Από τον πυρηνικό πόλεμο μέχρι τον αντίκτυπο ενός γιγαντιαίου αστεροειδούς, δεν είναι δύσκολο να φανταστεί κανείς ότι η ανθρώπινη ζωή στη Γη θα μπορούσε να τελειώσει απότομα. Αν υποθέσουμε ότι υπάρχουν επιζώντες, πόσοι θα χρειάζονταν να συνεχίσει το είδος μας;

Σύντομη απάντηση: εξαρτάται από την κατάσταση. Διαφορετικές καταστροφές δημιουργούν διαφορετικές συνθήκες της Ημέρας για να επιβιώσουν οι επιζώντες πληθυσμοί.

Για παράδειγμα, ένας πυρηνικός πόλεμος θα μπορούσε να προκαλέσει πυρηνικό χειμώνα στον οποίον, εκτός από την έκθεση σε ακτινοβολία, οι επιζώντες αντιμετωπίζουν παγωμένες θερμοκρασίες και παγκόσμιο λιμό. Ωστόσο, εάν αφήσουμε κάποιες από αυτές τις προϋποθέσεις και επικεντρωθούμε στο μέγεθος του πληθυσμού, ο ελάχιστος αριθμός που πρέπει να είναι πιθανώς πολύ μικρότερος σε σύγκριση με τα περίπου 7,8 δισεκατομμύρια άτομα που ζουν σήμερα.

«Με τον πληθυσμό των εκατοντάδων, πιθανότατα θα μπορούσαμε να επιβιώσουμεε για αιώνες», δήλωσε ο Κάμερον Σμιθ του Τμήματος Ανθρωπολογίας στο Κρατικό Πανεπιστήμιο του Πόρτλαντ στο Ορεγκον. Και πολλοί τέτοιοι μικροί πληθυσμοί έχουν επιβιώσει για αιώνες και ίσως χιλιάδες χρόνια».

Η έρευνα του Smith για τους πρώιμους ανθρώπινους πολιτισμούς και τον αποικισμό του διαστήματος του δίνει μια πολύ καλή ιδέα για τις ελπίδες μας για επιβίωση της αποκάλυψης. Επειδή εισάγουμε σχεδόν όλο το φαγητό μας και εξαρτιόμαστε σε μεγάλο βαθμό από την ηλεκτρική ενέργεια, πιστεύει ότι οι μεγάλες πόλεις θα ήταν πιο ευάλωτες εάν ο παγκόσμιος πολιτισμός διαλύθηκε. Επομένως, οι επιζώντες πληθυσμοί πιθανότατα θα διασκορπιστούν στην αναζήτηση πόρων.

Σύμφωνα με τον Σμιθ, στην αρχή της Νεολιθικής (από το τέλος της τελευταίας εποχής των παγετώνων πριν από περίπου 12.000 χρόνια) υπήρχαν πολλά μικρά χωριά σε όλο τον κόσμο όπου οι άνθρωποι άρχισαν να καλλιεργούν. «Αυτοί ήταν αρκετά ανεξάρτητοι πληθυσμοί, αλλά υποψιάζομαι ότι έχουν αναπαραγωγικούς και συζυγικούς δεσμούς με άλλα χωριά. Και στο σενάριο που αναφέραμε, φαντάζομαι ότι θα συμβεί το ίδιο πράγμα».

Ενας πληθυσμός με μερικές εκατοντάδες επιζώντες θα χρειαζόταν έναν τρόπο για να διατηρήσει ένα αναπαραγωγικό σύστημα, λέει ο Smith. Η αναπαραγωγή μεταξύ στενών συγγενών ατόμων αποτελεί σημαντική πρόκληση για τους μικρούς πληθυσμούς.

Ενας συρρικνωμένος ανθρώπινος πληθυσμός με περιορισμένες αναπαραγωγικές επιλογές μετά την αποκάλυψη μπορεί επίσης να αντιμετωπίσει μια μεγάλη πρόκληση, εκτός εάν έχουν αρκετή γενετική ποικιλομορφία για να αποφύγουν στενές συγγενείς σχέσεις. Θα απαιτηθεί επίσης επαρκής αριθμός ατόμων αντίθετου φύλου αναπαραγωγικής ηλικίας, γνωστών ως το πραγματικό μέγεθος του πληθυσμού, για την επιτυχή διέλευση.

