727 προσγειώθηκε τελικά. Εχοντας λάβει τα χρήματα και τα αλεξίπτωτά του, ο Κούπερ άφησε και τους 36 επιβάτες και δύο από τα έξι μέλη του πληρώματος. Το αεροπλάνο ανεφοδιάστηκε και απογειώθηκε για τον επόμενο προορισμό του Cooper: Μεξικό, μέσω Reno και Yuma για ανεφοδιασμό. Κατά τη διάρκεια του πρώτου σκέλους, με το πλήρωμα στο πιλοτήριο, ο Κούπερ κατέβασε τις πίσω σκάλες και πήδηξε με αλεξίπτωτο στην καταιγίδα. Δεν βρέθηκε ποτέ.

Το FBI ακολούθησε χιλιάδες οδηγούς για να βρει τον Cooper, λαμβάνοντας υπόψη περισσότερους από 800 υπόπτους τα πέντε χρόνια μετά το συμβάν. Παρακάτω είναι μερικοί άντρες που έχουν θεωρηθεί ύποπτοι.

Richard McCoy, νεώτερος

Ο καταδικασμένος αεροπειρατής Richard F. McCoy Jr. εμφανίζεται το 1972.

Στις 7 Απριλίου 1972, ένας άντρας που ταξιδεύει με ψεύτικο όνομα επιβιβάστηκε σε πτήση Νιούαρκ-Λος Αντζελες. Λίγο μετά την απογείωση έδωσε ένα σημείωμα σε μία από τις αεροσυνοδούς. Το σημείωμα απαιτούσε 500.000 $ και τέσσερα αλεξίπτωτα. Εάν αυτά δεν γίνονταν, ο άντρας, ένας έμπειρος πιλότος, θα πυροδοτούσε βόμβα στο αεροπλάνο. Το 727 προσγειώθηκε και ανεφοδιάστηκε, ο αεροπειρατής αντάλλαξε επιβάτες με μετρητά και αλεξίπτωτα και, καθ ‘οδόν προς τον επόμενο προορισμό, πήδηξε από την πίσω σκάλα στην ελευθερία. Ακούγεται οικείο;

Αυτή η πειρατεία συνέβη λιγότερο από πέντε μήνες μετά τον D.B.Cooper. Το περιστατικό του Cooper, οδήγησε πολλούς να υποψιάζονται ότι ο ίδιος ένοχος ήταν υπεύθυνος. Ο δράστης του εγκλήματος του Απριλίου, Richard McCoy, Jr., καταδικάστηκε για αεροπορική πειρατεία και καταδικάστηκε σε ποινή φυλάκισης 45 ετών. Στις 10 Αυγούστου 1974, ωστόσο, αυτός και μερικοί συντροφικοί τρόφιμοι κατόρθωσαν να διαφύγουν από το σωφρονιστικό τους κατάστημα της Πενσυλβάνια. Οταν το FBI εντόπισε τελικά τον McCoy στη Βιρτζίνια τρεις μήνες αργότερα, ένας πυροβολισμός τον άφησε νεκρό.

Ρόμπερτ Ράκτραου

Τη δεκαετία του 1970, ο πιλότος και πρώην αλεξιπτωτιστής Ρόμπερτ Ράκτραου είχε πολλές κατηγορίες εναντίον του. Μεγάλη κλοπή αξίας 75.000 δολαρίων και η πιθανή δολοφονία του πατριού του ήταν μερικές από τις παραβιάσεις για τις οποίες τον συνέλαβαν οι αρχές. Αφού αθωώθηκε από την κατηγορία της δολοφονίας, ο Rackstraw έκρινε σκόπιμο να πλαστογραφήσει τον θάνατό του το 1978, καταγράφοντας μια ψεύτικη κλήση από ένα νοικιασμένο αεροπλάνο στη βόρεια Καλιφόρνια. Πέρασε δύο χρόνια στη φυλακή για έλεγχο απάτης και κλοπή αεροσκάφους.

Στο βιβλίο τού 2016 The Last Master Outlaw, οι συγγραφείς Thomas J. Colbert και Tom Szollosi παρουσίασαν στοιχεία που συγκεντρώθηκαν κατά τη διάρκεια μιας πενταετούς έρευνας για το παρελθόν του Rackstraw. Κατέληξαν στο συμπέρασμα ότι ήταν ο θρυλικός εισβολέας, ένας ισχυρισμός που ο δικηγόρος τού Ράκτραου ονόμασε «το πιο ανόητο πράγμα που έχω ακούσει ποτέ». Ο Rackstraw πέθανε από καρδιακή πάθηση στις 9 Ιουλίου 2019.

