Μπορεί η κλιματική αλλαγή, τις επιπτώσεις της οποίας αρχίζουμε να νιώθουμε, να φέρει το τέλος των ανθρώπων; Εχουμε καλά και κακά νέα.

Σήμερα, πρoκαλούνται σοβαρές δασικές πυρκαγιές ως μία από τις συνέπειες της υπερθέρμανσης του πλανήτη.

Οι επιπτώσεις της κλιματικής αλλαγής εκδηλώνονται με την άνοδο της θερμοκρασίας, τους ισχυρούς τυφώνες, την εντατικοποίηση των πλημμυρών και τις πιο μακροχρόνιες πυρκαγιές. Οι επιστήμονες προειδοποιούν ότι η αγνόηση της κλιματικής αλλαγής θα προκαλέσει «ανείπωτη ταλαιπωρία» για την ανθρωπότητα. Αλλά αν τα πράγματα ήταν τόσο άσχημα, θα μπορούσε η κλιματική αλλαγή να εξαφανίσει τους ανθρώπους;

Οι επιστήμονες οραματίζονται μια σειρά από καταστροφικά σενάρια εάν η κλιματική αλλαγή δεν παραμείνει υπό έλεγχο. Αλλά αν λάβουμε υπόψη μόνο τα άμεσα αποτελέσματα, υπάρχουν καλά νέα. Η κλιματική αλλαγή είναι απίθανο να προκαλέσει τον αφανισμό μας.

«Δεν υπάρχουν στοιχεία για σενάρια κλιματικής αλλαγής που θα προκαλούσαν εξαφάνιση του ανθρώπου», δήλωσε ο Μάικλ Μαν, διακεκριμένος καθηγητής ατμοσφαιρικής επιστήμης στο Penn State και συγγραφέας του «The New Climate War: Fighting to Take Back Our Planet».

Ωστόσο, τα ευρήματα της έρευνας υποδηλώνουν ότι η κλιματική αλλαγή είναι πιθανό να συνεχίσει να απειλεί τη ζωή εκατοντάδων εκατομμυρίων ανθρώπων, οδηγώντας σε έλλειψη τροφίμων και νερού που έχουν τη δυνατότητα να προκαλέσουν κοινωνική κατάρρευση και να θέσουν τη βάση για παγκόσμιες συγκρούσεις.

Τα αέρια του θερμοκηπίου είναι ένας από τους παράγοντες που επιταχύνουν την υπερθέρμανση του πλανήτη.

Πολύ καυτό για να το χειριστείς;

Οι άνθρωποι αυξάνουν την ποσότητα των αερίων του θερμοκηπίου όπως το διοξείδιο του άνθρακα και το μεθάνιο στην ατμόσφαιρα μέσω ορυκτών καυσίμων και άλλων δραστηριοτήτων. Αυτά τα αέρια παγιδεύουν τη θερμότητα από τον ήλιο, προκαλώντας την άνοδο της παγκόσμιας θερμοκρασίας και την αλλαγή του κλίματος πολύ πιο γρήγορα από το συνηθισμένο, βάζοντας την ανθρωπότητα σε μια επικίνδυνη πορεία.

Σύμφωνα με τον Luke Kemp, ερευνητή στο «Center for Existential Risk Studies» στο Πανεπιστήμιο του Cambridge, το φαινόμενο του θερμοκηπίου εκτός ελέγχου είναι ίσως ο μόνος τρόπος με τον οποίο οι επιπτώσεις της κλιματικής αλλαγής θα μπορούσαν να οδηγήσουν άμεσα στην ανθρώπινη εξαφάνιση. Αυτό το φαινόμενο συμβαίνει όταν ένας πλανήτης παγιδευτεί σε έναν ασταμάτητο θετικό κύκλο θέρμανσης και απορροφά περισσότερη θερμότητα μέχρι να εξατμιστούν οι ωκεανοί του πλανήτη, μη διατηρώντας πλέον τη ζωή.

