Οι δολοφόνοι του Ιουλίου Καίσαρα προσπάθησαν να ανατρέψουν έναν δικτάτορα. Κατά λάθος δημιούργησαν έναν αυτοκράτορα.

Μέχρι τη στιγμή που ο Ιούλιος Καίσαρας πάτησε μπροστά στη ρωμαϊκή Σύγκλητο στις Ιδιές του Μαρτίου το 44 π.Χ., η σχεδόν 500 ετών Ρωμαϊκή Δημοκρατία είχε νοσήσει εδώ και χρόνια. Η ανισότητα του πλούτου, το πολιτικό αδιέξοδο και οι εμφύλιοι πόλεμοι είχαν αποδυναμώσει τη δημοκρατία τον αιώνα που προηγήθηκε της ανόδου του Καίσαρα στην εξουσία.

Η όλο και πιο αυταρχική βασιλεία του Καίσαρα απειλούσε περαιτέρω τη δημοκρατία. Παρέκαμψε τη Σύγκλητο σε σημαντικά θέματα, ήλεγχε το ταμείο και κέρδισε την προσωπική πίστη του στρατού της δημοκρατίας, υποσχόμενος να δώσει στους στρατιώτες που αποσύρονταν από την υπηρεσία περιουσία από δημόσια γη ή να χρησιμοποιήσει την προσωπική του περιουσία για να την αγοράσει ο ίδιος, σύμφωνα με τον Εντουαρντ Γουάτς, συγγραφέα του βιβλίου «Mortal Republic: Πώς η Ρώμη έπεσε στην τυραννία». Φιγούραρε την εικόνα του σε νομίσματα και επιφυλάχθηκε να αποδέχεται ή να απορρίπτει τα αποτελέσματα των εκλογών για τα κατώτερα αξιώματα. Καθώς ο Καίσαρας διεκπεραίωνε δημόσιες υποθέσεις από έναν θρόνο από χρυσό και ελεφαντόδοντο, φήμες έλεγαν ότι θα ανακηρυσσόταν βασιλιάς.

Τις πρώτες εβδομάδες του 44 π.Χ., ο Καίσαρας ανακηρύχθηκε «ισόβιος δικτάτορας». Η ζωή του, όμως, δεν θα διαρκούσε πολύ περισσότερο.

Φοβούμενοι ότι η συγκέντρωση της απόλυτης εξουσίας σε έναν μόνο άνθρωπο απειλούσε τους δημοκρατικούς θεσμούς της δημοκρατίας, δεκάδες συγκλητικοί που αυτοαποκαλούνταν «Απελευθερωτές» σχεδίασαν να σκοτώσουν τον δικτάτορα. Στις 15 Μαρτίου του 44 π.Χ., ο Καίσαρας μαχαιρώθηκε 23 φορές από συνωμότες που πίστευαν ότι ήταν σωτήρες της ελευθερίας και της δημοκρατίας. Αντ’ αυτού, τα μαχαίρια που κάρφωσαν στον Καίσαρα επέφεραν θανάσιμο πλήγμα στην ήδη πληγωμένη Ρωμαϊκή Δημοκρατία.

Ενας από τους κορυφαίους σχεδιαστές της δολοφονίας, ο Μάρκος Τζούνιος Βρούτος, είχε προετοιμαστεί για να εκφωνήσει έναν λόγο για τον εορτασμό της αποκατάστασης της Ρωμαϊκής Δημοκρατίας αμέσως μετά τη δολοφονία του Καίσαρα. Σοκαρίστηκε όταν διαπίστωσε ότι η είδηση της δολοφονίας του δικτάτορα υποδέχτηκε την οργή, αντί για τον έπαινο. Αν ο Καίσαρας ήταν απολυταρχικός, οι κατώτερες και μεσαίες τάξεις δεν φάνηκε να ενοχλούνται, καθώς επωφελήθηκαν από τις ριζοσπαστικές μεταρρυθμίσεις του, όπως η διαγραφή των χρεών και η προσαρμογή του φορολογικού κώδικα.

