Οι θάνατοι πυροσβεστών στις 11 Σεπτεμβρίου ανήλθαν σε περισσότερους από το ένα τρίτο του περίπου 1.000 προσωπικού έκτακτης ανάγκης που βρισκόταν στη σκηνή.

Στις 8:46 π.μ. της 11ης Σεπτεμβρίου 2001, αεροπειρατές έριξαν την πτήση 11 της American Airlines στον βόρειο πύργο του Παγκόσμιου Κέντρου Εμπορίου στη Νέα Υόρκη. Εξι λεπτά αργότερα, το πρώτο απόσπασμα πυροσβεστών της Νέας Υόρκης -δύο κλιμάκια και δύο μηχανές- είχε φτάσει στο πληγωμένο κτίριο. Είχαν μόλις αρχίσει να ανεβαίνουν σε ένα κλιμακοστάσιο σε μια προσπάθεια να προσεγγίσουν τους ανθρώπους που είχαν παγιδευτεί στους επάνω ορόφους, όταν ένα άλλο αεροσκάφος αεροπειρατείας, η πτήση 175 της United Airlines, χτύπησε τον νότιο πύργο στις 9:03 π.μ.

Οι επιθέσεις της 9/11 δεν έγιναν μόνο η πιο θανατηφόρα τρομοκρατική επίθεση στην ιστορία της ανθρωπότητας, αλλά ήταν επίσης το πιο θανατηφόρο περιστατικό που συνέβη ποτέ για τους πυροσβέστες, καθώς και για τους αστυνομικούς των αρχών επιβολής του νόμου στις Ηνωμένες Πολιτείες. Η Πυροσβεστική Υπηρεσία της Νέας Υόρκης έχασε 343 από τις τάξεις της, ενώ 23 αστυνομικοί της Νέας Υόρκης και 37 υπάλληλοι της Λιμενικής Αρχής έχασαν τη ζωή τους, σύμφωνα με την Επιτροπή 9/11 που διερεύνησε τις επιθέσεις και την αντιμετώπιση των εκτάκτων αναγκών.

«Είχαμε μια πολύ ισχυρή αίσθηση ότι θα χάναμε πυροσβέστες και ότι είχαμε μεγάλο πρόβλημα», δήλωσε αργότερα στην Επιτροπή ο επικεφαλής του τμήματος FDNY για το Κάτω Μανχάταν, Πίτερ Χέιντεν. «Αλλά είχαμε εκτιμήσεις για 25.000 έως 50.000 πολίτες και έπρεπε να προσπαθήσουμε να τους σώσουμε».

Επί τόπου, οι αξιωματούχοι της πυροσβεστικής γρήγορα συνειδητοποίησαν ότι δεν υπήρχε ελπίδα να ελέγξουν τη φωτιά. Αντ’ αυτού, επικεντρώθηκαν στην απελπισμένη αποστολή της εκκένωσης των εργαζομένων στα γραφεία που βρίσκονταν μέσα στα δύο τεράστια κτίρια. Αν και υπέθεσαν ότι οι δίδυμοι πύργοι είχαν υποστεί δομικές ζημιές και τα συστήματα πυρόσβεσης μπορεί να είχαν τεθεί εκτός λειτουργίας, δεν είχαν σχεδόν καμία σταθερή πληροφορία για την κατάσταση στο εσωτερικό τους. Ετσι οι πυροσβέστες έσπευσαν στο άγνωστο.