Ευτυχώς, ένα φαινόμενο θερμοκηπίου εκτός ελέγχου δεν είναι ένα εύλογο σενάριο κλιματικής αλλαγής στη Γη. Σύμφωνα με τον Brian Kahn, ερευνητή επιστήμονα στο Εργαστήριο «Jet Propulsion» της NASA. Για να συμβεί το φαινόμενο, ένας πλανήτης χρειάζεται επίπεδα διοξειδίου του άνθρακα αρκετές χιλιάδες μέρη ανά εκατομμύριο, ή μια μαζική απελευθέρωση μεθανίου. Προς το παρόν δεν υπάρχουν στοιχεία για να συμβεί αυτό.

Η Αφροδίτη έχει φαινόμενο θερμοκηπίου εκτός ελέγχου. Είναι όμως πολύ πιο κοντά στον ήλιο και έχει πολύ παχύτερη ατμόσφαιρα πλούσια σε διοξείδιο του άνθρακα που παγιδεύει περισσότερη θερμότητα από ό, τι στη Γη. Ο Mann λέει ότι ενώ οι αποκαλύψεις για το κλίμα κάνουν συχνά τέτοιους ισχυρισμούς, η επιστήμη δεν υποστηρίζει την ιδέα των σεναρίων φυγής σε φυγή: «Δεν υπάρχει λόγος υπερβολής της κλιματικής απειλής. Η αλήθεια είναι αρκετά κακή και αρκετός λόγος για να λάβουμε επειγόντως μέτρα».

Σύμφωνα με τον Mann, μια παγκόσμια αύξηση της θερμοκρασίας κατά 5,4 βαθμούς Φαρενάιτ (3 βαθμούς Κελσίου) ή περισσότερο θα μπορούσε να οδηγήσει στην κατάρρευση της κοινωνικής μας υποδομής και σε μεγάλες αναταραχές και συγκρούσεις. Αυτό θα μπορούσε να οδηγήσει σε ένα μέλλον που μοιάζει με κάποιες δυστοπικές ταινίες του Χόλιγουντ.

Ενας τρόπος με τον οποίον η κλιματική αλλαγή μπορεί να προκαλέσει κοινωνική κατάρρευση είναι η δημιουργία επισιτιστικής ανασφάλειας. Η θέρμανση του πλανήτη έχει μια σειρά αρνητικών επιπτώσεων στην παραγωγή τροφίμων, συμπεριλαμβανομένης της αύξησης του ελλείμματος νερού και έτσι της μείωσης της συγκομιδής τροφίμων. Τα προβλήματα παραγωγής τροφίμων μπορούν να αυξήσουν τη θνησιμότητα του ανθρώπου και να προκαλέσουν οικονομικές απώλειες και κοινωνικοπολιτική αστάθεια, μεταξύ άλλων παραγόντων, σύμφωνα με μελέτη που δημοσιεύθηκε στο περιοδικό Climatic. Αυτό θα μπορούσε να προκαλέσει την κατάρρευση των εγκαταστάσεών μας και να αυξήσει τον κίνδυνο κοινωνικής κατάρρευσης.

Σήμερα, οι παγετώνες συνεχίζουν να λιώνουν γρήγορα.

Προηγούμενες εξαφανίσεις και καταρρεύσεις

Ο Kemp εξετάζει την κατάρρευση των προηγούμενων πολιτισμών και τον κίνδυνο κλιματικής αλλαγής. Οι εξαφανίσεις και οι καταστροφές περιλαμβάνουν σχεδόν πάντα περισσότερους από έναν παράγοντες, αλλά πιστεύει ότι αν οι άνθρωποι εξαφανιστούν, η κλιματική αλλαγή πιθανότατα θα είναι η κύρια αιτία. «Αν πρέπει να πω, αυτό που πιστεύω ότι είναι ο μεγαλύτερος συντελεστής στο μέλλον της ανθρώπινης εξαφάνισης είναι η κλιματική αλλαγή».