Αντί να σταθεροποιήσει τη Ρωμαϊκή Δημοκρατία, η δολοφονία τη βύθισε σε έναν ακόμη εμφύλιο πόλεμο, καθώς οι υποστηρικτές του Καίσαρα πολέμησαν τους δολοφόνους και στη συνέχεια ο ένας τον άλλον. Παρόλο που ο πρώην βουλευτής Μάρκος Αντώνιος τοποθετήθηκε ως ο νόμιμος διάδοχος του Καίσαρα εκφωνώντας έναν ισχυρό επικήδειο λόγο, ο δολοφονημένος ηγεμόνας είχε προλάβει αυτό το αποτέλεσμα. Στη διαθήκη του, ο Καίσαρας είχε ορίσει τον άρρωστο, 18χρονο δισέγγονο Οκταβιανό ως κύριο κληρονόμο του και προέβλεψε την υιοθεσία του.

Ο Οκταβιανός συγκέντρωσε γρήγορα έναν ιδιωτικό στρατό και ξεπέρασε τον Αντώνιο για την υποστήριξη αρκετών λεγεώνων. Οι δυνάμεις των δύο ανταγωνιστών ηγετών συγκρούστηκαν μέχρι που ο Οκταβιανός και ο Αντώνιος κάλεσαν ανακωχή και συμφώνησαν να μοιραστούν την εξουσία με έναν άλλο πρώην βουλευτή του Καίσαρα, τον Λεπίδα, στη Δεύτερη Τριανδρία. «Ηταν ένας πανούργος, αδίστακτος πολιτικός που ήξερε πώς να παίζει και με τις δύο πλευρές”, δήλωσε ο Barry Strauss, συγγραφέας του βιβλίου «Ten Caesars: Roman Emperors from Augustus to Constantine», λέει για τον Οκταβιανό.

Η Mary Beard, συγγραφέας του βιβλίου «SPQR: A History of Ancient Rome», γράφει ότι το κύριο επίτευγμα της τριανδρίας ήταν ένας «νέος γύρος μαζικών δολοφονιών». Ο Οκταβιανός και ο Αντώνιος εκκαθάρισαν βάναυσα την ηγεσία της δημοκρατίας σκοτώνοντας τους εχθρούς και τους δυνητικούς αντιπάλους τους. Αφού μίλησε άσχημα για τον Αντώνιο, ο Κικέρωνας σκοτώθηκε από στρατιώτες πιστούς στον αναπληρωτή του Καίσαρα και το κεφάλι και το δεξί του χέρι εκτέθηκαν στη Ρωμαϊκή Αγορά. Εκδικούμενοι για τη δολοφονία του Καίσαρα, ο Οκταβιανός και ο Αντώνιος συνεργάστηκαν για να νικήσουν τις δυνάμεις των επικεφαλής της συνωμοσίας δολοφονίας Βρούτου και Γάιου Κάσσιου Λογγίνου το 42 π.Χ. στους Φιλίππους στη βόρεια Ελλάδα. Δεκάδες χιλιάδες άνθρωποι έχασαν τη ζωή τους στην αιματηρή μάχη και οι ηττημένοι Βρούτος και Κάσσιος αυτοκτόνησαν ο καθένας.

Η τριανδρία στράφηκε τελικά ο ένας εναντίον του άλλου. Ο Οκταβιανός ανάγκασε τον Λεπίδα να εξοριστεί και πήρε τα όπλα εναντίον του Αντωνίου, του οποίου η σχέση με την αιγύπτια ηγεμόνα Κλεοπάτρα Ζ΄ έβλαψε τη φήμη του στη Ρώμη και ταπείνωσε τη σύζυγό του, που ήταν αδελφή του Οκταβιανού. Ο Οκταβιανός τοποθετήθηκε ως ο μοναδικός υπερασπιστής της Ρώμης από την ανατολική επιρροή της Αιγύπτου και το ναυτικό του νίκησε τον κοινό στόλο του Αντωνίου και της Κλεοπάτρας στη μάχη του Ακτίου στη βόρεια Ελλάδα το 31 π.Χ., μετά την οποία ο Αντώνιος και η Κλεοπάτρα αυτοκτόνησαν ο καθένας.