Οι άνθρωποι θα μπορούσαν ενδεχομένως να προετοιμάσουν τους πληθυσμούς για την επιβίωση της Ημέρας της Κρίσεως, αν τη δουν να πλησιάζει. Ο Seth Baum, συνιδρυτής και διευθύνων σύμβουλος του Παγκόσμιου Ινστιτούτου Καταστροφικών Κινδύνων, μιας μη κομματικής ομάδας προβληματισμού, εξετάζει τον κίνδυνο εμφάνισης παγκόσμιων καταστροφών. Ο Seth Baum ευνοεί την πρόληψη πιθανών καταστροφών σε περίπτωση πυρηνικού πολέμου, για παράδειγμα, διατηρώντας αρκετά καλές σχέσεις μεταξύ πυρηνικών οπλισμένων χωρών.

Ωστόσο, η έρευνα του Baum περιλαμβάνει επίσης τη δυνατότητα κατασκευής καταφυγίων για την προστασία των ανθρώπων σε περίπτωση παγκόσμιας καταστροφής.

«Εάν πρόκειται να υπάρξει καταστροφή, θα θέλουμε μερικά από αυτά τα μέτρα, ώστε τουλάχιστον ένα μέρος του πληθυσμού να μπορεί να συνεχιστεί, οπότε σε κάποιον βαθμό ο ανθρώπινος πολιτισμός μπορεί να συνεχιστεί», δήλωσε ο Baum.

Σύμφωνα με τον Baum, ένας σημαντικός παράγοντας σε οποιοδήποτε είδος καταφυγίου είναι η ικανότητα απομόνωσης μιας ομάδας από οτιδήποτε προκαλεί βλάβη. Ορισμένες νησιωτικές χώρες, όπως η Νέα Ζηλανδία και η Αυστραλία, για παράδειγμα, έχουν καταστεί αποτελεσματικά καταφύγια μεγάλης κλίμακας διατηρώντας τον ιό απομονωμένο σε μεγάλο βαθμό κατά τη διάρκεια της επιδημίας του κοροναϊού.

Ο Baum λέει ότι ένα βήμα θα ήταν να υπάρχει ένα ιδιωτικό καταφύγιο καταστροφών κάπου στη Γη. Ο Baum συνέκρινε αυτό το υποθετικό καταφύγιο με το Global Seed Warehouse στο Svalbard της Νορβηγίας. Αυτό το αποθετήριο είναι ένα μέρος όπου τα αποθέματα σπόρων στον κόσμο αποθηκεύονται μέσα στο βουνό.

Επιβίωση στο διάστημα

Ετσι, στην υποθετική κατάσταση όπου οι άνθρωποι καταφέρνουν να διαφύγουν σε ουράνια σώματα ή πλανήτες για να αποφύγουν ένα σενάριο της Ημέρας της Κρίσεως, ποιος είναι ο ελάχιστος αριθμός ανθρώπων που απαιτείται για να επιβιώσουν στο διάστημα;

Ενα αρχικό πλήρωμα μόλις 98 ατόμων θα ήταν αρκετό για ένα ταξίδι 6.300 ετών (ταξίδι με δυνατές ταχύτητες με την τρέχουσα τεχνολογία σε ένα υποθετικό διαστημικό σκάφος) στο Proxima Centauri b, έναν δυνητικά κατοικήσιμο πλανήτη σε τροχιά γύρω από το Proxima Centauri.

Η ομάδα του Proxima Centauri b θα πρέπει να αποτελείται από 49 άσχετα ζευγάρια αναπαραγωγής που είναι έτοιμα να μεταδώσουν τα γονίδιά τους, όχι τυχαίο δείγμα 98 ατόμων. Ο πληθυσμός έπρεπε να παραμείνει γενετικά διαφορετικός και υγιής μόνο υπό ορισμένες συνθήκες. Ετσι, για παράδειγμα, η αναπαραγωγή του πληρώματος έπρεπε να παρακολουθείται και να περιορίζεται.

Επιπλέον, σύμφωνα με μια μελέτη τής Marin και των συναδέλφων της, μια μεγαλύτερη ομάδα εκκίνησης 500 θα ήταν πιθανώς η ασφαλέστερη επιλογή, καθώς θα ήταν πιο πιθανό να διατηρήσουν τη γενετική τους ποικιλομορφία με περισσότερα ζευγάρια αναπαραγωγής.

Ο Smith προτείνει να μην χρησιμοποιηθούν απόλυτοι ελάχιστοι αριθμοί σε διαστημικές μελέτες: «Η αναλογία μου είναι ότι αν φτάσετε σε αεροπλάνο και σας φέρει στη Νέα Υόρκη, δεν θέλετε ο πιλότος να έχει ακριβώς αρκετά καύσιμα για να φτάσει στον διάδρομο στη Νέα Υόρκη. Σε περίπτωση καταστροφής, χρειάζεστε ένα αντίγραφο ασφαλείας».