Αλλά μάλλον κανείς δεν είχε συνειδητοποιήσει πόσο άσχημα θα ήταν. Μεταξύ των 2.753 ανθρώπων που σκοτώθηκαν στον χώρο του Παγκόσμιου Κέντρου Εμπορίου στις 9/11, 343 ήταν νεκροί από την FDNY. Αυτός ο ζοφερός αριθμός ξεπερνά κατά πολύ τις 78 ζωές που χάθηκαν στην επόμενη μεγαλύτερη καταστροφή για τους πυροσβέστες στην ιστορία, μια δασική πυρκαγιά στο Αϊντάχο το 1910. Οι θάνατοι της 9/11 από το FDNY αντιστοιχούσαν σε περισσότερο από το ένα τρίτο του περίπου 1.000 προσωπικού έκτακτης ανάγκης που βρισκόταν στον τόπο του συμβάντος, σύμφωνα με την τελική έκθεση του Εθνικού Ινστιτούτου Προτύπων και Τεχνολογίας για την επίθεση στο Παγκόσμιο Κέντρο Εμπορίου. Σύμφωνα με την Ομοσπονδιακή Υπηρεσία Διαχείρισης Εκτάκτων Αναγκών, δύο από τους νεκρούς του FDNY ήταν τεχνικοί έκτακτης ανάγκης και οι υπόλοιποι ήταν πυροσβέστες.

Σχεδόν δύο δεκαετίες αργότερα, δεν υπάρχει επίσημος απολογισμός για το πού ακριβώς βρίσκονταν οι πυροσβέστες όταν έχασαν τη ζωή τους. Αλλά μια ανάλυση των New York Times του 2005, η οποία βασίστηκε σε μαρτυρίες αυτοπτών μαρτύρων, αρχεία αποστολών και ομοσπονδιακές εκθέσεις, υποδηλώνει ότι περίπου 140 πυροσβέστες έχασαν τη ζωή τους μέσα ή γύρω από τον νότιο πύργο, ενώ περίπου 200 πέθαναν μέσα στον βόρειο πύργο ή στη βάση του. Το NIST εκτιμά ότι περίπου 160 πυροσβέστες βρίσκονταν έξω από τα δύο κτίρια όταν βρήκαν το θάνατο, πιθανότατα επειδή χτυπήθηκαν από κομμάτια των κτιρίων.

Ο πρώτος θάνατος σημειώθηκε περίπου στις 9:30 π.μ., όταν ένας πολίτης που πήδηξε από τον νότιο πύργο χτύπησε τον πυροσβέστη Daniel Suhr, σύμφωνα με την έκθεση της Επιτροπής 9/11 και μια προφορική συνέντευξη με τον αρχηγό της FDNY Paul Conlon, ο οποίος ήταν αυτόπτης μάρτυρας. «Δεν ήταν σαν να άκουγες κάτι να πέφτει και να μπορούσες να πηδήξεις στην άκρη», θυμήθηκε ο Conlon.

Το ανέβασμα στις σκάλες ντυμένος με βαρύ προστατευτικό ρουχισμό και μεταφέροντας εξοπλισμό ήταν ένα εξαντλητικό έργο, ακόμη και για τους σωματικά γυμνασμένους πυροσβέστες. Η εξάντληση επήλθε γρήγορα και ορισμένοι αποχωρίστηκαν από τις μονάδες τους, σύμφωνα με την έκθεση της εθνικής επιτροπής 9/11. Για να γίνουν τα πράγματα ακόμη πιο δύσκολα, η ραδιοεπικοινωνία γινόταν δύσκολη όσο ανέβαιναν ψηλότερα μέσα στα κτήρια, των οποίων τα χαλύβδινα πλαίσια και το χαλύβδινο σκυρόδεμα παρεμπόδιζαν τα σήματα. «Οταν προσπαθούσαν να επικοινωνήσουν με μια συγκεκριμένη μονάδα, οι επικεφαλής στο λόμπι συχνά δεν άκουγαν τίποτα ως απάντησης, σημειώνει η έκθεση της επιτροπής 9/11».

Αλλά ακόμη και χωρίς αυτά τα τρωτά σημεία, δεν θα υπήρχε τρόπος να προετοιμαστούμε για αυτό που συνέβη στις 9:59 π.μ., όταν ο νότιος πύργος διαλύθηκε ξαφνικά, καταρρέοντας μέσα στον εαυτό του μέσα σε μόλις 10 δευτερόλεπτα. Δεν υπήρχε χρόνος να διαφύγουν και η κατάρρευση σκότωσε όλους τους πυροσβέστες και το προσωπικό έκτακτης ανάγκης που βρισκόταν μέσα στο κτίριο, σύμφωνα με την έκθεση της Επιτροπής 9/11. Αφού καταπλακώθηκαν κάτω από ένα βουνό συντριμμιών – 250.000 τόνοι χάλυβα, σκυροδέματος και επίπλων – ορισμένα από τα σώματά τους δεν ανασύρθηκαν παρά μήνες αργότερα.

