Το έργο του Μανχάταν ήταν το κωδικό όνομα για την προσπάθεια των Αμερικανών να αναπτύξουν ένα λειτουργικό ατομικό όπλο κατά τη διάρκεια του Β΄ Παγκοσμίου Πολέμου. Η αμφιλεγόμενη δημιουργία και η τελική χρήση της ατομικής βόμβας αφορούσαν μερικά από τα κορυφαία επιστημονικά μυαλά του κόσμου, καθώς και τον αμερικανικό στρατό – και το μεγαλύτερο μέρος της δουλειάς έγινε στο Los Alamos, στο Νέο Μεξικό, όχι στον δήμο της Νέας Υόρκης για την οποία αρχικά ονομάστηκε. Το έργο του Μανχάταν ξεκίνησε ως απάντηση στους φόβους ότι οι γερμανοί επιστήμονες εργάζονταν σε ένα όπλο χρησιμοποιώντας πυρηνική τεχνολογία από τη δεκαετία του 1930 και ότι ο Αδόλφος Χίτλερ ήταν έτοιμος να το χρησιμοποιήσει.

Η Αμερική κηρύσσει πόλεμο

Οι προετοιμασίες που οδηγούν στο Πρόγραμμα του Μανχάταν ιδρύθηκαν για πρώτη φορά το 1939 από τον πρόεδρο Φράνκλιν Δ. Ρούσβελτ, αφού οι αμερικανικές υπηρεσίες πληροφοριών ανέφεραν ότι επιστήμονες που εργάζονταν για τον Αδόλφο Χίτλερ εργάζονταν ήδη σε ένα πυρηνικό όπλο.

Αρχικά, ο Ρούσβελτ ίδρυσε τη Συμβουλευτική Επιτροπή για το Ουράνιο, μια ομάδα επιστημόνων και στρατιωτικών αξιωματούχων που είχαν αναλάβει να ερευνήσουν τον πιθανό ρόλο του ουρανίου ως όπλο. Με βάση τα ευρήματα της επιτροπής, η κυβέρνηση των ΗΠΑ ξεκίνησε τη χρηματοδότηση έρευνας από τους Enrico Fermi και Leo Szilard στο Πανεπιστήμιο της Κολούμπια, η οποία επικεντρώθηκε στον διαχωρισμό ραδιενεργών ισοτόπων (επίσης γνωστός ως εμπλουτισμός ουρανίου) και στις αντιδράσεις πυρηνικής αλυσίδας.

Η συμβουλευτική επιτροπή για το όνομα του ουρανίου άλλαξε το 1940 σε Εθνική Επιτροπή Ερευνας Αμυνας, προτού τελικά μετονομασθεί σε Γραφείο Επιστημονικής Ερευνας και Ανάπτυξης (OSRD) το 1941 και προσθέσει τον Fermi στη λίστα των μελών του.

Την ίδια χρονιά, μετά την ιαπωνική επίθεση στο Περλ Χάρμπορ, ο πρόεδρος Ρούσβελτ δήλωσε ότι οι ΗΠΑ θα εισέλθουν στον Β΄ Παγκόσμιο Πόλεμο και θα ευθυγραμμιστούν με τη Μεγάλη Βρετανία, τη Γαλλία και τη Ρωσία για να πολεμήσουν ενάντια στους Γερμανούς στην Ευρώπη και τους Ιάπωνες στο θέατρο του Ειρηνικού.

Το Στρατιωτικό Σώμα Μηχανικών εντάχθηκε στο OSRD το 1942 με την έγκριση του προέδρου Ρούσβελτ, και το έργο μετατράπηκε επίσημα σε μια στρατιωτική πρωτοβουλία, με τους επιστήμονες να υπηρετούν υποστηρικτικό ρόλο.

Το πρότζεκτ του Μανχάταν ξεκινά

Το OSRD δημιούργησε την περιοχή μηχανικών του Μανχάταν το 1942 και βασίστηκε στον δήμο της Νέας Υόρκης με το ίδιο όνομα. Ο συνταγματάρχης του στρατού των ΗΠΑ Leslie R. Groves διορίστηκε για να ηγηθεί του έργου.