Εχοντας εξοντώσει τους αντιπάλους του και βλέποντας την υποστήριξη που έδωσαν οι μάζες στον Καίσαρα, ο Οκταβιανός εγκαθίδρυσε την απόλυτη κυριαρχία στην πρώην δημοκρατία και ξεπέρασε την εξουσία του θείου του. Ενέκρινε όλους τους υποψηφίους που έθεταν υποψηφιότητα για εκλογή, ενώ η ανίσχυρη Σύγκλητος σφράγιζε τις αποφάσεις του. Προβλέποντας τη συνταξιοδότηση των στρατιωτών, εξασφάλισε την προσωπική τους πίστη σε αυτόν. Οι πολίτες των πόλεων σε ολόκληρη την Ιταλία και τη δυτική Μεσόγειο υποχρεώθηκαν να ορκιστούν προσωπική πίστη στον Οκταβιανό. Σε όλα τα ρωμαϊκά εδάφη, νομίσματα, αγάλματα, ακόμη και ασημικά έφεραν την εικόνα του.

Η Σύγκλητος το 27 π.Χ. απένειμε τον τίτλο «Αύγουστος» στον Οκταβιανό, ο οποίος σύμφωνα με τον ρωμαίο ιστορικό Κάσσιο Δίο σήμαινε «ότι ήταν κάτι περισσότερο από άνθρωπος». Ο Αύγουστος κυβέρνησε ως ο πρώτος αυτοκράτορας της Ρώμης -αν και ποτέ δεν πήρε αυτόν τον τίτλο για τον εαυτό του. «Ηταν ένας πολύ έξυπνος πολιτικός», λέει ο Στράους. «Είχε πολλά κόλπα, και ένα από αυτά ήταν να προσποιείται ότι αυτό που συνέβαινε δεν συνέβαινε στην πραγματικότητα. Ελεγε ότι αποκατέστησε τη δημοκρατία και δεν χρησιμοποίησε ποτέ τους όρους δικτάτορας ή βασιλιάς, αντίθετα αποκαλούσε τον εαυτό του «πρώτο πολίτη της Ρώμης».

Οταν το 22 π.Χ. μια κρίση πλημμυρών, πείνας και πανώλης πολιόρκησε τη Ρώμη, οι πολίτες δεν ξεσηκώθηκαν για την αποκατάσταση της δημοκρατίας, αλλά αντίθετα κλείδωσαν μια ομάδα συγκλητικών και απείλησαν να τους κάψουν ζωντανούς αν ο Αύγουστος δεν ονομαζόταν δικτάτορας. Πίστευαν ότι μόνο ο Αύγουστος μπορούσε να τους σώσει. Η ελευθερία που αναζητούσαν ήταν η ελευθερία από τον πόλεμο, την πείνα και το χάος.

Βασιλεύοντας για σχεδόν μισό αιώνα, ο Αύγουστος έγινε ο μακροβιότερος κυβερνήτης στη ρωμαϊκή ιστορία και εγκαινίασε δύο αιώνες ειρήνης και ευημερίας, γνωστούς ως Pax Romana. Ιδρύοντας τη Ρωμαϊκή Αυτοκρατορία, ο Αύγουστος ολοκλήρωσε το έργο που είχε ξεκινήσει ο θετός του πατέρας. «Είναι μια μεγάλη ειρωνεία», λέει ο Στράους για εκείνους που σχεδίασαν τη δολοφονία του Καίσαρα. «Νόμιζαν ότι απελευθέρωναν τη Ρώμη, αλλά αντ’ αυτού έβαλαν το καρφί στο φέρετρο της ελεύθερης δημοκρατίας».