Αυτά είναι τα πέντε βασικά γεγονότα που οδήγησαν στη λήξη του Β’ Παγκοσμίου Πολέμου.

Ο Β’ Παγκόσμιος Πόλεμος έληξε έξι χρόνια και μία ημέρα αφότου η εισβολή της Γερμανίας στην Πολωνία την 1η Σεπτεμβρίου 1939 πυροδότησε τη δεύτερη παγκόσμια σύγκρουση του 20ού αιώνα. Μέχρι τη στιγμή που ολοκληρώθηκε στο κατάστρωμα ενός αμερικανικού πολεμικού πλοίου στις 2 Σεπτεμβρίου 1945, ο Β’ Παγκόσμιος Πόλεμος είχε στοιχίσει τη ζωή σε περίπου 60-80 εκατομμύρια ανθρώπους, περίπου το 3% του παγκόσμιου πληθυσμού. Η συντριπτική πλειονότητα όσων έχασαν τη ζωή τους στον πιο θανατηφόρο πόλεμο της ιστορίας ήταν άμαχοι, συμπεριλαμβανομένων 6 εκατομμυρίων Εβραίων που σκοτώθηκαν στα ναζιστικά στρατόπεδα συγκέντρωσης κατά τη διάρκεια του Ολοκαυτώματος.

Η Γερμανία εφάρμοσε τη στρατηγική του «blitzkrieg» («κεραυνοβόλου πολέμου») για να σαρώσει την Ολλανδία, το Βέλγιο και τη Γαλλία κατά τους πρώτους μήνες του πολέμου και να αναγκάσει περισσότερους από 300.000 Βρετανούς και άλλα συμμαχικά στρατεύματα να εκκενώσουν την ηπειρωτική Ευρώπη από τη Δουνκέρκη. Τον Ιούνιο του 1941, ο Γερμανός δικτάτορας Αδόλφος Χίτλερ έσπασε το σύμφωνο μη επίθεσης με τη Σοβιετική Ενωση και ξεκίνησε την επιχείρηση Μπαρμπαρόσα, η οποία έφερε τα ναζιστικά στρατεύματα στις πύλες της Μόσχας.

Μέχρι τη στιγμή που οι Ηνωμένες Πολιτείες εισήλθαν στον Β’ Παγκόσμιο Πόλεμο μετά τον ιαπωνικό βομβαρδισμό του Περλ Χάρμπορ, οι γερμανικές δυνάμεις είχαν καταλάβει μεγάλο μέρος της Ευρώπης από τη Μαύρη Θάλασσα μέχρι τη Μάγχη. Οι Σύμμαχοι, ωστόσο, γύρισαν την πλάστιγγα της σύγκρουσης και τα ακόλουθα σημαντικά γεγονότα έφεραν το τέλος του Β’ Παγκοσμίου Πολέμου.

1. Η Γερμανία αποκρούστηκε σε δύο μέτωπα

Μετά την έφοδο στην Ευρώπη κατά τα τρία πρώτα χρόνια του πολέμου, οι υπερεκτεταμένες δυνάμεις του Αξονα τέθηκαν σε άμυνα μετά την απόκρουση του Σοβιετικού Κόκκινου Στρατού στη βίαιη μάχη του Στάλινγκραντ, η οποία διήρκεσε από τον Αύγουστο του 1942 έως τον Φεβρουάριο του 1943. Η σκληρή μάχη για την πόλη που πήρε το όνομά της από τον σοβιετικό δικτάτορα Ιωσήφ Στάλιν είχε ως αποτέλεσμα σχεδόν δύο εκατομμύρια απώλειες, συμπεριλαμβανομένου του θανάτου δεκάδων χιλιάδων κατοίκων του Στάλινγκραντ.

Καθώς τα σοβιετικά στρατεύματα άρχισαν να προελαύνουν στο Ανατολικό Μέτωπο, οι Δυτικοί Σύμμαχοι εισέβαλαν στη Σικελία και τη νότια Ιταλία, προκαλώντας την πτώση της κυβέρνησης του ιταλού δικτάτορα Μπενίτο Μουσολίνι τον Ιούλιο του 1943. Στη συνέχεια, οι Σύμμαχοι άνοιξαν το Δυτικό Μέτωπο με την αμφίβια εισβολή D-Day στη Νορμανδία στις 6 Ιουνίου 1944. Αφού απέκτησαν ερείσματα στη βόρεια Γαλλία, τα συμμαχικά στρατεύματα απελευθέρωσαν το Παρίσι στις 25 Αυγούστου και στη συνέχεια τις Βρυξέλλες λιγότερο από δύο εβδομάδες αργότερα.

