Το 1916 δεν ήταν ασφαλές να ξαναμπεί κανείς στα νερά της ακτής του Τζέρσεϊ, καθώς μια σειρά θανατηφόρων επιθέσεων καρχαριών άλλαξε για πάντα τη στάση των Αμερικανών απέναντι στα θαλάσσια πλάσματα.

Καθώς οι Αμερικανοί ετοιμάζονταν να γιορτάσουν το Σαββατοκύριακο των διακοπών της 4ης Ιουλίου του 1916, το παραθεριστικό θέρετρο Beach Haven του Νιου Τζέρσεϊ, που είχε πάρει το εύστοχο όνομά του, υποσχόταν ένα καταφύγιο από τις ανησυχίες για τον πόλεμο που μαίνονταν στην Ευρώπη και την επιδημία πολιομυελίτιδας που σάρωνε τη Νέα Υόρκη. Αναζητώντας καταφύγιο από την αφόρητη ζέστη που έπιανε τη γενέτειρά του, τη Φιλαδέλφεια, ο Charles Vansant βγήκε από το παραθαλάσσιο ξενοδοχείο του για να κάνει μια γρήγορη βουτιά στον Ατλαντικό Ωκεανό πριν από το δείπνο την 1η Ιουλίου 1916.

Ο αθλητικός 25χρονος μπήκε στο ρηχό κύμα και κολύμπησε έξω από την ακτή με ένα κωπηλατικό Chesapeake Bay Retriever στο πλευρό του, όταν ένα σκούρο πτερύγιο διέσχισε ξαφνικά το βάθος των 3,5 μέτρων. Το θαλάσσιο πλάσμα δάγκωσε το αριστερό πόδι του Βάνσαντ και αρνήθηκε να το αφήσει. Ο κολυμβητής εξαπέλυσε μια μακάβρια κραυγή καθώς τα λευκά κύματα του ωκεανού έγιναν κόκκινα. Μια ανθρώπινη αλυσίδα προσπάθησε να τον τραβήξει προς την ασφάλεια, αλλά το ζώο δεν έλυσε τα σαγόνια του μέχρι που η κοιλιά του γρατζούνισε στα βότσαλα στα ρηχά νερά κοντά στην ακτή. Οι διασώστες μετέφεραν τον βαριά τραυματισμένο Βάνσαντ στο λόμπι του πολυτελούς ξενοδοχείου Engleside, όπου πέθανε από αιμορραγία.

Ο θεράπων ιατρός κατέγραψε μια αξιοσημείωτη αιτία θανάτου – δάγκωμα καρχαρία. Ενώ το κολύμπι στον ωκεανό ήταν ακόμη ένα ανερχόμενο αμερικανικό χόμπι στις αρχές του 1900, οι επιθέσεις καρχαριών κατά μήκος των ακτών του Νιου Τζέρσεϊ ήταν ανήκουστο φαινόμενο. Πολλοί επιστήμονες πίστευαν ότι οι καρχαρίες ήταν ντροπαλοί, ένα ακόμη ψάρι που κολυμπούσε στα ανοιχτά και δεν αποτελούσε απειλή για τους κολυμβητές, και όχι αρκετά ισχυροί για να κατασπαράξουν έναν άνθρωπο. Οι ιστορίες επιθέσεων καρχαριών που διηγούνταν οι αρχαίοι ναυτικοί συχνά απορρίπτονταν ως «αλμυρές ιστορίες» που έμοιαζαν με ιστορίες για θαλάσσια φίδια. «Οι λουόμενοι δεν χρειάζεται να φοβούνται τους καρχαρίες», δήλωνε ένας τίτλος στο Philadelphia Public Ledger, στον οποίον οι ειδικοί απέρριπταν την επίθεση στον Βάνσαντ ως ένα φρικιαστικό περιστατικό στο οποίο ο καρχαρίας προσπαθούσε στην πραγματικότητα να επιτεθεί στον σκύλο που κολυμπούσε κοντά στο θύμα.