Περίπου ένα λεπτό αργότερα, οι αξιωματούχοι του FDNY, συνειδητοποιώντας ότι σύντομα θα μπορούσε να καταρρεύσει και ο βόρειος πύργος, πήραν τον ασύρματο και έδωσαν εντολή σε όλους τους πυροσβέστες στον βόρειο πύργο, λέγοντάς τους να εκκενώσουν το κτίριο. Ομως, λόγω της διακοπής της ραδιοεπικοινωνίας και της σύγχυσης της καταστροφής, ορισμένοι πυροσβέστες δεν άκουσαν την εντολή εκκένωσης, σύμφωνα με την έκθεση της Επιτροπής 9/11. Πολλοί που δεν βρίσκονταν κοντά σε παράθυρα δεν ήξεραν καν ότι ο νότιος πύργος είχε καταρρεύσει, παρόλο που είχαν νιώσει το ισχυρό τράνταγμα και τη βιασύνη του ανέμου που έσπρωχνε το σύννεφο των συντριμμιών προς τον βόρειο πύργο.

Χωρίς την αίσθηση του επικείμενου κινδύνου που αντιμετώπιζαν, οι πυροσβέστες μέσα στον βόρειο πύργο που άκουσαν την εντολή δεν ανταποκρίθηκαν ομοιόμορφα και δεν βγήκαν από το κτίριο όσο πιο γρήγορα μπορούσαν, σύμφωνα με την έκθεση της επιτροπής 9/11. Ορισμένες μονάδες καθυστέρησαν τις δικές τους εκκενώσεις για να βοηθήσουν πολίτες που είχαν πρόβλημα να βγουν έξω, ενώ άλλες παρέμειναν για να αναζητήσουν άλλους πυροσβέστες ώστε να κατέβουν μαζί. Αλλοι σταμάτησαν για να ξεκουραστούν κατά την κατάβαση.

Αλλά μόλις πέντε εταιρείες της FDNY έφτασαν στο λόμπι του βόρειου πύργου στις 10:24, αναπτύχθηκε ένα άλλο πρόβλημα, σύμφωνα με την έκθεση της Επιτροπής 9/11. Δεν υπήρχαν αρχηγοί που τους περίμεναν, οπότε έμειναν για περισσότερο από ένα λεπτό. Τελικά, ένας πυροσβέστης που είχε δει την κατάρρευση του νότιου πύργου από ένα παράθυρο είπε στους υπόλοιπους ότι έπρεπε να φύγουν. Αλλά πριν προλάβουν όλοι να βγουν από το λόμπι, ο βόρειος πύργος άρχισε να καταρρέει στις 10:28 π.μ., σκοτώνοντας μερικούς από αυτούς.

Μεταξύ αυτών που έχασαν τη ζωή τους στο εξωτερικό του βόρειου πύργου ήταν και ο αρχηγός του Τμήματος Peter J. Ganci, ο ανώτερος ένστολος αξιωματικός του FDNY, ο οποίος χειριζόταν τον ασύρματο και διοικούσε τις προσπάθειες διάσωσης. Λίγα λεπτά πριν, είχε μιλήσει με τον τότε δήμαρχο Ρούντολφ Τζουλιάνι, σύμφωνα με τους New York Times.

Αν και το FDNY πλήρωσε ένα τρομερό τίμημα εκείνη την ημέρα, οι ηρωικές προσπάθειες των πυροσβεστών έσωσαν αναμφίβολα χιλιάδες ζωές. Οπως αποδείχθηκε, εκείνη την ημέρα στους πύργους βρίσκονταν πολύ λιγότεροι άνθρωποι από όσους φοβόντουσαν – σύμφωνα με το NIST, εκτιμάται ότι ήταν 17.400 – και το 87% από αυτούς εκκενώθηκαν με ασφάλεια.