Οι Fermi και Szilard εξακολουθούσαν να ασχολούνται με την έρευνα σχετικά με τις αντιδράσεις της πυρηνικής αλυσίδας, τη διαδικασία με την οποία τα άτομα διαχωρίζονται και αλληλεπιδρούν, τώρα στο Πανεπιστήμιο του Σικάγο, και εμπλουτίζουν με επιτυχία το ουράνιο για την παραγωγή ουρανίου-235.

Εν τω μεταξύ, επιστήμονες όπως η Glenn Seaborg παρήγαγαν μικροσκοπικά δείγματα καθαρού πλουτωνίου και οι κυβερνητικοί και στρατιωτικοί αξιωματούχοι του Καναδά εργάζονταν για πυρηνική έρευνα σε αρκετές τοποθεσίες στον Καναδά.

Στις 28 Δεκεμβρίου 1942, ο πρόεδρος Ρούσβελτ ενέκρινε τη δημιουργία του Εργου τού Μανχάταν για να συνδυάσει αυτές τις διάφορες ερευνητικές προσπάθειες με στόχο τον οπλισμό της πυρηνικής ενέργειας. Οι εγκαταστάσεις δημιουργήθηκαν σε απομακρυσμένες τοποθεσίες στο Νέο Μεξικό, το Τενεσί και την Ουάσιγκτον, καθώς και σε περιοχές στον Καναδά, για την πραγματοποίηση αυτής της έρευνας και σχετικών ατομικών δοκιμών.

Robert Oppenheimer και Project Y

Ο θεωρητικός φυσικός J. Robert Oppenheimer ασχολήθηκε ήδη με την έννοια της πυρηνικής σχάσης (μαζί με τον Edward Teller και άλλους) όταν διορίστηκε διευθυντής του εργαστηρίου Los Alamos στο βόρειο Νέο Μεξικό το 1943.

Το εργαστήριο Los Alamos – η δημιουργία του οποίου ήταν γνωστή ως Project Y – ιδρύθηκε επίσημα την 1η Ιανουαρίου 1943. Το συγκρότημα είναι εκείνο όπου κατασκευάστηκαν και δοκιμάστηκαν οι πρώτες βόμβες του Μανχάταν.

Στις 16 Ιουλίου 1945, σε μια απομακρυσμένη τοποθεσία της ερήμου κοντά στο Alamogordo, στο Νέο Μεξικό, η πρώτη ατομική βόμβα πυροδοτήθηκε με επιτυχία – το Trinity Test – δημιουργώντας ένα τεράστιο σύννεφο μανιταριών ύψους περίπου 40.000 ποδιών και εγκαινιάζοντας την Ατομική Εποχή.

Οι επιστήμονες που εργάζονταν κάτω από τον Oppenheimer είχαν αναπτύξει δύο ξεχωριστούς τύπους βομβών: ένα σχέδιο με βάση το ουράνιο που ονομάζεται «το Μικρό αγόρι» και ένα όπλο με βάση το πλουτώνιο που ονομάζεται «ο χοντρός». Και με τα δύο σχέδια στα έργα στο Los Alamos, έγιναν σημαντικό μέρος της στρατηγικής των ΗΠΑ με στόχο να τερματιστεί ο Δεύτερος Παγκόσμιος Πόλεμος.

Η Διάσκεψη του Πότσνταμ

Με τους Γερμανούς να υφίστανται μεγάλες απώλειες στην Ευρώπη και να πλησιάζουν στην παράδοση, η συναίνεση μεταξύ των στρατιωτικών ηγετών των ΗΠΑ το 1945 ήταν ότι οι Ιάπωνες θα πολεμούσαν μέχρι το πικρό τέλος και θα επιβάλουν μια πλήρη εισβολή στο νησιωτικό έθνος, με αποτέλεσμα σημαντικά θύματα και από τις δύο πλευρές.

Στις 26 Ιουλίου 1945, στη Διάσκεψη του Πότσνταμ στην πόλη του Πότσνταμ που καταλαμβάνεται από τη Συμμαχία, οι ΗΠΑ έδωσαν ένα τελεσίγραφο στην Ιαπωνία – παράδοση υπό τους όρους που περιγράφονται στη Διακήρυξη του Πότσνταμ (η οποία, μεταξύ άλλων διατάξεων, ζήτησε από τους Ιάπωνες να σχηματίσουν μια νέα, δημοκρατική και ειρηνική κυβέρνηση) ή αντιμετωπίζετε «άμεση και απόλυτη καταστροφή».