Πέντε ημέρες αργότερα, ωστόσο, ο τρόμος χτύπησε και πάλι από τη θάλασσα 45 μίλια βόρεια του Μπιτς Χέιβεν, όταν ο Τσαρλς Μπρούντερ κολύμπησε πέρα από τους κυματισμούς της λίμνης Σπρινγκ Λέικ του Νιου Τζέρσεϊ. Ο 27χρονος ελβετός καπετάνιος γκρουμ στο ξενοδοχείο Essex & Sussex έκανε το καθιερωμένο μεσημεριανό του μπάνιο όταν ένας «ανθρωποφάγος» χτύπησε 130 μέτρα από την ακτή και του δάγκωσε το αριστερό πόδι πάνω από το γόνατο και το δεξί πόδι λίγο κάτω από το γόνατο. Οι ναυαγοσώστες τράβηξαν τον ακρωτηριασμένο Μπρούντερ στην ακτή, ενώ οι γυναίκες λιποθύμησαν στο θέαμα. Δεν μπορούσε να γίνει τίποτα για να τον σώσουν.

Ενώ ένας βοηθός επιμελητή στο Αμερικανικό Μουσείο Φυσικής Ιστορίας της Νέας Υόρκης που εξέτασε το σώμα του Bruder δήλωσε ότι ο ακρωτηριασμός ήταν έργο φάλαινας-δολοφόνου, άλλοι επέμεναν στην πεποίθηση ότι ένας γιγάντιος τόνος ή μια μεγάλη θαλάσσια χελώνα πρέπει να ήταν ο ένοχος. Ορισμένοι θεωρητικοί συνωμοσίας πίστευαν ότι η επίθεση ήταν έργο καρχαρία – δηλαδή ενός καρχαρία που είχε εκπαιδευτεί από τους Γερμανούς να ακολουθεί τα υποβρύχια τους και να χτυπάει τους αμερικανούς λουόμενους!

Προστατευτικά δίχτυα τοποθετήθηκαν τώρα στις παραλίες κατά μήκος της ακτής του Τζέρσεϊ, καθώς σκάφη περιπολούσαν στα νερά του ωκεανού, αλλά αποδείχθηκαν άχρηστα στην αποτροπή της επόμενης επίθεσης, η οποία σημειώθηκε 25 μίλια βόρεια της Spring Lake στις 12 Ιουλίου. Καθώς ο ήλιος έπεφτε σε μια πολύ ζεστή μέρα, ο Lester Stillwell ξεφάντωσε με άλλα αγόρια σε μια δημοφιλή κολυμπήθρα κατά μήκος του Matawan Creek. Ενας συμπονετικός εργοδηγός στο εργοστάσιο κατασκευής καλαθοπλεκτικής όπου εργαζόταν ο εύθραυστος 11χρονος είχε λυπηθεί τους υπερθερμασμένους υπαλλήλους του και τους είχε δώσει το απόγευμα ρεπό για να δροσιστούν. Ο Λέστερ βρήκε ανακούφιση στα υφάλμυρα νερά του γαλήνιου ρυακιού, περισσότερο από ένα μίλι στην ενδοχώρα από το σημείο όπου κατέληγε στον κόλπο Ράριταν. Καθώς το αγόρι επέπλεε στην πλάτη του, μια σκιά εμφανίστηκε ξαφνικά από τα βάθη. Ενας καρχαρίας τον άρπαξε από το στομάχι και τον τράβηξε κάτω από το νερό. Βγήκε για λίγο στην επιφάνεια για να βγάλει μια φρικτή κραυγή πριν ο καρχαρίας τον βυθίσει και πάλι.

Τα υπόλοιπα τρομοκρατημένα αγόρια έτρεξαν στην κεντρική οδό του Matawan φωνάζοντας για βοήθεια. Ενας ντόπιος ράφτης, ο 24χρονος Stanley Fisher, ενώθηκε με τους κατοίκους της πόλης που έσπευσαν στη σκηνή και από μια βάρκα με κουπιά εξέτασε τα θολά νερά με ένα κοντάρι. Μη βρίσκοντας σημεία ζωής, έγινε τελικά σαφές ότι η αποστολή είχε μετατραπεί από διάσωση σε ανάκτηση. Οταν ο Φίσερ εντόπισε το πτώμα του Λέστερ, καθώς οι γονείς του αγοριού παρακολουθούσαν από τις όχθες, βούτηξε στο ρυάκι, γνωρίζοντας μάλιστα ότι ένας φονικός καρχαρίας καραδοκούσε εκεί κοντά. Καθώς ο Φίσερ ανέσυρε το άψυχο σώμα, ο καρχαρίας επανεμφανίστηκε και έσκισε το δεξί του πόδι. Σύρθηκε στην ακτή από τους γείτονές του που προσπάθησαν απεγνωσμένα να επιδέσουν την πληγή, αλλά ο Fisher απεβίωσε ώρες αργότερα.

