Αμέσως μετά την Ημέρα Μνήμης εκείνο το έτος, ένας λευκός όχλος κατέστρεψε 35 οικοδομικά τετράγωνα της περιοχής Greenwood, μια κοινότητα στην Τάλσα της Οκλαχόμα γνωστή ως «Black Wall Street». Προκαλούμενος από ισχυρισμό ότι ένας μαύρος άντρας είχε κακοποιήσει σεξουαλικά μια λευκή γυναίκα, η σφαγή της Τούλσα είχε ως αποτέλεσμα 100 έως 300 θανάτους, την καταστροφή περισσότερων από 1.200 σπιτιών και το κάψιμο εκκλησιών, σχολείων, επιχειρήσεων, νοσοκομείου και βιβλιοθήκης, σύμφωνα με μια έκθεση της Επιτροπής Tulsa Race Riot 2001, η πιο ολοκληρωμένη ανασκόπηση της σφαγής. Από την πλευρά του, ο Ερυθρός Σταυρός ανέφερε ότι η επίθεση άφησε περισσότερους από 10.000 κατοίκους της Τούλσα άστεγους. Υπολογιζόμενη σε σημερινά δολάρια, η ζημιά εκτιμάται σε δεκάδες εκατομμύρια δολάρια.

«Είμαι σε θέση να δηλώσω», δήλωσε ο Walter White, ο οποίος επισκέφτηκε την Τούλσα για την Εθνική Ενωση για την Προώθηση των Εγχρωμων Ανθρωπων λίγο μετά τις ταραχές, «ότι οι ταραχές της Tούλσα, σε απόλυτη βαρβαρότητα και σκόπιμη καταστροφή ζωής και περιουσίας, στέκεται χωρίς άλλη να την πλησιάζει στην Αμερική».

Οταν ο στρατιωτικός νόμος κηρύχθηκε την 1η Ιουνίου για τον τερματισμό των μαχών, δημοσιογράφοι, κάτοικοι και άλλοι άρχισαν να συλλέγουν απολογιστικά στοιχεία για το τι ακριβώς συνέβη κατά τη διάρκεια αυτών των 18 ωρών στην περιοχή Greenwood. Οι ιστορικοί εξακολουθούν να αξιολογούν την ειλικρίνεια των αναφορών μαρτύρων για αεροπλάνα με χαμηλές πτήσεις, μερικές σφαίρες ή εμπρηστικά, που έγιναν ένα διαρκές θέμα στην περιγραφή των γεγονότων. Αλλά παρόλο που ήταν γνωστό ότι μόνο περίπου 15 αεροσκάφη είχαν τοποθετηθεί σε τοπικά αεροπορικά πεδία το 1921, παραμένει ένα μυστήριο που ανήκει σε αυτά που χρησιμοποιήθηκαν στην επίθεση στην Τούλσα – και πώς ακριβώς κινητοποιήθηκαν ως μέρος μιας από τους πιο φρικτές εγχώριες τρομοκρατικές επιθέσεις στην ιστορία της Αμερικής.

«Δεν υπάρχει αμφιβολία ότι υπήρχαν αεροπλάνα που πετούσαν πάνω από το Greenwood κατά τη διάρκεια της σφαγής», δήλωσε ο ιστορικός Scott Ellsworth, καθηγητής αφροαμερικάνων στο Πανεπιστήμιο του Μίσιγκαν, ο οποίος έχει μελετήσει σε βάθος τη σφαγή στην Τούλσα, σε συνέντευξή του στο HISTORY.com. Υπάρχουν ενδείξεις τόσο από τις αφροαμερικανικές όσο και από τις λευκές κοινότητες. Αλλά το Greenwood καταστράφηκε στο έδαφος από έναν λευκό όχλο. Δεν καταστράφηκε από τον αέρα», λέει ο Ellsworth, συγγραφέας δύο βιβλίων για τη σφαγή της Τούλσα – «Ο θάνατος σε Promised Land: The Tulsa Race Riot του 1921 και «The Groundbreaking: Μια αμερικανική πόλη και η αναζήτησή της για δικαιοσύνη».

Αεροφωτογραφία της Τούλσα, Οκλαχόμα, 1918.