Κένεθ Κρίστιανσεν

Ο Kenneth Christiansen είχε έναν πιο άμεσο σύνδεσμο με το περιστατικό Cooper: είχε εργαστεί για τη Northwest ως μηχανικός, αεροσυνοδός και επιτηρητής. Ο αδερφός του Kenneth Lyle ισχυρίζεται ότι όταν ο Kenneth βρισκόταν στο κρεβάτι του θανάτου του το 1994, είπε: «Υπάρχει κάτι που πρέπει να ξέρετε, αλλά δεν μπορώ να σας πω!».

Ο Κένεθ ήταν στρατιωτικός αλεξιπτωτιστής. Το έτος μετά την αεροπειρατεία του Κούπερ, παρά το γεγονός ότι είχε χαμηλό μισθό αεροσυνοδού, αγόρασε ένα σπίτι με μετρητά.

Απρόοπτη εξέλιξη

Ο Κούπερ είχε πάρει το σημείωμα λύτρων από τον αεροσυνοδό, οπότε οι ερευνητές δεν μπόρεσαν να το εξετάσουν. Ο Κούπερ άφησε πίσω του μερικά ίχνη: μερικά αποτσίγαρα, μια τρίχα στο προσκέφαλο του καθίσματός του και μια γραβάτα με κλιπ, την οποία έσκισε από τον γιακά του, πριν βγει από το αεροπλάνο. Δυστυχώς, το FBI δεν μπόρεσε να πάρει δακτυλικά αποτυπώματα από τα στοιχεία.

Αν και αρχικά πιστευόταν ότι ο Κούπερ ήταν ένας αλεξιπτωτιστής που είχε συμμετάσχει σε μάχη, περαιτέρω ανάλυση διαπίστωσε ότι πιθανότατα δεν ήταν ειδικός. “Κανένας έμπειρος αλεξιπτωτιστής δεν θα είχε πηδήξει στη σκοτεινή νύχτα, στη βροχή, με άνεμο 200 μιλίων ανά ώρα στο πρόσωπό του, φορώντας παπούτσια και παλτό”, δήλωσε ο ειδικός πράκτορας του FBI Larry Carr το 2007. Οι ανακριτές πίστευαν επίσης ότι ο Κούπερ ενήργησε μόνος του. Εάν είχε συνεργαστεί με κάποιον, θα είχε ζητήσει ένα πολύ πιο συγκεκριμένο μονοπάτι πτήσης αντί να λέει “Fly to Mexico” και να πηδήξει όταν η ορατότητα ήταν κακή.

Το 1980, η ανακάλυψη ενός παιδιού αναβίωσε το ενδιαφέρον για το μυστήριο. Ο οκτάχρονος Μπράιαν Ιγκραμ έσκαβε στην άμμο στις όχθες του ποταμού Κολούμπια της Ουάσιγκτον, όταν βρήκε μια δέσμη σάπιων λογαριασμών 20 $ συνολικού ύψους 5.800 $. Οταν οι γονείς του επικοινώνησαν με την αστυνομία, έμαθαν τους σειριακούς αριθμούς στα μετρητά που ταίριαζαν με εκείνους που έδωσαν στον D.B. Cooper. Εκτός από τα λίγα αντικείμενα που έχουν απομείνει στο αεροπλάνο, αυτό είναι το μόνο υλικό στοιχείο που βρέθηκε από την αεροπειρατεία. Εξι χρόνια αφότου ανακάλυψε τα χρήματα, ο Ingram είχε τη δυνατότητα να κρατήσει 2.760 $. Το 2008 πούλησε 15 από τους κατακερματισμένους λογαριασμούς 20 $ σε δημοπρασία για 37.433,38 $.

Μετά την αεροπειρατεία, η Ομοσπονδιακή Διοίκηση Αεροπορίας διέταξε να εγκατασταθεί σε όλα τα αεροσκάφη Boeing 727 το “Cooper vanes”, που πήρε το όνομά του από τον αόρατο D.B. Το Cooper vane είναι ένα μικρό μάνδαλο τοποθετημένο στο εξωτερικό όλων των επιπέδων με πίσω σκάλες. Το μάνδαλο εμποδίζει κανέναν να ανοίξει την πόρτα κατά τη διάρκεια της πτήσης, όπως έκανε ο DB Cooper καθώς πήδηξε στον αέρα – και εξαφανίστηκε.