Σύμφωνα με τον Kemp, όλα τα σημαντικά γεγονότα μαζικής εξαφάνισης στην ιστορία της Γης περιλαμβάνουν κάποια μορφή κλιματικής αλλαγής. Αυτά τα γεγονότα περιλαμβάνουν ψύξη κατά τη διάρκεια της εξαφάνισης των Ορδοβίκων-Σιλουριανών, η οποία εξαφάνισε το 85 τοις εκατό των ειδών πριν από περίπου 440 εκατομμύρια χρόνια. η θέρμανση λαμβάνει χώρα κατά τη διάρκεια της τριαδικής-ιουρασικής εξαφάνισης, η οποία σκότωσε το 80 % των ειδών πριν από περίπου 200 εκατομμύρια χρόνια. Πιο πρόσφατα, η κλιματική αλλαγή έχει επηρεάσει τη μοίρα των πρώτων ανθρώπινων συγγενών.

Ενώ ο Homo sapiens δεν έχει εξαφανιστεί, ο Kemp είπε: «Εχουμε ιστορία άλλων ανθρωπογενών ειδών που εξαφανίστηκαν, όπως οι Νεάντερταλ. Και σε κάθε μία από αυτές τις περιπτώσεις, πάλι, η κλιματική αλλαγή φαίνεται να παίζει κάποιο ρόλο».

Οι επιστήμονες δεν γνωρίζουν γιατί οι Νεάντερταλ εξαφανίστηκαν πριν από περίπου 40.000 χρόνια. Αλλά οι κλιματικές διακυμάνσεις φαίνεται να έχουν χωρίσει τους πληθυσμούς τους σε μικρότερες, κατακερματισμένες ομάδες. Σύμφωνα με το Μουσείο Φυσικής Ιστορίας στο Λονδίνο, δραστικές αλλαγές θερμοκρασίας έχουν επηρεάσει τα φυτά και τα ζώα από τα οποία εξαρτώνται για τροφή. Η απώλεια τροφής που προκαλείται από την κλιματική αλλαγή μπορεί να έχει οδηγήσει σε μικρή πτώση των ποσοστών γονιμότητας των Νεάντερταλ και να έχει συμβάλει στην εξαφάνισή τους.

Η κλιματική αλλαγή έπαιξε επίσης ρόλο στην κατάρρευση των προηγούμενων ανθρώπινων πολιτισμών. Για παράδειγμα, μια ξηρασία 300 ετών συνέβαλε στην κατάρρευση της αρχαίας Ελλάδας πριν από περίπου 3200 χρόνια. Αλλά η εξαφάνιση των Νεάντερταλ και η κατάρρευση των πολιτισμών δεν σημαίνει εξαφάνιση του ανθρώπου. Αλλωστε, οι άνθρωποι έχουν επιβιώσει από τις κλιματικές διακυμάνσεις στο παρελθόν και τώρα ζουν σε όλον τον κόσμο παρά την άνοδο και την πτώση αμέτρητων πολιτισμών.

Ο Homo sapiens έχει αποδειχθεί ότι είναι ιδιαίτερα προσαρμόσιμος και ικανός να αντιμετωπίσει πολλά διαφορετικά κλίματα, ζεστά, κρύα, ξηρά ή υγρά. Μπορεί να χρησιμοποιήσει πόρους από πολλά διαφορετικά φυτά και ζώα για να μας βοηθήσει να επιβιώσουμε στον μεταβαλλόμενο κόσμο, σύμφωνα με το Εθνικό Μουσείο Φυσικής Ιστορίας του Smithsonian. Μπορούμε να μοιραστούμε αυτούς τους πόρους μαζί.

Σήμερα ζούμε σε έναν παγκόσμιο και διασυνδεδεμένο πολιτισμό. Αλλά υπάρχει λόγος να πιστεύουμε ότι το είδος μας θα μπορούσε να επιβιώσει από την κατάρρευσή του. Μια μελέτη που δημοσιεύτηκε στο περιοδικό Sustainability εντόπισε τις χώρες που είναι πιο πιθανό να επιβιώσουν από μια παγκόσμια κοινωνική κατάρρευση και να οδηγήσουν πολύπλοκους τρόπους ζωής. Πέντε νησιωτικά έθνη, συμπεριλαμβανομένης της Νέας Ζηλανδίας και της Ιρλανδίας, επιλέχθηκαν επειδή θα μπορούσαν να παραμείνουν κατοικήσιμα μέσω της γεωργίας, χάρη στις σχετικά χαμηλές θερμοκρασίες, τη χαμηλή μεταβολή του καιρού και άλλους παράγοντες που τα καθιστούν πιο ανθεκτικά στην κλιματική αλλαγή.