2. Μάχη των Αρδεννών

Η Γερμανία βρέθηκε στριμωγμένη και από τις δύο πλευρές, καθώς τα σοβιετικά στρατεύματα προέλαυναν στην Πολωνία, την Τσεχοσλοβακία, την Ουγγαρία και τη Ρουμανία, ενώ οι Δυτικοί Σύμμαχοι συνέχισαν να προωθούνται ανατολικά. Αναγκασμένος να πολεμήσει έναν διμέτωπο πόλεμο με μειωμένους πόρους, ένας όλο και πιο απελπισμένος Χίτλερ ενέκρινε μια τελευταία επίθεση στο Δυτικό Μέτωπο με την ελπίδα να διασπάσει τις γραμμές των Συμμάχων. Οι Ναζί εξαπέλυσαν αιφνιδιαστική επίθεση κατά μήκος ενός πυκνοδασωμένου τμήματος 80 μιλίων του δάσους των Αρδεννών στο Βέλγιο και το Λουξεμβούργο στις 16 Δεκεμβρίου 1944.

Η γερμανική επίθεση προκάλεσε διόγκωση της συμμαχικής γραμμής, η οποία όμως δεν έσπασε κατά τη διάρκεια έξι εβδομάδων μάχης σε συνθήκες υπό το μηδέν που άφησαν τους στρατιώτες να υποφέρουν από υποθερμία, κρυοπαγήματα και πόδια… χαρακωμάτων. Οι αμερικανικές δυνάμεις άντεξαν όλη τη δύναμη που είχε απομείνει από τη γερμανική δύναμη, αλλά έχασαν περίπου 20.000 άνδρες σε αυτή που ήταν η πιο θανατηφόρα μάχη τους στον Β’ Παγκόσμιο Πόλεμο. Αυτό που έμεινε γνωστό ως Μάχη των Σφαγείων θα αποδεικνυόταν η τελευταία ανάσα της Γερμανίας, καθώς ο Σοβιετικός Κόκκινος Στρατός εξαπέλυσε μια χειμερινή επίθεση στο Ανατολικό Μέτωπο που θα τον έφερνε στον ποταμό Οντερ, λιγότερο από 50 μίλια από τη γερμανική πρωτεύουσα Βερολίνο, μέχρι την άνοιξη.

3. Η Γερμανία παραδίδεται

Μετά τον βομβαρδισμό της Δρέσδης και άλλων γερμανικών πόλεων που σκότωσε δεκάδες χιλιάδες αμάχους, οι Δυτικοί Σύμμαχοι διέσχισαν τον ποταμό Ρήνο και κινήθηκαν ανατολικά προς το Βερολίνο. Καθώς πλησίαζαν στην πρωτεύουσα, τα συμμαχικά στρατεύματα ανακάλυψαν τη φρίκη του Ολοκαυτώματος καθώς απελευθέρωσαν στρατόπεδα συγκέντρωσης όπως το Μπέργκεν-Μπέλσεν και το Νταχάου. Με τα δύο μέτωπα να καταρρέουν και την ήττα αναπόφευκτη, ο Χίτλερ αυτοκτόνησε στο καταφύγιό του βαθιά κάτω από την Καγκελαρία του Ράιχ στις 30 Απριλίου 1945.

Ο διάδοχος του Χίτλερ, ο Μέγας Ναύαρχος Καρλ Ντόνιτς, ξεκίνησε ειρηνευτικές διαπραγματεύσεις και στις 7 Μαΐου εξουσιοδότησε τον Στρατηγό Αλφρεντ Γιοντλ να υπογράψει την άνευ όρων παράδοση όλων των γερμανικών δυνάμεων που τέθηκε σε ισχύ την επόμενη ημέρα. Ο Στάλιν, ωστόσο, αρνήθηκε να αποδεχτεί τη συμφωνία παράδοσης που υπογράφηκε στο αρχηγείο του αμερικανού στρατηγού Ντουάιτ Ντ. Αϊζενχάουερ στο Ρεμς της Γαλλίας και ανάγκασε τους Γερμανούς να υπογράψουν μια άλλη την επόμενη ημέρα στο κατεχόμενο από τη Σοβιετική Ενωση Βερολίνο.

