Η πτώση της Σαϊγκόν τον Απρίλιο του 1975 σηματοδότησε το τέλος του πολέμου, αλλά και την έναρξη μιας από τις μεγαλύτερες και μακροβιότερες προσφυγικές κρίσεις στην ιστορία.

Στις 29 Απριλίου 1975, καθώς τα κομμουνιστικά βορειοβιετναμέζικα στρατεύματα πλησίαζαν την πρωτεύουσα του Νοτίου Βιετνάμ, τη Σαϊγκόν, οι Ηνωμένες Πολιτείες διέταξαν την άμεση εκκένωση του αμερικανικού προσωπικού και αρκετών χιλιάδων στρατιωτικών και διπλωματικών αξιωματούχων του Νοτίου Βιετνάμ. Οι κάμερες των τηλεοπτικών ειδήσεων μετέδωσαν οδυνηρές εικόνες από τη χαοτική αερομεταφορά, συμπεριλαμβανομένων πλήθους απελπισμένων νοτιοβιετναμέζων πολιτών που κατέκλυζαν τις πύλες της αμερικανικής πρεσβείας στη Σαϊγκόν, η οποία σύντομα θα μετονομαζόταν σε Χο Τσι Μινχ από τους κατακτητές κομμουνιστές.

Η ταχεία πτώση της Σαϊγκόν το 1975 σηματοδότησε το τέλος της αποτυχημένης στρατιωτικής επέμβασης της Αμερικής στη Νοτιοανατολική Ασία, αλλά σηματοδότησε μόνο την αρχή αυτού που θα γινόταν μια από τις μεγαλύτερες και μακροβιότερες προσφυγικές κρίσεις στην ιστορία.

Τις επόμενες δύο δεκαετίες -από το 1975 έως το 1995- πάνω από τρία εκατομμύρια άνθρωποι εγκατέλειψαν το Βιετνάμ, το Λάος και την Καμπότζη. Αμέτρητες χιλιάδες πέθαναν στη θάλασσα, θύματα πειρατών ή υπερπλήρων, αυτοσχέδιων σκαφών. Οι τυχεροί κατάφεραν να φτάσουν σε προσφυγικούς καταυλισμούς στην Ταϊλάνδη, τη Μαλαισία ή τις Φιλιππίνες και περισσότεροι από 2,5 εκατομμύρια πρόσφυγες εγκαταστάθηκαν τελικά σε όλο τον κόσμο, συμπεριλαμβανομένου περισσότερου από ένα εκατομμύριο στις Ηνωμένες Πολιτείες.

Οσοι έμειναν πίσω αντιμετώπισαν βασανιστήρια και «επανεκπαίδευση»

Τους μήνες που ακολούθησαν την πτώση της Σαϊγκόν, ο πρόεδρος των ΗΠΑ Τζέραλντ Φορντ και το Κογκρέσο ενέκριναν την εκκένωση και επανεγκατάσταση στις Ηνωμένες Πολιτείες περίπου 140.000 προσφύγων από το Νότιο Βιετνάμ και την Καμπότζη. Υπήρχαν όμως πολλές εκατοντάδες χιλιάδες άλλοι, συμπεριλαμβανομένων πρώην μελών του στρατού του Νοτίου Βιετνάμ και των οικογενειών τους, οι οποίοι αντιμετώπιζαν βασανιστήρια και αντίποινα από τους κυβερνώντες Βορειοβιετναμέζους.

«Ενα συνηθισμένο θέαμα στο τέλος του πολέμου ήταν να βλέπεις στρατιώτες του Νοτίου Βιετνάμ να καίνε τις στολές τους, βεβαιώνοντας ότι δεν είχαν καμία σχέση με τον στρατό», λέει ο Phuong Tran Nguyen, καθηγητής ιστορίας στο California State University, Monterey Bay, και συγγραφέας του βιβλίου «Becoming Refugee American: The Politics of Rescue in Little Saigon».