Καθώς η Διακήρυξη του Πότσνταμ δεν παρείχε κανένα ρόλο στον αυτοκράτορα στο μέλλον της Ιαπωνίας, ο κυβερνήτης του νησιωτικού έθνους δεν ήταν πρόθυμος να αποδεχτεί τους όρους της.

Χιροσίμα και Ναγκασάκι

Εν τω μεταξύ, οι στρατιωτικοί ηγέτες του έργου του Μανχάταν είχαν προσδιορίσει τη Χιροσίμα της Ιαπωνίας ως ιδανικό στόχο για ατομική βόμβα, δεδομένου του μεγέθους της και του γεγονότος ότι δεν υπήρχαν γνωστοί αμερικανοί αιχμάλωτοι πολέμου στην περιοχή. Μια ισχυρή επίδειξη της τεχνολογίας που αναπτύχθηκε στο Νέο Μεξικό κρίθηκε απαραίτητη για να ενθαρρύνει τους Ιάπωνες να παραδοθούν.

Χωρίς συμφωνία παραίτησης, στις 6 Αυγούστου 1945, το βομβαρδιστικό αεροπλάνο Enola Gay έριξε τη μη δοκιμασμένη βόμβα «Μικρό αγόρι» περίπου 1.900 μέτρα πάνω από τη Χιροσίμα, προκαλώντας άνευ προηγουμένου καταστροφή και θάνατο σε μια περιοχή πέντε τετραγωνικών μιλίων. Τρεις μέρες αργότερα, χωρίς να δηλωθεί παράδοση, στις 9 Αυγούστου, η βόμβα «ο χοντρός» ρίχτηκε πάνω από το Ναγκασάκι, σε τοποθεσία ενός εργοστασίου τορπιλών, καταστρέφοντας περισσότερα από τρία τετραγωνικά μίλια της πόλης.

Οι δύο βόμβες σε συνδυασμό σκότωσαν περισσότερους από 100.000 ανθρώπους και ισοπέδωσαν τις δύο πόλεις της Ιαπωνίας.

Οι Ιάπωνες ενημέρωσαν την Ουάσιγκτον, η οποία μετά τον θάνατο του Ρούσβελτ ήταν υπό τη νέα ηγεσία με πρόεδρο τον Χάρι Τρούμαν, για την πρόθεσή τους να παραδοθούν στις 10 Αυγούστου, και παραδόθηκαν επίσημα στις 14 Αυγούστου 1945.

Κληρονομιά του πρότζεκτ του Μανχάταν

Με την ανάπτυξη όπλων που έχουν σχεδιαστεί για να φέρουν το τέλος του Β΄ Παγκοσμίου Πολέμου ως δηλωμένη αποστολή του, είναι εύκολο να σκεφτούμε ότι η ιστορία του έργου του Μανχάταν τελειώνει τον Αύγουστο του 1945. Ωστόσο, αυτό απέχει πολύ από την υπόθεση.

Μετά το τέλος του πολέμου, οι Ηνωμένες Πολιτείες συγκρότησαν την Επιτροπή Ατομικής Ενέργειας για την επίβλεψη ερευνητικών προσπαθειών με σκοπό την εφαρμογή των τεχνολογιών που αναπτύχθηκαν στο πλαίσιο του έργου του Μανχάταν σε άλλους τομείς.

Τελικά, το 1964, ο τότε πρόεδρος Lyndon B. Johnson έβαλε τέλος στο αποτελεσματικό μονοπώλιο της αμερικανικής κυβέρνησης για την πυρηνική ενέργεια επιτρέποντας ιδιωτική ιδιοκτησία σε πυρηνικά υλικά.

Η τεχνολογία πυρηνικής σχάσης που τελειοποιήθηκε από τους μηχανικούς του πρότζεκτ του Μανχάταν έγινε έκτοτε η βάση για την ανάπτυξη πυρηνικών αντιδραστήρων, για ηλεκτροπαραγωγούς, καθώς και για άλλες καινοτομίες, συμπεριλαμβανομένων συστημάτων ιατρικής απεικόνισης (για παράδειγμα, μηχανών μαγνητικής τομογραφίας) και θεραπειών ακτινοβολίας για διάφορες μορφές καρκίνου.