«Αεροπλάνα ταχείας προσέγγισης» και άλλες εκθέσεις από τη Μαύρη Κοινότητα

Η Mary E. Jones Parrish ήταν δασκάλα και δημοσιογράφος στην περιοχή Greenwood που συγκέντρωσε φωτογραφίες και από πρώτο χέρι αποδείξεις της σφαγής, συμπεριλαμβανομένης της δικής της. Στα γεγονότα της καταστροφής της Τούλσα, η οποία δημοσιεύθηκε το 1922 (και αναδημοσιεύτηκε το 2021), θυμάται να βλέπει «αεροπλάνα που πλησιάζουν γρήγορα» και ότι «περισσότερα από δώδεκα αεροπλάνα ανέβηκαν και άρχισαν να ρίχνουν τουρπεντίνες στις κατοικίες των νέγρων.
«Ενας από τους ανώνυμους αυτόπτες μάρτυρες που είπε ότι είδε αεροπλάνα με χαμηλές πτήσεις που «άφησαν ολόκληρο το μπλοκ μια μάζα φλόγας» καθώς περνούσαν από την περιοχή. Αναφερόμενος στο The Nation, ο Walter White έγραψε ότι «χρησιμοποιήθηκαν οκτώ αεροπλάνα για να κατασκοπεύσουν τις κινήσεις των νέγρων και σύμφωνα με ορισμένα χρησιμοποιήθηκαν για βομβαρδισμό στο έγχρωμο τμήμα». Σύμφωνα με την έκθεση της Επιτροπής του 2001, οι μαύρες εφημερίδες «ήταν γεμάτες ιστορίες από βόμβες τερεβινθίνης ή νιτρογλυκερίνης και άντρες πυροβολούσαν από αεροπλάνα».

Ο Buck Colbert Franklin, δικηγόρος της Τούλσα και ο πατέρας του ιστορικού John Hope Franklin, θυμήθηκε επίσης «τουρπεντίνες μπάλες» που πέφτουν από τον ουρανό. «Θα μπορούσα να δω αεροπλάνα να περιστρέφονται στον αέρα», έγραψε ο Φράνκλιν σε ένα χειρόγραφο10 σελίδων σε κίτρινο νομικό σημειωματάριο που ανακαλύφθηκε το 2015. «Αυξήθηκαν σε αριθμό, έσκισαν και έπεσαν χαμηλά. Θα μπορούσα να ακούσω κάτι σαν χαλάζι να πέφτει στην κορυφή του κτιρίου γραφείων μου… Τα πλαϊνά πεζοδρόμια ήταν κυριολεκτικά καλυμμένα με μπάλες με τερεβινθίνη. Ηξερα πολύ καλά από πού προέρχονταν και ήξερα πολύ καλά γιατί κάθε καμένο κτίριο ξεκίνησε να καίγεται από ψηλά».

Μια ομολογία για ένα κουρείο

Ανέκδοτα προέκυψαν επίσης από άλλες κοινότητες της Τούλσα. Σύμφωνα με την έκθεση της Επιτροπής, στις αρχές της δεκαετίας του 1950, ένας μεσήλικας λευκός της Tούλσα που καυχιέται ότι αυτός και ένας φίλος του είχαν πετάξει ένα αεροπλάνο πάνω από το Greenwood κατά τη διάρκεια της σφαγής και έριξαν δυναμίτη. Για τον ιστορικό Ellsworth, η εξομολόγηση είναι αξιόπιστη. «Εκτός από τα 50 αντίτυπα του βιβλίου της Mary Parrish, δεν υπήρχε τίποτα (εκείνη την εποχή) που να δημοσιεύεται για βομβαρδισμούς», δήλωσε ο Ellsworth. «Δεν ήταν θέμα που έβγαινε εκεί έξω. Αυτός είναι ο λόγος για τον οποίον πιστεύω ότι αν δεν το έφτιαξε αυτός ο γέρος, κάτι που αμφιβάλλω, η ιστορία του αληθεύει».

Ενας μεξικανός μετανάστης, ο οποίος έζησε στην άκρη της περιοχής Greenwood, είδε δύο μαύρα αγόρια να ακολουθούνται από ένα διθέσιο αεροπλάνο στον δρόμο. Σύμφωνα με την έκθεση της Επιτροπής, «ο άντρας στο πίσω κάθισμα πυροβόλησε τα αγόρια. Έπειτα έτρεξε και άρπαξε τα αγόρια και τα πήρε στο σπίτι».