Νοτιοβιετναμέζοι διανοούμενοι και άλλοι πιθανοί εχθροί της επανάστασης συγκεντρώθηκαν και στάλθηκαν σε στρατόπεδα «αναμόρφωσης», τα οποία στην πραγματικότητα ήταν στρατόπεδα καταναγκαστικής εργασίας, σχεδιασμένα για να σπάσουν τη θέληση των Νοτιοβιετναμέζων και να τους κατηχήσουν με κομμουνιστικές ιδεολογίες. Πολλοί κάτοικοι της Σαϊγκόν, της πρώην πρωτεύουσας του Νοτίου Βιετνάμ, αναγκάστηκαν να μετακινηθούν στην ύπαιθρο για να εργαστούν σε συλλογικές αγροτικές εκμεταλλεύσεις. Στη γειτονική Καμπότζη, οι Ερυθροί Χμερ κατέλαβαν την εξουσία και άρχισαν μια βίαιη εκστρατεία φυλάκισης και μαζικών εκτελέσεων των εχθρών τους.

Καθώς η πολιτική και οικονομική κατάσταση επιδεινωνόταν στο Βιετνάμ, το Λάος και την Καμπότζη, η σταθερή ροή των προσφύγων που εγκατέλειπαν την περιοχή έγινε χείμαρρος. Απελπισμένες οικογένειες μάζευαν τα υπάρχοντά τους σε μία μόνο βαλίτσα και εγκατέλειπαν τις εστίες τους «με κάθε διαθέσιμο μέσο», λέει ο Long Bui, καθηγητής διεθνών σπουδών στο Πανεπιστήμιο Irvine της Καλιφόρνια και συγγραφέας του βιβλίου «Returns of War: South Vietnam and the Price of Refugee Memory» (Επιστροφές του πολέμου: Το Νότιο Βιετνάμ και το τίμημα της μνήμης των προσφύγων).

«Κάποιοι από αυτούς έκαναν πεζοπορία μέσα από τα δάση μέσω του Λάος και της Ταϊλάνδης, αλλά κυρίως διέφυγαν μέσω του ωκεανού σε μέρη όπως η Σιγκαπούρη και το Χονγκ Κονγκ», λέει ο Bui. «Συχνά δέχονταν επιθέσεις από Μαλαισιανούς και Ταϊλανδούς πειρατές που βίαζαν τις γυναίκες και έκλεβαν ό,τι χρυσό ή χρήματα είχαν. Γι’ αυτό ήταν τόσο οδυνηρό».

Αυτοί οι «άνθρωποι των πλοίων», όπως έγιναν γνωστοί οι πρόσφυγες, δεν έγιναν δεκτοί ούτε καν αναγνωρίστηκαν ως πρόσφυγες από τις περισσότερες χώρες της περιοχής. Κανένα από τα έθνη της Νοτιοανατολικής Ασίας δεν είχε υπογράψει τη Σύμβαση των Ηνωμένων Εθνών για τους Πρόσφυγες, για παράδειγμα, και ορισμένα ήταν ανοιχτά εχθρικά απέναντι στις δεκάδες χιλιάδες Βιετναμέζους και Καμποτζιανούς που απειλούσαν να κατακλύσουν τους περιορισμένους πόρους τους. Μέχρι το 1979, όταν περισσότεροι από 50.000 πρόσφυγες έφταναν με βάρκες κάθε μήνα, χώρες όπως η Μαλαισία και η Σιγκαπούρη άρχισαν να σπρώχνουν σωματικά βάρκες γεμάτες πρόσφυγες πίσω στη θάλασσα.

«Υπολογίζεται ότι μεταξύ 25.000 και 50.000 άνθρωποι που επέβαιναν σε βάρκες χάθηκαν στη θάλασσα», λέει ο Nguyen. «Ηταν έξω για μέρες χωρίς σχεδόν καθόλου φαγητό ή νερό και πολλές από τις γυναίκες και τα παιδιά δεν μπορούσαν να κολυμπήσουν».