4. Ατομικός βομβαρδισμός της Χιροσίμα και του Ναγκασάκι

Ακόμη και μετά τη νίκη των Συμμάχων στην Ευρώπη, ο Β’ Παγκόσμιος Πόλεμος συνέχισε να μαίνεται στο θέατρο του Ειρηνικού. Οι αμερικανικές δυνάμεις είχαν κάνει μια αργή, αλλά σταθερή ώθηση προς την Ιαπωνία, αφού είχαν αλλάξει την πορεία του πολέμου με τη νίκη στη μάχη του Midway τον Ιούνιο του 1942. Οι μάχες της Ιβο Τζίμα και της Οκινάουα τον χειμώνα και την άνοιξη του 1945 ήταν από τις πιο αιματηρές του πολέμου και ο αμερικανικός στρατός προέβλεψε ότι έως και 1 εκατομμύριο απώλειες θα συνόδευαν οποιαδήποτε εισβολή στην ιαπωνική ενδοχώρα.

Εβδομάδες μετά την πρώτη επιτυχημένη δοκιμή της ατομικής βόμβας που έγινε στο Αλαμογκόρντο του Νέου Μεξικού στις 16 Ιουλίου 1945, ο πρόεδρος Χάρι Τρούμαν, ο οποίος είχε ανέλθει στην προεδρία λιγότερο από τέσσερις μήνες νωρίτερα μετά τον θάνατο του Φραγκλίνου Ρούσβελτ, ενέκρινε τη χρήση της κατά της Ιαπωνίας με την ελπίδα να τερματιστεί γρήγορα ο πόλεμος. Στις 6 Αυγούστου 1945, το αμερικανικό βομβαρδιστικό B-29 Enola Gay έριξε μια ατομική βόμβα στην κατασκευαστική πόλη Χιροσίμα, σκοτώνοντας αμέσως περίπου 80.000 ανθρώπους. Δεκάδες χιλιάδες πέθαναν αργότερα από την έκθεση στη ραδιενέργεια. Οταν η Ιαπωνία απέτυχε να παραδοθεί αμέσως μετά τον βομβαρδισμό της Χιροσίμα, οι Ηνωμένες Πολιτείες πυροδότησαν μια ακόμη πιο ισχυρή ατομική βόμβα στο Ναγκασάκι τρεις ημέρες αργότερα, η οποία σκότωσε 35.000 άμεσα και άλλους 50.000 στα επακόλουθά της.

5. Οι Σοβιετικοί κηρύσσουν τον πόλεμο, η Ιαπωνία παραδίδεται

Εκτός από τους βομβαρδισμούς της Χιροσίμα και του Ναγκασάκι, η Ιαπωνία δέχθηκε αυξανόμενη πίεση όταν η Σοβιετική Ενωση κήρυξε επίσημα τον πόλεμο στις 8 Αυγούστου και εισέβαλε στην κατεχόμενη από την Ιαπωνία Μαντζουρία στη βορειοανατολική Κίνα. Με το αυτοκρατορικό του συμβούλιο σε αδιέξοδο, ο αυτοκράτορας της Ιαπωνίας Χιροχίτο έσπασε την ισοπαλία και αποφάσισε ότι η χώρα του έπρεπε να παραδοθεί. Το μεσημέρι της 15ης Αυγούστου (ιαπωνική ώρα), ο αυτοκράτορας ανακοίνωσε την παράδοση της Ιαπωνίας στην πρώτη ραδιοφωνική εκπομπή του.

Στις 2 Σεπτεμβρίου, ο Β’ Παγκόσμιος Πόλεμος έληξε όταν ο αμερικανός στρατηγός Ντάγκλας Μακ Αρθουρ αποδέχθηκε την επίσημη παράδοση της Ιαπωνίας πάνω στο αμερικανικό θωρηκτό Missouri, που ήταν αγκυροβολημένο στον κόλπο του Τόκιο μαζί με έναν στολίσκο από περισσότερα από 250 συμμαχικά πολεμικά πλοία.

Κατά την υπογραφή της συμφωνίας που έθεσε τέλος σε 2.194 ημέρες παγκόσμιου πολέμου, ο Μακάρθουρ δήλωσε στον κόσμο σε ραδιοφωνική εκπομπή: «Σήμερα τα όπλα σιωπούν. Μια μεγάλη τραγωδία τελείωσε. Μια μεγάλη νίκη κερδήθηκε».