Από πού προήλθαν τα αεροπλάνα;

Το 1921, η Τάλσα είχε δύο αεροπορικές εγκαταστάσεις. Το μεγαλύτερο από τα δύο, το οποίο διαχειρίζεται η Curtiss-Southwest Airplane Company, περιείχε δύο υπόστεγα από χάλυβα και 14 αεροπλάνα. Το μικρότερο πεδίο στέγαζε μόνο ένα αεροπλάνο. Σύμφωνα με την έκθεση της Επιτροπής, στην υπόθεση της απόδρασης από τις ταραχές, η Parrish αναφέρεται στο να πλησιάζει τα «αεροπορικά πεδία», τα οποία πιθανότατα θα ήταν Curtiss-Southwest. Εκεί θυμήθηκε να βλέπει τα «αεροπλάνα από τα υπόστεγα τους, όλα σε ετοιμότητα για πτήση, και αυτοί οι άνδρες με τουφέκια υψηλής ισχύος να μπαίνουν σε αυτά».

Εκείνη την εποχή, η κυβέρνηση δεν είχε αναθέσει την καταγραφή των αεροπλάνων, επομένως είναι δύσκολο να γνωρίζουμε την ιδιοκτησία τους. Ωστόσο, η έκθεση της Επιτροπής υποδηλώνει ότι οι περισσότερες ανήκαν πιθανώς στην Curtiss-Southwest, στις εταιρείες πετρελαίου και σε ιδιώτες.

Η τρέχουσα συζήτηση

Οι μαρτυρίες από τους κατοίκους της Black Tulsa ήταν καθοριστικής σημασίας για την αποκάλυψη της αλήθειας για τα αεροπλάνα στην περιοχή Greenwood. Σε διάφορους βαθμούς, οι ιστορικοί έχουν αποδεχτεί αυτές τις ιστορίες και προσπάθησαν να σταθμίσουν αυτά τα τεράστια αποδεικτικά στοιχεία έναντι της λογικότητας των βομβαρδισμών. «Υπάρχουν αρκετά στοιχεία από τους αφροαμερικανούς που επέζησαν της σφαγής για να δουν αεροπλάνα να βομβαρδίζουν και να ακούσουν μια έκρηξη αργότερα», λέει ο Ellsworth. Ο ίδιος ο Ελσγουορθ είναι λιγότερο πεπεισμένος για τις αναφορές των κοκτέιλ Molotov και των τουρμπετίνων: «Πιστεύω χωρίς αμφιβολία ότι το Greenwood βομβαρδίστηκε από τον αέρα… αλλά πιο πιθανό με ράβδους δυναμίτη».

Στην έκθεση της Επιτροπής «Tulsa Riot», οι ερευνητές κατέληξαν στο συμπέρασμα ότι έλαβε χώρα κάποια μορφή αεροπορικής επίθεσης στην περιοχή Greenwood, αλλά δεν κατάφεραν να δώσουν την ίδια προβολή όπως και ορισμένοι από τους αυτόπτες μάρτυρες που ζούσαν στη σφαγή. «Είναι αλήθεια ότι υπήρξαν πυροβολισμοί από αεροπλάνα και ακόμη και πτώση εμπρηστικών μηχανισμών, αλλά τα στοιχεία φαίνεται να δείχνουν ότι ήταν δευτερεύουσας φύσης και δεν είχε πραγματική επίδραση στη ταραχή», έγραψε ο Richard S. Warner του «Tulsa Historical Society» στην έκθεση. Αναφέρει τον Beryl Ford, μια αρχή της φωτογραφικής ιστορίας της Tulsa, η οποία ανέλυσε τις ζημιές του κτιρίου που είναι ορατές σε εικόνες. Οι φωτογραφίες δείχνουν συντρίμμια διάσπαρτα μόνο μέσα στα κελύφη των κτιρίων- αν είχαν χρησιμοποιηθεί εκρηκτικά, επισημαίνει o Ford, τα συντρίμμια θα είχαν διασκορπιστεί και έξω».

«Ενώ είναι βέβαιο ότι τα αεροπλάνα χρησιμοποιήθηκαν από την αστυνομία για αναγνώριση (και) φωτογράφων… πιθανώς υπήρχαν μερικοί λευκοί που πυροβόλησαν με όπλα από αεροπλάνα ή έριξαν μπουκάλια βενζίνης ή κάτι τέτοιο», κατέληξε η έκθεση. «Ωστόσο, ήταν πιθανώς λίγοι σε αριθμό».