Η Νέα Ζηλανδία αναμένεται να τα καταφέρει καλύτερα σε άλλες ευνοϊκές συνθήκες, συμπεριλαμβανομένου του χαμηλού πληθυσμού, των μεγάλων ποσοτήτων ποιοτικής γεωργικής γης και της αξιόπιστης, γηγενούς ενέργειας. Ετσι, ακόμη και αν η κλιματική αλλαγή πυροδοτήσει την κατάρρευση ενός παγκόσμιου πολιτισμού, οι άνθρωποι πιθανότατα θα είναι σε θέση να επιμείνουν, τουλάχιστον σε ορισμένες περιοχές.

Οι δασικές εκτάσεις μειώνονται.

Μπορεί να πυροδοτήσει πόλεμο

Το τελευταίο σενάριο που πρέπει να εξεταστεί είναι οι συγκρούσεις που σχετίζονται με το κλίμα. Ο Kemp λέει ότι στο μέλλον, η μείωση της έλλειψης πόρων λόγω της κλιματικής αλλαγής θα μπορούσε να δημιουργήσει τις συνθήκες για πολέμους που ενδεχομένως απειλούν την ανθρωπότητα.

«Καθώς τα αποθέματα νερού στερεύουν και οι λιμοί επιδεινώνονται, υπάρχει λόγος να φοβόμαστε ότι η πιθανή απειλή πυρηνικού πολέμου θα έρθει καθώς οι σημερινές γενικές συνθήκες ζωής γίνονται πολύ χειρότερες».

Με άλλα λόγια, οι επιπτώσεις της κλιματικής αλλαγής μπορεί να μην προκαλούν άμεσα την ανθρώπινη εξαφάνιση. Μπορεί όμως να οδηγήσει σε γεγονότα που θέτουν σε σοβαρό κίνδυνο εκατοντάδες, αν όχι δισεκατομμύρια, ζωές. Μια μελέτη που δημοσιεύτηκε στο περιοδικό «Science Advances» δείχνει ότι μια πυρηνική σύγκρουση μεταξύ Ινδίας και Πακιστάν μόνο, με ένα μικρό κλάσμα των πυρηνικών όπλων του κόσμου, θα μπορούσε να σκοτώσει μεταξύ 50 και 125 εκατομμυρίων ανθρώπων μόνο σε αυτές τις δύο χώρες. Η πτώση της θερμοκρασίας θα αλλάξει το κλίμα, όπως και ο πυρηνικός πόλεμος, οι πόλεις που καίνε γεμίζουν την ατμόσφαιρα με καπνό, απειλούν την παραγωγή τροφίμων σε όλο τον κόσμο και ενδεχομένως προκαλούν μαζική πείνα.

Τι έπεται;

Ενώ η αποφυγή της ολικής εξαφάνισης μπορεί να μην φαίνεται σαν φάρος ελπίδας από την κλιματική αλλαγή, υπάρχει λόγος για ελπίδα. Οι ειδικοί λένε ότι δεν είναι αργά για να αποφευχθούν τα χειρότερα σενάρια με σημαντικές περικοπές στις εκπομπές αερίων του θερμοκηπίου.

«Είναι στο χέρι μας», είπε ο Μαν. Εάν δεν μειώσουμε σημαντικά τις εκπομπές άνθρακα κατά την επόμενη δεκαετία, θα μπορούσαμε να επιδεινώσουμε τα ήδη επικίνδυνα ακραία καιρικά φαινόμενα. Οδεύουμε προς πλημμύρες ακτών σε όλο τον κόσμο λόγω του λιώματος των πάγων και της αύξησης της στάθμης της θάλασσας, ασκώντας μεγαλύτερη πίεση στους περιορισμένους πόρους. Ενας αυξανόμενος παγκόσμιος πληθυσμός ανταγωνίζεται για λιγότερα τρόφιμα, νερό και χώρο λόγω των επιπτώσεων της κλιματικής αλλαγής. Αν ενεργήσουμε τολμηρά τώρα, μπορούμε να αποφύγουμε τις χειρότερες επιπτώσεις».