Μετά από μια έκτακτη διάσκεψη του ΟΗΕ το 1979 για την αντιμετώπιση της προσφυγικής κρίσης, συνήφθησαν συμφωνίες για την ασφαλή στέγαση των προσφύγων σε μέρη όπως η Μαλαισία, οι Φιλιππίνες και η Ινδονησία και εφαρμόστηκαν πρωτόκολλα για την ταχύτερη επανεγκατάσταση των προσφύγων σε χώρες όπως οι Ηνωμένες Πολιτείες, η Αυστραλία, η Γαλλία και ο Καναδάς. Από τον Ιούλιο του 1979 έως τον Ιούλιο του 1982, περισσότεροι από 620.000 πρόσφυγες εγκαταστάθηκαν μόνιμα σε περισσότερες από 20 χώρες, αλλά οι οικογένειες συχνά πέρασαν χρόνια αναμονής σε προσφυγικούς καταυλισμούς.

Ο προσφυγικός καταυλισμός Pulau Bidong στη Μαλαισία ήταν χαρακτηριστικός των συνθηκών που αντιμετώπιζαν πολλοί πρόσφυγες. Με έκταση μόλις 1 τετραγωνικό χιλιόμετρο, ο καταυλισμός σχεδιάστηκε για να φιλοξενήσει 4.500 άτομα, αλλά διογκώθηκε σε 40.000 κατοίκους τον Ιούνιο του 1979, καθιστώντας τον το πιο πυκνοκατοικημένο μέρος στον κόσμο. Φιλανθρωπικές οργανώσεις και ΜΚΟ έκαναν εκστρατείες συλλογής ρούχων και παιχνιδιών για τους πρόσφυγες, αλλά οι συνθήκες υπερπληθυσμού και οι κακές συνθήκες υγιεινής αποτελούσαν συνεχείς προκλήσεις.

Οι περισσότεροι πρόσφυγες μπορούσαν να περιμένουν να μείνουν στους καταυλισμούς μήνες ή ακόμη και χρόνια προτού τους δοθεί η δυνατότητα επανεγκατάστασης. Καθώς πλησίαζε η μέρα που θα έφευγαν για τη νέα τους ζωή, τους γίνονταν μαθήματα αγγλικών και εξοικειώνονταν με κάποια από τα έθιμα των νέων τους σπιτιών. Ορισμένοι από αυτούς τους καταυλισμούς λειτούργησαν για να εξυπηρετήσουν ένα συνεχές ρεύμα προσφύγων καθ’ όλη τη διάρκεια της δεκαετίας του 1980 και μέχρι τα μέσα της δεκαετίας του 1990.

«Ορισμένοι από τους καταυλισμούς στις Φιλιππίνες δεν έκλεισαν μέχρι τις αρχές της δεκαετίας του 2000», λέει η Bui, «πράγμα που σημαίνει ότι πολλές γενιές γεννήθηκαν μέσα σε προσφυγικούς καταυλισμούς».

Δεν ήταν μέχρι το 2005, για παράδειγμα, που οι τελευταίοι από τους 250.000 καταγεγραμμένους «ανθρώπους των πλοίων» που έφτασαν στη Μαλαισία από το Βιετνάμ εγκαταστάθηκαν τελικά, περίπου 30 χρόνια μετά την πτώση της Σαϊγκόν.

Οι πρόσφυγες από τη Νοτιοανατολική Ασία εγκαταστάθηκαν στις Ηνωμένες Πολιτείες κατά κύματα. Το πρώτο κύμα έφτασε το 1975 ως μέρος των 140.000 αρχικών εκκενωμένων του προέδρου Ford. Αυτοί οι πρόσφυγες, οι περισσότεροι από τους οποίους ήταν μορφωμένοι και μιλούσαν κάποια αγγλικά, έτυχαν θερμής υποδοχής από ένα αμερικανικό κοινό που ήταν πρόθυμο να απαλλάξει μέρος της ενοχής του για την ξαφνική αποχώρηση του στρατού από το Νότιο Βιετνάμ.