Τριάντα λεπτά μετά την επίθεση στον Fisher, ένας καρχαρίας δάγκωσε το πόδι του 12χρονου Joseph Dunn κοντά στις εκβολές του Matawan Creek, αλλά το αγόρι κατάφερε να επιβιώσει. Το δολοφονικό ψάρι έγινε δημόσιος εχθρός νούμερο ένα με ανακοινώσεις επικηρύξεων που υπόσχονταν αμοιβή 100 δολαρίων «στο πρόσωπο ή στα πρόσωπα που θα σκοτώσουν τον δράστη των επιθέσεων».

«Εκδικητικοί όχλοι που κρατούσαν δόρατα και δίκρανα κατέβηκαν στις όχθες του ρυακιού, καθώς στόλοι κυνηγών καρχαριών έβγαιναν στο νερό. Οι κάτοικοι πυροβολούσαν με κυνηγετικά όπλα και πετούσαν ράβδους δυναμίτη σε όποια κίνηση έβλεπαν στα λασπωμένα νερά του ρυακιού.

Τηλεγραφήματα και επιστολές έφτασαν στον Λευκό Οίκο από πανικόβλητους Αμερικανούς που προέτρεπαν την ομοσπονδιακή κυβέρνηση να κάνει κάτι για να σταματήσει τον κακόβουλο ανθρωποφάγο. Δύο ημέρες μετά την επίθεση στο Matawan Creek, ο πρόεδρος Γούντροου Γουίλσον συγκάλεσε υπουργικό συμβούλιο για να συζητήσει «τη φρίκη των καρχαριών που κατέλαβε την ακτή του Νιου Τζέρσεϊ». Ανέθεσε στον υπουργό Οικονομικών να ηγηθεί ενός «πολέμου κατά των καρχαριών», ο οποίος περιελάμβανε τις προσπάθειες των κοπτών της αμερικανικής ακτοφυλακής και του Γραφείου Αλιείας να «εκδιώξουν τους θαλάσσιους τρομοκράτες».

Το ίδιο πρωί, μέσα σε ένα μικρό μηχανοκίνητο σκάφος στα ανοιχτά της ακτής του South Amboy, στο Νιου Τζέρσεϊ, ο κυνηγός καρχαριών Michael Schleisser εντόπισε ένα μαύρο ουραίο πτερύγιο στο δίχτυ που είχε ρίξει στον κόλπο Raritan και χτύπησε τον καρχαρία επανειλημμένα στο κεφάλι με μια σπασμένη λαβή κουπιού μέχρι που δεν κουνιόταν πια. Επιστρέφοντας στην ξηρά, ο Schleisser ξεκοίλιασε τον καρχαρία και φέρεται να βρέθηκαν μέσα του ανθρώπινα οστά, τα οποία όμως δεν ταυτοποιήθηκαν ποτέ οριστικά. Το αν ο συγκεκριμένος καρχαρίας ήταν όντως ο ανθρωποφάγος δεν αποδείχθηκε, αλλά δεν σημειώθηκαν άλλες επιθέσεις στο Νιου Τζέρσεϊ το υπόλοιπο καλοκαίρι.

Η σχέση μεταξύ Αμερικανών και καρχαριών, ωστόσο, δεν θα ήταν ποτέ ξανά η ίδια. Οι καρχαρίες δεν θεωρούνταν πλέον καλοήθεις, αλλά ανθρωποφάγοι θηρευτές που έπρεπε να φοβούνται οι λουόμενοι. Ακόμη και οι πιο δύσπιστοι επιστήμονες, όπως ανέφεραν οι New York Times, «δεν αμφέβαλλαν πλέον ότι τα μεγάλα ψάρια επιτίθενται στους ανθρώπους». Παρόλο που ο συγγραφέας Peter Benchley δήλωσε στους New York Times ότι οι επιθέσεις του 1916 στο Νιου Τζέρσεϊ δεν αποτέλεσαν έμπνευση για το μυθιστόρημά του «Jaws», το οποίο μεταφέρθηκε στην ταινία-μπλοκμπάστερ του 1975, οι παραλληλισμοί ενός ανθρωποφάγου καρχαρία που τρομοκρατεί ένα καλοκαιρινό τουριστικό θέρετρο είναι αδιαμφισβήτητοι.