Το δεύτερο κύμα προσφύγων, που άρχισε να φτάνει στις Ηνωμένες Πολιτείες το 1978, έτυχε πιο ψυχρής υποδοχής. Αυτοί ήταν οι λεγόμενοι «άνθρωποι των πλοίων», γενικά φτωχότεροι και λιγότερο μορφωμένοι, με ένα μεγάλο ποσοστό ανύπαντρων ανδρών. Λόγω του τραύματος που υπέστησαν κατά τη διαφυγή τους από μια κατεστραμμένη από τον πόλεμο πατρίδα και την επιβίωσή τους σε θαλάσσια περάσματα και στρατόπεδα προσφύγων, πολλοί από αυτούς τους πρόσφυγες του δεύτερου κύματος δυσκολεύτηκαν περισσότερο να προσαρμοστούν στη ζωή στην Αμερική. Για να γίνουν τα πράγματα χειρότερα, η υποστήριξη της αμερικανικής κοινής γνώμης προς τους πρόσφυγες είχε μειωθεί από το 1978, καθώς η οικονομία βυθιζόταν σε ύφεση.

«Η πλειοψηφία των Αμερικανών δεν ήθελε τους Βιετναμέζους εδώ», λέει η Bui. «Οι πρόσφυγες αποτελούσαν μια έντονη υπενθύμιση ενός χαμένου πολέμου και θεωρούνταν οικονομικό βάρος. Δεν ήταν ένα πολύ φιλόξενο κλίμα».

Από το 1979 έως το 1999, επιπλέον 500.000 πρόσφυγες έφτασαν στο πλαίσιο του προγράμματος ομαλής αναχώρησης του ΟΗΕ, το οποίο επέτρεψε στους πρόσφυγες να μεταναστεύσουν απευθείας από το Βιετνάμ στις Ηνωμένες Πολιτείες. Πολλοί από αυτούς τους πρόσφυγες είχαν περάσει χρόνια ως πολιτικοί κρατούμενοι και σε στρατόπεδα αναμόρφωσης, τραυματικές εμπειρίες που προσπάθησαν να αφήσουν πίσω τους καθώς ξεκινούσαν εκ νέου τη ζωή τους σε μια ενίοτε εχθρική χώρα.

«Γεννήθηκα στις ΗΠΑ, αλλά η προσφυγική εμπειρία των γονιών μου εξακολουθεί να διαμορφώνει τη ζωή μου», λέει η Bui. «Πήγα σε 16 διαφορετικά σχολεία έως το 12. Ποτέ δεν εγκατασταθήκαμε πραγματικά. Εξακολουθούσαμε να κουβαλάμε οικονομικά ζητήματα και τη φτώχεια που πήραμε από τον πόλεμο. Η ιστορία μου είναι μια ιστορία δεύτερης γενιάς, αλλά μεταφέρεται από την ιστορία των προσφύγων».

Η μακρά σκιά του πολέμου

Ο κόσμος ήταν απροετοίμαστος για τη μεγάλης κλίμακας προσφυγική κρίση που ακολούθησε το απότομο τέλος του πολέμου του Βιετνάμ. Η κρίση ανάγκασε τα Ηνωμένα Εθνη και τις χώρες-μέλη, όπως οι Ηνωμένες Πολιτείες, να ορίσουν με σαφήνεια ποιος θεωρείται πρόσφυγας και να καταρτίσουν πολιτικές και διαδικασίες για τη χορήγηση ασύλου σε ανθρώπους που φεύγουν από τη βία και την καταπίεση. Αλλά για ιστορικούς όπως ο Nguyen, φαίνεται ότι τα πραγματικά διδάγματα του Βιετνάμ δεν έγιναν ποτέ πλήρως κατανοητά.

«Οι Ηνωμένες Πολιτείες δεν λαμβάνουν επαρκώς υπόψη το γεγονός ότι η προσφυγική μετανάστευση και ο εκτοπισμός αποτελούν μέρος όλων των παρεμβάσεων της εξωτερικής μας πολιτικής», λέει ο Nguyen. «Κάθε είδους πόλεμος θα οδηγήσει σε αυτό. Πρέπει να είμαστε προετοιμασμένοι να διαχειριστούμε την ανθρωπιστική κρίση που αναπόφευκτα ακολουθεί το στρατιωτικό στοιχείο».